Book: Две короны



Две короны

Наталья Жильцова

Светлана Ушкова

ДВЕ КОРОНЫ


Две короны

ПРОЛОГ

Осенний лес еще прятался в сумерках, и над макушками деревьев едва-едва занимался рассвет. Одинокий путник в длинном потертом плаще шел по дороге, все больше удаляясь от города. В какой-то момент мужчина остановился, огляделся и резко свернул в густой кустарник.

Он продолжил свой путь среди деревьев, но осматривался куда чаще, словно выискивая какие-то ориентиры или определенное место. Выйдя на небольшую поляну, мужчина замедлил шаг и стал внимательно рассматривать землю.

Внезапно мир взорвался болью. От удара по голове в глазах мужчины заплясали искры. Как он не заметил опасность? Слишком увлекся выполнением задания… слишком. Рука путника метнулась к рукояти меча, но запоздалую попытку защититься прервал кинжал, вогнанный по самую рукоять в его спину.

— Интересно, что он тут потерял? — вслух поразмышлял косматый мужик, вынимая лезвие из уже бездыханного тела. — Ведь, считай, от самого города дергался.

— Жизнь, — заржал другой, поигрывая дубиной.

— Кан, Выр хватит языками чесать, — оборвал веселье третий. — Забирайте шмотки, и пошли. Рассвет уже, того и гляди, патруль гарнизона проснется, а от них амулетами отведения глаз не закроешься. До убежища доберемся, там и посмотрим, чего ценного нам в наследство оставили.

Косматый кивнул и сноровисто ощупал труп, найдя в кармане плаща увесистый кошель. После чего снял перекинутую через плечо покойника дорожную сумку и выпрямился. Больше взять было нечего. Кинув кошель старшему, разбойник поудобнее приладил сумку рядом со своей, и троица спешно скрылась среди деревьев.

ГЛАВА 1

Наташа сидела в глубоком кожаном кресле и лениво перелистывала толстую книгу-летопись. Густой, пропитанный приторным запахом трав сумрак окружал худенькую красноволосую девушку со всех сторон, подступая почти вплотную к небольшому светлому пятну ночника. Даже буквы на пожелтевших страницах можно было разглядеть, лишь прищурясь, однако Наташу это мало заботило — книгу она прочитала столько раз, что помнила практически наизусть.

Помнила кропотливо описанный мир Вельского королевства, героев, исторические события, магию, сражения… Да, пожалуй, девушка могла запросто рассказать обо всем даже с закрытыми глазами. Она и рассказывала, бывало, если кто-нибудь интересовался. Правда, происходило это нечасто, да и спрашивали не слишком интересные мелочи. Скучно. Обыденно, но привычно, ибо так было всю жизнь.

И разве могло быть по-другому?

В ней нуждаются, ее познаниями восхищаются. Ее место здесь, возле книги.

Взгляд Наташи рассеянно перебегал по строчкам и изображениям, пока наконец не остановился на портрете темноволосого мужчины с жесткими чертами лица и цепкими карими глазами. На губах девушки дрогнула легкая улыбка. Портрет ей нравился. Последнее время она все чаще останавливалась на этой странице и подолгу рассматривала. Странные ощущения охватывали Наташу в эти мгновения, даже сердце начинало биться быстрее, а сонное сознание слегка оживлялось.

Судя по описанию, мужчина был сильным темным магом, и это только придавало ему привлекательности, ибо Наташа особенно любила читать о магии.

Не удержавшись, девушка робко провела кончиками пальцев по портрету и тотчас смущенно отдернула руку, стремясь быстрее перелистнуть страницу, в результате чего порезала о край бумаги палец.

Резкая боль заставила девушку растерянно ойкнуть и с удивлением посмотреть на взбухающую капельками крови ранку. За всю свою жизнь она ни разу не испытывала таких неприятных ощущений. От этого даже туман в голове немного прояснился.

Боль доставляла дискомфорт, ее необходимо было как-то унять. Но как? Наташа инстинктивно слизнула солоноватую кровь и огляделась, однако темная комната пустовала. Кроме кресла и подставки с книгой, здесь ничего не было. Хм… Пробужденное болью сознание, кажется, впервые в жизни озадачилось этим фактом. С трудом припомнив, что какие-то люди все же сюда приходили, приносили ей еду и туалетные принадлежности, Наташа медленно поднялась с кресла. Обернувшись, она увидела, что на противоположной стене слегка светится контур двери.

Пара шагов — и девушка, потянув за ручку, распахнула дверь настежь. И охнула от резанувшего глаза яркого света.

Дверь, как оказалось, вела в просторную, залитую лучами утреннего солнца галерею, через арки которой открывался вид на заснеженные горы. Искрящийся снег и чистое голубое небо заставили Наташу на мгновение замереть от восторга.

«А ведь я никогда этого не видела!» — промелькнуло в ее голове.

Восхищенная девушка подалась вперед и… неожиданно наткнулась на преграду. Странный невидимый барьер не позволял пересечь границу комнаты. Но почему?!

Чувство досады вспыхнуло в Наташе так сильно, что она даже о больном пальце забыла. В сердцах стукнув по преграде кулачком, девушка всхлипнула. А потом внезапно застыла от осознания: ведь это магия! Самая настоящая, о которой она только читала!

Наташа медленно повернулась и посмотрела на книгу. И вздрогнула. Окончательно пробудившееся сознание только теперь отметило, что старую летопись окружает слабое сияние.

Артефакт?! Знакомая ей всю жизнь книга — артефакт? Как же она не замечала этого раньше? Что она вообще замечала вокруг себя?

По Наташиной спине от страха побежали мурашки. Темнота стала давить, приторный запах казался теперь отвратительным. Девушка замолотила руками по невидимому барьеру и уже открыла рот, чтобы закричать, но осеклась.

«А если те, кто меня здесь запер, услышат? — испугалась она. — Вряд ли меня выпустят! Скорее, вернут обратно в то состояние сонного равнодушия и… и все».

Терять саму себя ей совсем не хотелось. Но как выбраться?

Девушка в панике заметалась по комнате-клетке, чувствуя, как от пропитанного дурманом воздуха ей все сложнее становится удерживать ясность мысли. Слабость возвращалась, желание хоть ненадолго присесть в кресло преследовало уже неотступно.

В бессильной злости скрипнув зубами, Наташа из последних сил схватила ненавистную теперь книгу и швырнула в дверной проем. И тотчас вскрикнула: едва коснувшись магической преграды, книга ярко вспыхнула и исчезла. Одновременно раздался едва слышный треск, и в комнату ворвался холодный свежий воздух.

Едва веря в такую удачу, Наташа рванулась наружу, боясь, что неожиданная преграда опять вернется. А выскочив на пустынную галерею, с наслаждением, глубоко вздохнула.

Свобода! Теперь девушка, проведшая в невольном заточении всю свою жизнь, понимала значение этого слова как никто другой. От переполнявшей радости, Наташе захотелось рассмеяться, однако она сдержалась. Не время. Сначала необходимо уйти куда-то подальше от этого места. Спрятаться, скрыться так, чтобы ее не нашли.

От одной мысли о том, что кто-то может лишить ее едва обретенной свободы, Наташа вздрогнула и поспешила вперед, к видневшейся в конце галереи лестнице.


Трое разбойников бодро и бесшумно шагали сквозь лес по выученному за многие месяцы маршруту. За прошедший час небо уже почти полностью окрасилось в оранжево-розовые тона, и послышались первые птичьи трели.

Неожиданно за спинами разбойников раздался громкий треск.

Все трое резко обернулись на шум, на ходу инстинктивно хватаясь за оружие. И почти сразу замыкавший маленький отряд Косматый упал на землю. Головы у него уже не было. Прямо за ним разбойники увидели белокурую кудрявую полуэльфийку с короткими клинками в руках. С одного из лезвий стекали багровые капли крови.

Когда пронзительные зеленые глаза девушки впились в подельников убитого, те моментально очнулись. Связываться с непонятно откуда взявшейся полуэльфийкой-убийцей они не собирались и, не сговариваясь, бросились бежать. Не прошло и нескольких секунд, как оба разбойника скрылись за деревьями.

Девушка рефлекторно стряхнула кровь с клинков и плавным, отточенным движением отправила оружие в заплечные ножны. Потом с недоумением посмотрела на обезглавленный труп у своих ног и, дрогнув, отступила на шаг. Потом еще на два. Учащенное дыхание выдавало легкую панику.

Она только что убила человека!

Коленки дрогнули и подкосились. Всхлипнув, девушка тяжело опустилась на влажную траву. Как же так? Она ведь не хотела! Инстинкты сработали сами собой, едва кудрявая заметила, что человек схватился за оружие. Что с ней произошло?! Что вообще происходит?!

— Где я? — вслух произнесла девушка и судорожно сглотнула. — И кто я?

Как ни силилась юная особа вспомнить хоть что-то о себе — ничего не получалось. Не покидало странное чувство: вроде и знаешь все, но едва пытаешься на чем-то сосредоточиться — белый лист. От этого стало вдвойне жутко.

Девушка обхватила себя руками и затравленно огляделась по сторонам. Взгляд ее снова упал на покойника, а следом откуда-то пришло осознание: за убийство накажут, сильно накажут!

«Надо уходить». Нервно оглянувшись, девушка подскочила на ноги и рванулась прочь. С каждым шагом скорость передвижения возрастала, на глаза наворачивались слезы.

«Главное — рекомендацию не потеряй!» — появилась внезапная мысль.

Девушка дернулась и резко остановилась. Последняя фраза точно не являлась ее собственной и сильно походила на воспоминание. На данный момент единственное, так что не прислушаться к своим ощущениям кудрявая не смогла.

«Так, рекомендация…» Полуэльфийка постаралась успокоиться и начала тщательно обыскивать собственные карманы. В нагрудном кармане кожаной куртки обнаружился небольшой листок, сложенный вчетверо.

Быстро развернув бумагу, девушка вчиталась в кривые, с трудом разбираемые буквы и неожиданно обнаружила, что это рекомендация на поступление в Леорскую Академию магов. Выдана на имя Ланы Свет… (дальше фамилию прочитать не получилось), темной полуэльфийки для зачисления на ведьмаческий факультет.

— Значит, меня зовут Лана, — протянула она задумчиво. — Ну, хоть что-то.

Более подробную информацию девушке выудить не удалось: автор сего творения обладал крайне неразборчивым почерком. Сложив листочек вчетверо, Лана бережно убрала свой единственный документ обратно в карман. Теперь оставалось только сообразить, в какой же стороне находится эта самая Академия.

Девушка задумчиво огляделась и куснула губу. Чувство безысходности накатило с новой силой. Кругом лес, городом даже отдаленно не пахнет. И что делать?

Внезапно до ушей полуэльфийки долетел странный скрип, который никак не вписывался в «музыку» леса. Девушка насторожилась и прислушалась. Скрип повторился, резанув тонкий слух полуэльфийки, отчего Лану передернуло. Какой же он мерзкий! Как… как… «Словно несмазанное колесо», — соизволила подсказать память.

Колесо! Загоревшись новой надеждой, Лана двинулась на звук. Спустя несколько минут скрип стал отчетливей, а вскоре девушка вышла на дорогу, по которой неспешно ползла запряженная лохматой упитанной лошадкой телега. Как раз одно из ее колес и издавало скрип. Вблизи этот звук казался полуэльфийке еще более неприятным.

В телеге находился только один мужчина. Кареглазый возница с длинными, черными как вороново крыло волосами выглядел довольно молодо и, главное, безобидно. А значит, стоило рискнуть и уточнить дорогу у него.

— Уважаемый! — с улыбкой обратилась Лана к мужчине, изо всех сил стараясь не обращать внимания на мерзкий скрип.

Возница натянул поводья, принуждая лошадку остановиться, и смерил девушку неожиданно тяжелым, пристальным взглядом.

— Чем обязан? — Голос его, впрочем, звучал миролюбиво.

От столь пристального внимания Лана слегка разволновалась и растеряла всякую решимость. Правда все же нашла в себе силы задать вопрос:

— Я в Леорскую Академию поступать иду. Не подскажете, далеко ли еще до города?

— Если пешком, так только к вечеру, — задумчиво проговорил возница. — Но вам стоит поторопиться, сегодня последний день набора адептов. Не успеете, придется ждать год.

На лице Ланы тут же отразилось затравленное выражение. Если она не попадет в Академию сегодня, то что же делать? Ни денег, ни памяти. Куда идти?!

Черноволосый возница тем временем усмехнулся и неожиданно предложил:

— Залезай. Все равно по пути.

Лана, не веря собственному счастью, посмотрела на мужчину сияющими глазами и, быстро пискнув слова благодарности, забралась на козлы. Телега была завалена мешками, от которых распространялся легкий аромат скошенной и подсушенной травы.

— До городских ворот доберемся еще до обеда, — успокоил мужчина и представился: — Кстати, меня Власом зовут.

— Лана, — широко улыбнувшись, ответила девушка, одновременно стараясь сдержать волнение и легкий страх.

Почему-то казалось, если она проявит хоть малейшие подозрительные эмоции, то о совершенном убийстве смогут догадаться абсолютно все. Поэтому счастливая улыбка к губам Ланы буквально прилипла.

— Вот и познакомились. — Влас дернул поводья, и лошадка вновь засеменила по дороге. — Значит, в Академию направляешься? А куда поступать планируешь?

— На ведьмачество! — бодро отрапортовала полуэльфийка.

— Хороший выбор. — Мужчина одобрительно хмыкнул. — Зелья да артефакты — вещи всегда нужные.

— Угу, — согласилась девушка и, вздохнув, вполголоса добавила: — Еще бы только поступить…

Она-то понимала, как без памяти это будет проблематично.

— Что? — не расслышав, переспросил Влас.

— Нет, ничего. — Лана быстро мотнула головой. — Просто хочется узнать об этой Академии поподробнее и заодно об экзаменах. К примеру, что будут спрашивать при поступлении? И как будут кормить? И вообще, как обстоят дела с обеспечением, а то у меня ни денег, ни сменных вещей нет.

От такого количества вопросов мужчина только головой покачал, но все же стал рассказывать:

— Леорская Академия магии считается крупнейшей не только во всем Вельске, но и среди других королевств. Главой ее уже много лет является светлый архимаг Виттор Леорский. Не беспокойся: всех проявленных темных курирует его заместитель — магистр Анхайлиг. Тот еще тип, своеобразный… м-да. — Влас хмыкнул. — Денежное пособие там не платят, но оно и не понадобится: необходимые вещи выдают при поступлении. И голодными, разумеется, не оставят, правда, на деликатесы не рассчитывай. Ну а для поступления на ведьмаческий факультет нужно всего лишь проявить талант зельевара или артефактника. Умение соблюдать пропорции, работать с магией и артефактами — вот в целом и все.

После ответа Власа Лане стало не по себе. Умения работать с магией и артефактами у девушки, может, когда-то и были, но теперь оказались запрятаны где-то в недрах ее памяти. Хотя, допустим, поступить все-таки получится. А что дальше? Вопрос личных вещей по-прежнему оставался открытым. Денег нет, значит, купить что-либо не получится. Украсть? Неизвестно откуда высунувшаяся совесть не позволяла. Так как же быть?

«Боги, и почему я оказалась в лесу без денег и вещей? Неужели я такая дура, что все забыла дома? Хм, а я ведь действительно все забыла… Дура!»

Настроение Ланы совершенно упало. Непроизвольно скрипнули зубы, на глаза накатили слезы, а мир сузился до абсолютной пустоты в кудрявой голове. По кругу побежали мысли обо всех, кого могла забыть Лана, и существовали ли эти кто-то вообще.

Опустив голову, полуэльфийка вдруг заметила легкий блеск на среднем пальце. Озарение пришло к девушке внезапно: кольцо с непонятным камнем весьма походило на золотое, а золото подсознание Ланы определило как достаточно дорогой металл. Значит, его вполне можно продать!

Радостная девушка пару раз дернула украшение, но оно не поддалось. Облизывание пальца и прокручивание золотого ободка результата также не принесли. Странное колечко хоть и сидело на пальце свободно, сниматься по непонятной причине напрочь отказывалось. Расстроившись окончательно, Лана дернула себя за мочку уха. Странный жест подарил новую надежду, ибо пальцы нащупали маленькие сережки. Быстро вынув их из ушей, девушка внимательно осмотрела находку и довольно констатировала: золотые с изумрудами. Маленькие, конечно, и много за такие не выручишь. Но все же…

— Влас! — решилась Лана. — У меня к вам просьба. Не могли бы вы помочь мне с одной небольшой продажей?

— Какой же? — Мужчина вопросительно приподнял бровь.

— Я вам отдам серьги, а вы мне поможете разжиться зубной щеткой, расческой и еще кое-чем. Просто сама я боюсь прогадать и остаться с носом. Я не уверена, что правильно смогу их продать. — Лана покраснела, как созревший помидор.

— Хм… — Влас пару мгновений задумчиво смотрел на девушку, а потом слегка улыбнулся. — Пожалуй, у меня есть предложение получше. Давайте так: серьги вы себе оставите, уж очень они вам идут. Денег на необходимые мелочи я дам, а вы взамен пообещаете мне вернуть должок, как потребуется. Согласны?



Предложение Власа Лану обрадовало. Даже условие по требованию «вернуть должок» девушку с небес на землю не вернуло. Хотя Лана и понимала, что полуэльфийка с такими бойцовскими талантами, как у нее, способна сторицей отработать все те малые вложения, которые сейчас требовались. В конце концов, «потом» оно будет потом! А сейчас насущные проблемы Ланы решались все и разом! Недальновидно? Но что поделать, если другого выхода не найти?

Поэтому девушка согласно кивнула и подтвердила:

— Разумеется!


Пустынную галерею Наташа миновала благополучно, однако, едва ступила на винтовую лестницу, везение девушки кончилось. Снизу послышались чьи-то шаги и голоса. Буквально взлетев на пролет выше, Наташа резко открыла кованую дверь, и ей в лицо ударил морозный ветер. Как оказалось, здесь находилась лишь небольшая открытая площадка с изогнутой мраморной аркой. Спрятаться негде.

Но и назад дорога закрыта! Поежившись от холода, девушка испуганно прижалась к слегка приоткрытой двери и еще раз оглядела сомнительное убежище. Взгляд ее вновь упал на исчерченную символами арку. Странно. Многие из выбитых в камне знаков Наташе были знакомы…

«Так ведь это портал!» — внезапно сообразила девушка.

Такими символами в книге обозначали стационарную точку переноса. И главное, она, как и любой артефакт, уже была напитана силой, так что требовалось лишь соединить эту арку с маяком на месте выхода. Редкость, огромная редкость! В летописи говорилось, что секрет создания подобных артефактов давно утерян.

Эх, жаль, порталом нельзя воспользоваться! Настраивать точку выхода Наташа не умела, да и не смогла бы: такая магия была доступна лишь очень сильным магистрам и архимагам. А без настройки шагнуть в портал — чистейшее самоубийство. Значит, придется искать другой путь и надеяться, что те, кто поднимаются по лестнице сейчас, интересуются чем-то другим.

Замерев, и стараясь не обращать внимания на проникавший через тонкую ткань платья ледяной ветер, Наташа прислушалась. Судя по доносящимся голосам, по лестнице поднимались мужчина и женщина.

— Все еще не готова? — видимо, в ответ на какую-то фразу бесцветно уточнил мужчина. — Я который год слышу от тебя эти слова, Аурелия. А ведь для остальных, насколько помню, церемония соединения проводилась гораздо раньше.

— Верно, — согласилась женщина. — Но этот Голос еще не готова возлечь.

— И в чем может быть причина?

— Возможно, в ее предпочтениях. Вы блондин, а ей по нраву, скажем, брюнеты.

— О каких предпочтениях может идти речь, если она даже не осознает толком, что происходит вокруг? — В мужском голосе слышалось раздражение. — Ты верховная жрица и знаешь об этом не хуже, чем я. Блондин, брюнет, да хоть рыжий, она и не поймет!

— Ничего не могу поделать, ваше равновесие, — откликнулась Аурелия спокойно. — Я лишь констатирую факт: сейчас Голос не способна зачать жрицу.

— Значит, опять отсрочка. — Мужчина шумно выдохнул. — Что ж, день сегодня полон плохих новостей. С полуэльфийкой-то, надеюсь, проблем не возникло?

— Нет, — тотчас заверила жрица. — Несмотря на уговоры родственников, девушка, конечно, сопротивлялась, но мы этого ожидали, так что все в порядке. Как и было условлено, час назад отправили ее через стационарный портал. Точка выхода установлена неподалеку от города, кто-то из местных обещался ее встретить, так что, думаю, девушка уже на месте. Не беспокойтесь, прорицателям ее не отыскать.

К облегчению Наташи, мужчина и женщина подниматься на площадку не стали, а свернули на галерею, и голоса стали отдаляться.

Девушка в очередной раз поежилась и обхватила себя руками, тщетно пытаясь согреться. А потом снова посмотрела на портал. Если им пользовались всего пару часов назад, значит, велика вероятность того, что переход по-прежнему настроен на упомянутую точку рядом с городом. Город — это хорошо, там можно спрятаться.

Рискнуть и открыть портал? Но если кто-то уже успел воспользоваться порталом, чтобы попасть сюда, то ее попросту распылит в пространстве. Может, все же попробовать спуститься вниз и поискать…

— Где она?! — Громкий, полный ярости мужской крик заставил Наташу в панике подскочить на месте. — Где Голос?!

Мгновенно сопоставив услышанный на лестнице разговор, собственный побег и этот крик, Наташа поняла: больше шансов не будет. Если сейчас этот тип ее поймает — в себя она уже не придет никогда. А в этом случае лучше уж быстро в портале погибнуть!

Необходимая последовательность действий для активации портала вспыхнула в голове мгновенно. Наташа стрелой метнулась к арке.

Дрожащая от страха и холода девушка лихорадочно набирала ледяными пальцами череду символов, а в голове билось единственное: «Только бы успеть!» Едва Наташа коснулась последнего знака, арка налилась ровным молочным светом.

Не теряя ни минуты, Наташа шагнула в портал.

В глазах потемнело, дыхание перехватило, и девушка почувствовала, что куда-то падает. Успела лишь выставить вперед руки да зажмуриться, а потом ладони ощутили соприкосновение с… травой?

Получилось! Наташа резко открыла глаза и глубоко вдохнула свежий лесной воздух. И тотчас подскочила, оглядываясь.

Осенний лес. Птички поют. А рядом, практически под ногами, окровавленное мужское тело без головы. Охнув, Наташа по инерции отпрыгнула. К горлу подкатил комок тошноты, и девушке пришлось сделать несколько глубоких вдохов, чтобы вновь взять себя в руки. Маяк! Не время паниковать, сначала необходимо как можно быстрее его найти!

Переборов отвращение и стараясь дышать через раз, Наташа склонилась над трупом. Кое-как стянув с покойника сумку, она вытряхнула содержимое на влажную траву. Ну где же он, где?

Отшвырнув одежду и какие-то книги, девушка обнаружила черный бархатный мешочек. Быстро схватив его и раскрыв, Наташа не сдержала радостного восклицания. Переливчатый кристалл без сомнения являлся именно тем, что она искала: маяком.

«Уничтожить! Уничтожить его немедленно!»

Заметив на поясе покойника небольшой топор, девушка схватила его и изо всех сил ударила обухом по кристаллу. Брызнули во все стороны радужные осколки, и только после этого Наташа смогла перевести дух. Теперь за ней переместиться уже не смогут.

Навалилась запоздалая усталость. Девушка бессильно опустилась на землю и мелко задрожала. Боги, ведь еще час назад она считала магию лишь книжной выдумкой! А теперь переместилась демоны знают куда через самый настоящий магический портал и уничтожила уже второй артефакт!

И что теперь делать дальше? Наташа снова покосилась на тело, в очередной раз судорожно сглотнув. Пусть он и без головы, пусть и выглядит мерзко, но обыскать покойника все же надо. Ведь это единственный источник информации о том, где она, собственно, оказалась.

А после этого отсюда нужно уходить, и чем быстрее, тем лучше! Вдруг убийца по-прежнему где-то рядом? Или еще кто-то опасный? Ведь об этом месте она не знает абсолютно ничего!

Стараясь действовать как можно аккуратнее и не слишком перепачкаться в крови, Наташа откинула краешек куртки и быстро ощупала карманы. Отыскать удалось немного: лишь потертый кошелек с мелочью да смятый, перепачканный кровью листок. Видимо, мужик шел налегке. Оружие девушка подбирать не стала — все равно пользоваться не умела.

«Что ж, теперь пора и честь знать», — решила она.

Наташа с облегчением поднялась и отошла наконец от покойника. Отложив бумагу, она тщательно обтерла травой руки и убрала кошелек в кармашек платья. После этого задумчиво поджала губы, но, все же посомневавшись, взяла листок снова. И, аккуратно развернув бумагу, с изумлением уставилась на знакомые с детства буквы. Как так?

Глаза Наташи быстро пробежали по строчкам и тотчас расширились.

— Быть того не может, — беззвучно прошептали ее губы. — Не верю… не верю…

Шепот оборвался. Девушка в панике уставилась на чистое голубое небо, закричала:

— Тебя не существует! Не существует, слышишь!

Выскользнувшая из ослабевших рук бумага оказалась обычным розыскным листом, какие вешают на столбах с описанием внешности преступников. Ни имя, ни приметы указанного там человека сами по себе ничего для Наташи не значили, значила лишь подпись: «Леорский гарнизон Вельского королевства».

Нервы все-таки сдали, и девушку разобрал смех вперемежку со слезами.

Мир, описанный в книге, которую она знала практически наизусть, оказался реальным! Он не выдумка, и магия не выдумка! Вот только сама Наташа, несмотря на все книжные знания, к нему совершенно не приспособлена!

Девушка прекрасно понимала, в какое мрачное и отвратительное место она попала. Темных — полно, вампиров и нежити — полно, убийц — полно… И ничего хорошего обычного человека тут не ждет. Да тут все, все на магии замешано — начиная от светильников и сушки одежды!

Но не возвращаться же в ту комнату?!

Наташа вздрогнула и решительно поджала губы. Нет. Куда угодно, только не туда. Судя по подслушанному разговору, где-то рядом город. Значит, как она и планировала, необходимо сначала добраться туда. Еще бы с дорогой разобраться…

Девушка посмотрела вперед. Потом обернулась и в сомнении огляделась. Лес был на редкость однообразным. Наташа со злостью уставилась на труп.

— Демонов мир! — выдохнула она. — Я просто обязана тут хоть как-то ориентироваться!

Внезапный яркий образ резанул сознание. В одно мгновение Наташа вдруг увидела этого мужика живым и здоровым. Потом перед глазами промелькнуло нападение какой-то пепельноволосой кудрявой девицы и почти мгновенная смерть разбойника от ее клинка. После чего убийца двинулась направо.

Видение угасло, и Наташа, тяжело дыша, обхватила руками гудящую голову.

— Надо же! — Кажется, разговаривать вслух входило у нее в привычку. — То есть я прорицатель, получается, что ли? А как у меня с магией в целом?

В ответ понимание — с магией негусто. Крутого мага из девушки не получится точно. Ну не гадство? Она очутилась в мире, где полно магии, и ни всемогущества, ни молнии тебе, ни фаербола завалящего, только прорицание одно?

Впрочем, прорицание — это тоже хорошо. С таким талантом можно попасть в Леорскую Академию. А там и о жилье с пропитанием можно не заботиться, да и защита неплохая. Если проявить осторожность, тот безумный маньяк ее и не найдет!

Наташа невольно улыбнулась. Да, эта мысль казалась хорошей, а значит, пора отправляться в путь. Главное, чтобы город действительно находился неподалеку и чтобы она до него добралась хотя бы к вечеру.

ГЛАВА 2

До города Влас и Лана доехали быстро. Торговцев при въезде с северного тракта было немного, так что в Леории они и впрямь оказались еще до полудня.

На улицах небольшого приграничного городка, как и обычно в это время года, было шумно и многолюдно. Огромное количество поступающих в Леорскую Академию магов, их родственники и купцы, привлеченные потенциальными покупателями.

— Так что тебе нужно? — выезжая на торговые ряды, спросил Лану Влас.

— Все! — радостно заявила та, жадно оглядываясь по сторонам.

Лавочки пестрели вывесками и витринами, туда-сюда расхаживали торговцы с лотками.

Первыми покупками девушки стали расческа и зубная щетка. У портного Влас приобрел Лане вторые штаны и платье. Ну а после посещения небольшого обувного магазинчика мужчина бодро резюмировал:

— Вроде бы все нужное купили, пора и в Академию.

— Ага, — вздохнула Лана и проводила печальным взором торговку с букетом из разноцветных леденцов на палочке.

Тряхнув кудрявой шевелюрой, девушка отогнала мысль о карамельке и полезла следом за Власом на скрипучую телегу.

Магическая Академия располагалась практически в центре города, так что весь путь от торгового квартала до ворот ведьмаческого факультета не занял и двадцати минут. Здесь Влас притормозил и, ссадив девушку, сказал ей, куда идти дальше.

— Видишь небольшую дверь рядом с воротами и толпу народа? Так в ту сторону тебе и надо, на регистрацию. А мне пора доставить груз на склад.

С последними словами мужчина извлек из сумки форменную коричневую мантию с точно такой же символикой, как на воротах, и набросил на себя.

— Так ты… вы маг? — охнула Лана.

На риторический вопрос Влас не ответил. Задорно подмигнув ошарашенной девушке, он направил телегу к воротам Академии.

Лана только изумленно смотрела мужчине вслед. Нет, ну надо же! Она, оказывается, все это время общалась с магом! Интересно, на каком курсе учится Влас? Выглядит он весьма молодо… Впрочем, не время об этом размышлять, сейчас необходимо сосредоточиться на поступлении.

Остановившись на этой мысли, Лана направилась к регистратуре. Но, едва увидев огромную очередь таких же кандидатов в адепты, обреченно вздохнула:

— М-да, придется ждать. И, похоже, долго.

Бросив приобретенную сумку с вещами на землю, кудрявая прикрыла глаза и стала вспоминать все те сладости, что видела на рынке. Думать о чем-либо еще не хотелось, но мысли сами лезли в голову, как наглые мухи в только что сваренное варенье.

То, что она теперь обязана достаточно сильному магу, девушка уже осознала. Ситуация не самая радужная, но мучиться догадками и предположениями было бы глупо. Когда колдун захочет получить долг, сам явится и скажет, что нужно сделать. Конечно, на первый взгляд Влас не производил впечатления скользкого типа, который хочет провернуть девичьими руками грязное дельце. Но даже если это не так, отказаться Лана не сможет, ибо уговор дороже денег.

Девушка поморщилась от собственного бессилия и выглянула из-за спин впереди стоящих. До заветной двери было еще очень далеко.

— Этак мы тут весь день проторчим, — мрачно подтвердил подозрения полуэльфийки стоящий неподалеку парень. — Эх, чуял я, надо было поторопиться и приехать в первый день, а не в последний!

— А если не успеем пройти? — раздался еще один встревоженный голос.

— Тогда придется ждать до следующего года, — вздохнул первый.

Такая перспектива девушке определенно не нравилась. Подхватив сумку, Лана решительно двинулась вдоль вереницы поступающих. В очереди раздались недовольные выкрики, а кто-то даже попытался прочитать девушке нотацию о приличии.

Высказывание полуэльфийка оставила без ответа. Вместо этого, увидев, что из дверей выходит очередной счастливчик с допуском, Лана резко ускорилась и в момент оказалась рядом с входом. Отпихнув собиравшегося войти паренька, девушка почти влетела в маленькую приемную и бесцеремонно захлопнула дверь перед недовольными абитуриентами. Регистратор, невысокий полноватый мужчина, удивленно поднял глаза на вновь вошедшую.

— Уважаемый, я на ведьмачество поступать! Вот, держите! — выпалила полуэльфийка и протянула свою рекомендацию.

Тот поморщился, но бумагу взял и развернул. Пока вчитывался, хмурился и шевелил губами. Но когда дошел до конца писульки, глаза его широко распахнулись. Причиной тому стал оттиск, которым был заверен документ.

— Печать архимага? — растерянно пробормотал мужчина и нервно улыбнулся. — Ну что ж, не могу вам отказать, любезнейшая. Правда, оружие придется оставить — на территории Академии оно под запретом.

— Без проблем, — сразу согласилась Лана и шустро, даже с облегчением избавилась от перевязей.

Может, в ее прошлой жизни эти мечи и являлись чем-то ценным, но сейчас девушка сама их видеть не желала. Слишком уж напоминали они об убитом. Пометив и убрав оружие, регистратор быстро протянул Лане выписанный пропуск. Благодарно кивнув, кудрявая выхватила бумажку, свою рекомендацию и направилась в указанном им направлении на вступительный экзамен.

Едва войдя на ведьмаческий факультет, девушка ощутила стойкий аромат чего-то не очень свежего. И чем ближе Лана подходила к экзаменационным аудиториям, тем сильнее першило у нее в горле. Внезапно из-за ближайшей двери навстречу полуэльфийке высыпала толпа кашляющих девушек и парней, возглавляемых черноволосой женщиной средних лет в коричневом балахоне. Едкий вонючий запах при этом стал просто невыносимым.

Лана скривилась, чувствуя, как к горлу подкатила тошнота, и зажала нос рукой.

— Нейтрализаторрр! — зычно воскликнула женщина, и пара ее помощников, молодых парней в таких же коричневых мантиях, тотчас одновременно вскрыли какие-то флаконы.

Еще мгновение в воздухе витала вонь, а потом вдруг пропала, и Лана облегченно вздохнула. Одновременно такой же вздох вырвался и у всей остальной толпы.

— Поступающие! Возвращаемся на свои места! — скомандовала женщина и вошла обратно в аудиторию.

Следом за ней постепенно потянулась в проход толпа кандидатов. Последней зашла и Лана.

Женщина-экзаменатор расположилась за длинным преподавательским столом, а поступающие поспешили занять парты, расположенные на ярусах.

Прикинув, сколько предстоит ждать, Лана обреченно вздохнула и заняла одно из свободных мест. Правда, уже через несколько минут оказалось, что сдавали вступительный экзамен не по очереди, а как попало. То бишь кандидаты сидели, готовились, читали какие-то книжки, а как набирались смелости, так и шли пытать счастья.



Осознав, что в этом случае ее ожидание не имеет смысла, Лана глубоко вздохнула и, едва освободилось место за экзаменационным столом, направилась сдаваться.

Стараясь не обращать внимания на подрагивающие колени, девушка робко протянула лист с допуском и поздоровалась.

— Лана Светлая? Странная фамилия для темной полуэльфийки, — едва бросив взгляд на бумагу, холодно улыбнулась женщина. — Я магистр Литиция, одна из преподавателей факультета ведьмовства. Чтобы сдать экзамен, вам необходимо создать одно из двух относительно простых зелий: от простуды или от зубной боли. Оба рецепта перед вами. — Литиция протянула девушке небольшой листок. — Какое желаете составить, дабы поразить нас своими умениями?

Лана взяла предложенную бумагу и бросила быстрый взгляд на выставленные неподалеку ингредиенты. Очень хотелось спросить, какое из зелий источает пресловутую вонь, но вряд ли кто-то бы ей ответил. А потому пришлось повнимательнее изучить предложенный список. Итак, предстоял выбор: либо делать зелье от простуды из пяти ингредиентов, либо зелье от зубной боли из четырех. Последнее привлекало девушку меньшим количеством смешиваемых частей. Но оно же могло таить в себе опасность «аромата ванили».

«А, где наша не пропадала!» — решила Лана и уверенно указала на зелье от зубной боли. Лицо магистра Литиции на мгновение потеряло всю свою угрожающую лукавость и превратилось в брезгливую мину.

«Кажется, я угадала зелье вонючку… — обреченно пронеслось в кудрявой голове. — Так, главное, без паники! У меня все получится! В крайнем случае покажу ту чудо-рекомендацию».

Взяв все необходимое, Лана отправилась за лабораторный стол. Инструкцию девушка прочитала несколько раз, но подвоха не заметила и приступила к реализации. Максимально сосредоточившись, Лана отсчитала капли зеленого раствора, потом тщательно взвесила три грамма серого порошка и медленно, считая про себя до десяти, опустила в отвар три непонятных мелко порезанных корешка. Когда Лана дошла до последней капли чего-то резко пахнущего, на ее лбу выступили мелкие капельки пота. Руки девушки подрагивали от напряжения, а закушенный в целях сосредоточения язык онемел. Кроме того, Лана буквально кожей чувствовала внимательный взгляд Литиции, и уверенности это никак не прибавляло.

Последняя капля упала в уже успокоившееся после бурления зелье. Поволновавшись, поверхность состава снова стала гладкой. Вони не было!

Лана облегченно выдохнула и обтерла пот со лба.

— Ну, теперь прочитайте заклинание, — подойдя ближе, поторопила девушку магистр.

— А? Ага, сейчас… — Полуэльфийка взяла в руки инструкцию и снова сосредоточилась. Еще не отошедший от покусывания язык ворочаться отказывался. Пришлось повертеть им во рту, сосчитать все зубы и только после этого приступить к прочтению заковыристых слов. — Egva autta, morsanes!

Приготовленное варево на доли секунды вспыхнуло ядовито-зеленым светом и успокоилось.

— Теперь попробуйте! — задорно предложила Литиция.

— У меня зубы не болят, — недоверчиво посмотрев на зелье, отговорилась Лана.

— Значит, пробуйте просто для самоуспокоения, чтобы не болели. Должны же вы знать, что приготовили не яд!

От столь ободряющего заявления девушка судорожно сглотнула. С еще большим подозрением взглянув на варево собственного приготовления, полуэльфийка зачерпнула его маленькой ложкой и выпила. Во рту разлилась приятная прохлада, а потом все занемело. Когда Лана это поняла, ее лицо удивленно вытянулось.

— О эо акое? — еле выговорила девушка.

— Поздравляю! Вы приняты! — радостно хохотнув, заявила Литиция.

— А? Асио… — постаралась поблагодарить Лана. — А эо оа ойдет?

— Что? Когда пройдет? — уточнила вопрос садистка. — Так часика через три и пройдет. А пока идите, девушка, в центральный корпус. Вас ждет заселение и еще много чего интересного.

Широко улыбаясь, женщина отправилась мучить следующего поступающего. Лана же под сочувствующими взглядами помощников Литиции покинула кабинет.

«М-да. И как мне заселяться с онемевшим языком? Интересно, здесь все магистры со странным чувством юмора?» — размышляла Лана, пробираясь через толпу поступивших.

— Комнаты не путать! Проходите к информационным столам, узнавайте, если что не понятно! — раздавался звонкий женский голос откуда-то из пустоты.

«Узнавайте! Мне бы сейчас карандаш и бумага не помешали, а то как спрашивать? Литиция! Я тебя начинаю тихо ненавидеть!» — сокрушалась девушка, распугивая хмурым выражением лица всех, кто встречался на пути.

От этого появился неожиданный плюс: до регистраторов полуэльфийка добралась весьма быстро. Одного из старшекурсников уже пытал высокий темноволосый парень. И, судя по дефекту речи, он тоже поступал на ведьмачество. Лана малодушно порадовалась, что не одна такая ущербная, и прислушалась.

— Уа ее иы? — с обреченным видом вопрошал будущий ведьмак.

Лана перевела взгляд на старшекурсника и чуть не засмеялась в голос. Тот картинно пучил глаза и выражал полное недоумение:

— Что? Я вас не могу понять! — говорил новоявленный актер погорелого театра, а в глазах его демоны отплясывали шаманские танцы.

Первокурсник от бессилия зарычал и закатил глаза.

Насладившись в полной мере юмористической сценой, девушка пошла спасать товарища по несчастью. Положив руку на бедро, Лана медленно продефилировала к столу. На лице приветливая и чуть манящая улыбка, в глазах дружелюбие, которое могло сойти и за некую заинтересованность. Когда полуэльфийка подплыла к регистраторам, ей не пришлось ни покашливать, ни махать руками, чтобы привлечь внимание. На Лану и так уже все смотрели.

Одарив улыбкой темного старшекурсника, кудрявая скромно потупила глазки и без спросу взяла у того из пальцев ручку, а небольшой чистый листок парень протянул сам.

«Я Лана с факультета ведьмачества. Куда мне идти?» — быстро вывела девушка и протянула записку регистратору, который неотрывно следил за каждым движением полуэльфийки. Парень даже читать послание не стал. Растянув губы в ответной улыбке, он выдал Лане сумку со всем необходимым и, сделав пометку у себя в бумагах, сообщил:

— Ваша комната три тринадцать.

Полуэльфийка благодарно кивнула и развернулась по направлению к лестнице.

— Лана! А что вы делаете сегодня вечером? — То, что это не самый удачный вопрос для немой, парень понял, только когда та обернулась и с легкой укоризной посмотрела в ответ.

Пока регистратор пытался назначить девушке свидание, ведьмак, которого он мучил до этого, выхватил ручку и листок. Быстро написав свою записку, парень ткнул ее в нос старшекурснику, а Лана тем временем скрылась в толпе.

Стремительно передвигаться по переполненным коридорам Академии Лане было крайне сложно: постоянно приходилось отпрыгивать и уворачиваться, избегая столкновения с людьми. От таких маневров полуэльфийка чувствовала себя петляющим зайцем и тихо злилась: «Неужели я такая незаметная?!»

Добравшись до двери с номером 3–13, Лана на мгновение прикрыла глаза, сбрасывая напряжение. Наконец-то полоса препятствий закончилась, теперь можно и спокойно отдохнуть!

Счастливо улыбаясь, девушка вошла в комнату и непроизвольно поморщилась. Да-а, обстановка оригинальностью не блистала: три кровати, три стола и три стула. А вот шкаф оказался один. Правда, полуэльфийка по этому поводу не очень расстроилась. Свою пару вещей она и на одной полке разместить сможет.

Лана потянулась и вдруг обратила внимание на зеркало, после чего дар речи у нее пропал окончательно: в зеркале эльфийка не отражалась!

«Это я что, невидимкой стала?!» — охнула Лана, лихорадочно пытаясь сообразить, как так вышло. Вспомнила! Уж очень сильно хотелось у регистрационного стола быстро исчезнуть, чтобы не нарываться на ненужные свидания. Видимо, тогда это и случилось.

Умение, бесспорно, полезное. Но как теперь вернуть саму себя обратно?

Несколько секунд медитативных вдохов-выдохов, и по коже пробежали странные мурашки. Зато в зеркале наконец-то появилось отражение Ланы. Счастливо улыбнувшись самой себе, полуэльфийка принялась разбирать вещи.

Письменные принадлежности и тетради девушка одной кучей запихнула в тумбочку, зато новое платье расправила со всей тщательностью и аккуратно повесила в шкаф. После этого вытащила коричневый балахон и с сомнением оглядела. И в этом ей предстоит ходить каждый день?

Даже один только его цвет вызывал у Ланы неприятные ассоциации. А если вспомнить вонь на вступительном экзамене, то можно смело заявить: тот, кто когда-то распределял цвета между факультетами, имел специфическое чувство юмора!

Накинув балахон, полуэльфийка подошла к зеркалу и расстроилась еще больше. Наряд оказался не только мешковатым и полностью скрывающим фигуру, так еще подол слегка волочился по полу.

«Кошмар, — уныло заключила она. — Хоть из комнаты не выходи».

Внезапно дверь с грохотом распахнулась. Лана мгновенно развернулась, рефлекторно принимая защитную стойку, и напряженно уставилась на вошедшую: высокую черноволосую девицу с кучей татуировок.

— Привет, я Инара, — вежливо представилась вновь прибывшая и кивком показала на две огромные сумки. — Извини, если напугала. Руки были заняты, пришлось с ноги открывать.

— Иево. — Лана, расслабляясь, усмехнулась и махнула рукой, мол, все нормально. — Ея Ана авут.

— Что у тебя с речью? — Инара удивленно приподняла бровь.

Лана лишь развела в стороны руки:

— Экаен.

— Экзамен? Ты куда поступала?

— Еэдачесо! — еле выговорила сквозь улыбку девушка. Собственная тарабарщина начинала ее веселить.

— Ну и звери у вас там, на ведьмачестве. Нас вот только трупами попугали, — распахнув глаза, проговорила Инара. — Да и то не слишком. Наш магистр Анхайлиг во время вскрытия даже пирожок ел.

И это, по ее мнению, нормально? Представив себе такую картину, Лана нервно закашлялась. Ее-то вон от одного обезглавленного едва не вывернуло! А вскрытие… и пирожок… Девушка сглотнула. Что там Влас об этом Анхайлиге говорил? Своеобразный тип? Пожалуй, лучшего определения и не подобрать.

Брюнетка тем временем ловко распихала свои многочисленные вещи по полкам и стала примерять черную мантию. Лану охватила легкая зависть: черный цвет смотрелся намного лучше.

— Отлично, — едва взглянув на собственное отражение, удовлетворенно хмыкнула некромантка и, заявив, что ей нужно куда-то по делам, убежала.

Лане, напротив, делать было абсолютно нечего. О своей странной амнезии девушка пока старалась не думать. В конце концов, кто-то о ней позаботился, раз выдал столь внушительную рекомендацию. А значит, есть надежда, что этот кто-то Лану найдет и все объяснит. Главное, поступить удалось.

Поэтому девушка решила не забивать проблемами голову и растянулась на кровати. Пока есть возможность, можно и подремать.


Уставшая от долгой и непрерывной ходьбы Наташа и впрямь успела попасть в город к вечеру. Правда чего ей это стоило! Мышцы ног ныли, хотелось есть и спать и вообще лечь и не шевелиться. Однако девушка понимала, что ночевки в лесу не выдержит, да и еды не найдет. Только поэтому продолжала идти вперед.

Отдав за вход подозрительно оглядевшему ее стражнику практически всю найденную у трупа мелочь, Наташа устало поплелась навстречу золотистому шпилю Академии. Отдохнуть бы хоть немного!

Только теперь девушка вдруг задумалась: а как объяснить свое появление и просьбу о помощи? Однако никаких аргументов не потребовалось. Прямо у центрального входа в Академию стояла глава факультета прорицателей. Наташа узнала пожилую женщину сразу: портрет прорицательницы девушка видела в книге. И, заметив, как Нинелия наблюдает за ее приближением, была готова поклясться: прорицательница ждала именно ее.

Так оно и оказалось. Едва девушка подошла, магистр подхватила ее под руку и потянула в здание, сразу накинув поверх Наташиной одежды просторный, длинный плащ.

— Прием в Академию уже закончился, — даже не здороваясь, сказала прорицательница. — Но это не важно. Пойдем к Виттору.

— Виттор жив? — охнула Наташа и тотчас прикусила губу.

В ее книге светлый архимаг уже год как числился погибшим. Это ж в какой момент времени она попала?!

— Жив, — осторожно ответила Нинелия. — И проживет еще одиннадцать лет, если тебя именно это интересовало.

Ничего себе! Наташа закашлялась. Значит, в ее книге велась не только летопись прошлого, но и возможное будущее?! «А я ее об стенку магическую… спалила…» Наташа сглотнула, теперь окончательно понимая причину бешенства удерживающего ее маньяка.

— Сп-пасибо, — слабо поблагодарила она. — А еще я хотела спросить…

— Потом, все потом, — отмахнулась магистр и почти втащила Наташу в кабинет архимага.

Виттор был не один. Рядом с ним, прислонившись к книжному шкафу, стоял темный магистр в черной мантии некроманта. Высокий мужчина с правильными чертами лица и каштановыми волосами до безумия напоминал Наташе любимый портрет из книги!

— Здравствуй Нинелия, — поприветствовал Виттор, пока Наташа во все глаза разглядывала темного мага. — Что ты хотела обсудить с нами?

— Вот эту девушку я хочу взять на свой факультет, — ответила та.

— Это невозможно, — опередив архимага, темный отрицательно мотнул головой. — Мы уже закончили прием.

— Я лично поручусь, Анхайлиг, — помрачнела прорицательница, а Наташа тихо выдохнула.

Это и вправду он! Впрочем, восхищение девушки мгновенно вытеснил страх, едва она столкнулась с тяжелым взглядом.

— Набор окончен. Правила едины для всех, — оглядев Наташу, сказал некромант. — Я вижу перед собой просто слабого мага, причем непроявленного. Почему ты не можешь подождать год, раз опоздала?

— Мне некуда больше идти, — растерявшись, почти прошептала девушка.

— Это единственная причина? — Анхайлиг скептично прищурился. — Тогда я сразу против.

— Она прорицатель, — вступилась магистр Нинелия. — Лучший из всех, кого я знаю.

— Так если она такой ценный специалист, зачем ей Академия? Отправляйте сразу к Ульриху во дворец, — предложил некромант.

— Я… не могу во дворец. — Наташа испуганно сглотнула. — Я ведь не знаю ничего…

— Не знаете и знаете одновременно? — В голосе магистра послышались отчетливые язвительные нотки. — Вы, случаем, память не теряли? А то тут уже приняли одну амнезичку по протекции.

— Анхайлиг!

— Я под триста лет Анхайлиг, Виттор, — резко откликнулся тот. — Неужели ты думал, я не узнаю о бумаге? Но в том случае я еще понял причины, потому и промолчал, хотя результаты экзаменов вы с Литицией подтасовали. Да и пришла полуэльфийка хотя бы вовремя, а здесь? Или эта девушка тоже чья-то… гм… дочь?

— Нет, Анхайлиг, но мы должны ее оставить, — тихо повторила прорицательница. — Я настаиваю.

— Почему? — спросил некромант и вновь посмотрел на девушку. — Убеди меня в том, что это необходимо. Удиви меня, и я скажу «да».

Наташа с силой сжала пальцы. Что делать? Очень хотелось признаться во всем прямо сейчас и попросить помощи, однако странное тревожное чувство не давало ей этого сделать при Анхайлиге. Учитывая его практичный характер, девушка была более чем уверена: если некромант услышит о ее знаниях, то может запереть точно так же. Одна клетка сменится другой, да и все. Поэтому говорить нужно только с Виттором. Но если сейчас не доказать Анхайлигу свою полезность, до разговора дело может и вообще не дойти! Он лично выставит Наташу за ворота…

Кто бы мог подумать, что именно Анхайлиг так отрицательно к ней отнесется! Слишком правильный. Слишком циничный и расчетливый. Слишком… идеальный.

Хватит. Девушка оборвала неуместные мысли. Она подумает об этом потом, а сейчас необходимо постараться и напрячь свою память. Удивить некроманта можно было лишь чем-то действительно важным. Но чем? Что она вообще знает об этом мужчине?

Темный архимаг, глава факультета некромантии, заместитель архимага Виттора. Состоит в Темном Круге и охраняет… схрон! Схрон, где запечатан древний артефакт, — одна из вычитанных ею тайн Академии. А уж способ его открыть вообще знали, если верить книге, единицы!

Озаренная идеей, Наташа быстро подошла к столу. Не спрашивая, она схватила листок бумаги, карандаш и стала быстро чертить. На то, чтобы подробно изобразить церемониальный круг для ритуала открытия схрона, девушке понадобилось чуть менее десяти минут. Закончив, Наташа молча протянула листок заскучавшему некроманту.

Однако едва Анхайлиг бросил взгляд на бумагу, то мгновенно переменился в лице. Листок в его руке вспыхнул, не оставив и пепла, а сам некромант хищно вперил взгляд в Наташу.

— Ты не могла это увидеть, — произнес Анхайлиг тихо, но таким тоном, что у девушки мурашки по коже от страха побежали. — Ни один прорицатель на такое не способен. Об этом ритуале знают лишь архимаги Темного Круга, но никто из них даже не упомянул бы о нем при непроявленной.

— Так вы признаете, что удивлены? — совладав с собственным языком, уточнила девушка.

— Да.

Неожиданно для Наташи, произнесено это было совершенно спокойно и без малейшей злости. Анхайлиг, как оказалось, умел признавать свои ошибки. «И в этом идеален», — мелькнула у девушки грустная мысль.

— Значит, вопрос решен? — уточнил тем временем Виттор. — Оформляем?

Некромант согласно кивнул, а потом вновь обратил свой взгляд на Наташу. Только теперь карие глаза Анхайлига светились легким интересом.

— Мы еще поговорим. Позже, — сказал он. — Приятного вечера.

И вышел из кабинета.

— Ну что ж, — едва за некромантом закрылась дверь, мягко посмотрел на Наташу Виттор. — Давайте, девушка, знакомиться и определять вас на обучение. И садитесь, вижу, вы сильно устали.

Наташа благодарно кивнула и почти рухнула в кресло. Боже, она сидит! Наконец-то! А потом по телу девушки неожиданно прошла теплая мягкая волна, снимая боль и усталость в мышцах.

«Добрый. — Наташа мысленно вздохнула. — Действительно добрый и хороший человек этот архимаг. Эх, если бы была возможность…» Увидев, что Виттор взял лист бумаги и теперь вопросительно смотрит на нее, Наташа представилась:

— Меня зовут Наталья и… в общем, фамилии нет.

— Хм… понимаю. У нас не в первый раз скрывают свое имя. Однако возраст и место рождения указать все же нужно.

— Возраст — тридцать, — пробормотала девушка. — А вот с местом рождения, кажется, проблема. Я его не знаю.

— Хм… Ну а где вы жили? — уточнил архимаг.

— И этого я не знаю. — Наташа мотнула головой и нервно потеребила кончик огненных волос. — Понимаете, еще вчера я вообще считала, что вас не существует.

— Меня? — Виттор поперхнулся.

— Не только вас, а вообще вот всего этого. — Девушка, стараясь не смотреть на мага, неопределенно обвела рукой окружающее пространство. — Я читала о вас в книге. А меня все это время удерживал взаперти какой-то ненормальный. Мне удалось вырваться, и тут вдруг оказалось, что все описанное в книге, правда.

На некоторое время после слов девушки в кабинете архимага воцарилась тишина. И Виттор, и Нинелия буквально прожигали Наташу недоверчивыми взглядами.

— Книга, значит, — наконец прервал молчание Виттор и кашлянул. — Любопытно. Впервые о подобном слышу. Запретный ритуал вы из нее узнали?

Девушка кивнула.

— И много в ней еще… гм… подобных вещей было?

Наташа нервно закусила губу, но соврать не смогла и кивнула снова.

— Что ж, понимаю, почему вы не захотели говорить об этом при Анхайлиге. — Архимаг вздохнул. — А насчет того, что вас держали в плену, не переживайте. Здесь вы будете в безопасности, Наталья. Учитесь, приспосабливайтесь к окружающему миру и постепенно вернете себе свою жизнь. Главное, не распространяйтесь о своих знаниях.

— Это я уже поняла. — Наташа поежилась, а потом вдруг почувствовала, как в ней воцаряется спокойствие. Наверное, кто-то из магов применил успокоительное воздействие. Впрочем, сейчас девушке это и впрямь было необходимо.

— Итак, вернемся к оформлению, — вновь склонился над бумагами архимаг.

— Напиши, что она из Карминии, — предложила прорицательница. — Там такой яркий цвет волос не в диковинку, так что любой проверяющий поверит.

— Да, пожалуй, — согласился Виттор и сделал пометку в анкете. — Нинелия, пусть девочка отдохнет и поест, а я пока подумаю, куда ее заселить.

— Конечно. Только, Виттор, у меня есть просьба, — добавила та. — Наталью надо защитить. И когда я говорю о защите, это значит, я говорю о защите, которую можешь дать только ты. Сам понимаешь, если такие знания попадут куда-то на сторону…

Виттор скользнул по прорицательнице задумчивым взглядом:

— Ты права. — Потом посмотрел на Наташу и потребовал: — Протяни руку.

Дрогнув, девушка подчинилась и вскоре на собственном опыте убедилась, что при установке «крови карателя», одного из охранных заклинаний, силы которого хватило бы на защиту всего города, действительно ничего не чувствуется.

А через несколько минут они с Нинелией выходили из кабинета архимага.


Лана проснулась от того, что очень хотелось есть. Девушка открыла глаза и недоуменно оглядела освещенную лучами заходящего солнца комнату, не понимая, где находится. Впрочем, сообразив наконец, что поступление в Академию ей не приснилось, полуэльфийка задалась более насущным вопросом: где достать еду?

По комнатам ее точно разносить никто не будет, так что, похоже, придется как-то выкручиваться самой. Лана поднялась с кровати и отправилась на поиски пропитания. Должна же здесь быть столовая?

После недолгих поисков таковая и впрямь обнаружилась, правда, закрытая, так что совершить набег на казенные закрома не получилось. «Надо у кого-нибудь попросить хотя бы пряник, иначе до утра не доживу», — уныло подумала Лана. Но у кого? Знакома она была только с Инарой, но той и след простыл. Оставался вариант номер «ой-мамочки-нехорошо-как-то», иными словами Влас. Судя по тому, что его мантия по цвету была точно такой же, как и выданная Лане, Влас — ведьмак. А значит, был шанс найти его на родном факультете.

Нерешительно покусав губы, Лана тяжело вздохнула и направилась на факультет ведьмачества. Правда, уже в главном зале, стоя между тремя лестницами и статуей бога курса, девушка застыла в растерянности.

«И куда теперь? Где живет Влас, я не знаю. Дурная голова, зря только шла! Эх, мучиться тебе, Ланка, голодной…» — грустно вздохнула полуэльфийка и уже собралась уходить, когда услышала на дальней лестнице шаги. Почуяв запах удачи, Лана поспешила навстречу.

Девушке и впрямь повезло. Во-первых, за время сна речь успела восстановиться. А во-вторых, попавшийся на пути ведьмак-старшекурсник за милую улыбку согласился помочь, только переспросил:

— Влас? Это который магистр, что ли?

— Э-э… — растерянно протянула Лана.

То, что ее знакомый мог оказаться магистром, окончательно выбило девушку из колеи. Однако после описания внешности утреннего знакомого сомнений не осталось: мог. Им и являлся. Так что, получив подробное объяснение, где отыскать комнату магистра, полуэльфийка отправилась на верхние этажи.

Заветная дверь нашлась быстро, и здесь Лану вновь посетили сомнения. А стоит ли беспокоить магистра? Не слишком ли нагло снова что-то просить? А что сказать, если все-таки побеспокоить?

Громко забурчавший живот недвусмысленно напомнил о возможной голодной смерти и заставил девушку отбросить панические мысли.

«Для начала, наверное, поблагодарю за помощь», — решила Лана и, собрав волю в кулак, нервно постучалась в дверь.

Ожидание было недолгим. Правда, за эти секунды девушка десять раз успела пожалеть, что пришла, обратно убедить себя, что выхода не было, и снова пожалеть о своем визите. В общем, когда Влас открыл дверь, Лана стояла на пороге бледная и нервно мяла в руках край собственной рубашки.

— Привет, — выдавила она. — Я просто хотела сказать спасибо за помощь. Одна бы я, наверное, не справилась…

Пока Лана пыталась выразить свои мысли, щеки девушки стремительно розовели, а взгляд затравленно метался по коридору. Маг, вдоволь налюбовавшись видом смущенной девушки, посторонился и скомандовал:

— Заходи.

Пройдя в комнату, Лана быстро осмотрелась, но ничего особенного ей углядеть не удалось. Большая кровать, письменный стол, пара стульев и шкаф да еще дверь дополнительная.

— А дверка куда? К соседу?

— В ванную, — с усмешкой ответил Влас. — Ну давай говори: для чего еще пришла?

Лана даже гадать не стала, как магистр догадался, что она пришла не только для того, чтобы поблагодарить его. Тяжело вздохнув, девушка призналась:

— Поесть бы. У те… у вас еда есть? А то желудок, зараза, песни поет. Вот мне хотя бы пряник какой-нибудь. Столовая закрыта, поэтому и решила отыскать те… вас.

— Давай так, когда мы наедине, можешь обращаться по имени. На занятиях и при людях — магистр Октовиэн, — предложил ведьмак, прицельно запулив яблоком в гостью. — Угощайся. И расскажи, как поступила, что ли.

— Как поступила? — Лана нервно хихикнула и вгрызлась в яблоко. — Да у меня после этого поступления еле язык отошел! — жуя, пожаловалась она. — Выбрала на свою голову зелье от зубной боли, а магистр Литиция в конце и говорит: «Выпей, милочка!» Ну не перечить же, вот и выпила. Потом у регистраторов пришлось на бумажке писать, что нужно…

Как ни странно, непрерывная болтовня не мешала Лане поглощать яблоко, и к концу повествования оно превратилось в сиротливый огрызок. Девушка покрутилась в поисках мусорки и не нашла. В итоге полуэльфийка пристроила остатки фрукта на край письменного стола и засобиралась на выход.

— Спасибо за еду, а я, пожалуй, к себе пойду. О, стихами получилось! Ладно, магистр Влас, было приятно с вами пообщаться.

И, получив в ответ скептический смешок, удалилась.

ГЛАВА 3

Архимаг Виттор нервничал. Неожиданное появление странной девушки с ворохом опасных знаний было из ряда вон выходящим событием. В путаное объяснение самой Натальи о какой-то книге Виттор не поверил, уж слишком невероятным оно казалось. Зато то, что девушку долгое время держали под замком, было правдой. Слишком хорошо читались в ее ауре следы заклинаний, поддерживающих в тонусе тело человека, который по каким-либо причинам сам практически не двигается. Впрочем, Виттора сей факт не удивил. Прорицатель с таким сильным даром, как у Наташи, да еще и не способный за себя постоять — желанная добыча для очень многих.

Архимаг задумчиво потеребил бороду, однако от размышлений его внезапно отвлек громкий стук. Сразу же вслед за этим, не дожидаясь приглашения, в дверь быстро вошел магистр Ясон. Целитель выглядел весьма озабоченным.

— Что такое? — напрягся Виттор.

— У нас проблемы, — мрачно сообщил Ясон. — Конный патруль леорского гарнизона обнаружил неподалеку от города труп мужчины, который на поверку оказался нашим посланцем.

— Погоди. — Архимаг недоверчиво приподнял брови. — Это тот, который должен был установить маяк и встретить…

— Да. Он мертв с самого утра.

— Но девушка поступила в Академию!

— Я прояснил этот момент. — Светлый магистр нервно переплел пальцы. — Оказалось, ее гораздо дальше по северному тракту сегодня встретил наш темный ведьмак Влас. Ну и подвез. Он рассказал, что девчонка была не в себе и явно чем-то напугана.

— Думаешь, утечка? — Виттор резко поднялся с кресла.

— Без понятия. — Ясон неопределенно пожал плечами. — У них обычно утечек не бывает, сам знаешь. Так что, может быть, наш человек столкнулся с обычными разбойниками. А может, и нет.

— Значит, будем исходить из худшего, — выдохнул архимаг и быстро направился к двери.

— В центральном зале первокурсники на торжественную речь собираются! — напомнил ему целитель.

— Да, да, помню, — коротко бросил Виттор и ускорил шаг.

Сейчас все мысли архимага занимала лишь комната с даль-зеркалом. Оказавшись внутри, он поставил мощнейшую защиту от прослушивания и активировал артефакт. А буквально через пару минут в зеркале появилась невысокая, укутанная в плащ женская фигура.

— Что случилось, Виттор? — тихо спросила женщина. — Почему такая срочность?

— Есть вероятность того, что перемещение девушки все же могли отследить, — ответил архимаг и быстро пересказал все, что недавно узнал.

— Да, вы правы, — выслушав, женщина напряженно кивнула. — Необходимо исключить любые риски. Я решу вопрос о дополнительной защите завтра к вечеру. Хорошей ночи, Виттор. И спасибо вам.

Изображение в зеркале исчезло.


Недолго думая Нинелия отвела Наташу в свой кабинет. Единственное окно небольшой комнаты было задернуто темными шторами, из-за чего вокруг царил приятный, успокаивающий полумрак. Источниками света были лишь голубоватая сфера на небольшом столе да несколько свечей перед изображениями богини-прорицательницы Лиссы и ее матери — огненноволосой богини судьбы Сульхи.

На остальные детали обстановки Наташа внимания не обратила, поскольку обнаружилось, что здесь ее ждет принесенный кем-то ужин: тарелка с тушеными овощами. От одного вида еды у оголодавшей за сутки Наташи аж живот свело. Скинув плащ, девушка быстро уселась за стол и с наслаждением отправила в рот первую ложку. Овощи оказались абсолютно пресными, однако ее это не волновало. Сейчас Наташа была готова съесть все что угодно.

Понаблюдав, как ее подопечная расправляется с едой, пожилая прорицательница поднялась:

— Ладно, доедай, а я постараюсь найти тебе сменную одежду.

Нинелия вышла, оставив Наташу в одиночестве. Проглотив последнюю ложку, девушка медленно встала и подошла к окну. «Так странно, — отодвинув штору и глядя на внутренний двор Академии, думала она. — Я здесь. На самом деле здесь. А ведь еще вчера этого места для меня просто не существовало».

От осознания того, что она столько лет прожила в мире грез и фантазий, безвольная и неподвижная, Наташу вновь охватила паника. А вдруг ее найдут? Вдруг снова запрут в той комнате?

От скрипа открывающейся двери, девушка чуть не подпрыгнула. Наташа резко обернулась и к своему изумлению увидела вошедшего Анхайлига.

— Хм… так вот на кого Виттор подвесил «карателя», — протянул, оглядывая ее, некромант. — Занятно.

Девушка промолчала. Чего ожидать от некроманта после недавней резкости, она не знала. Одно дело — читать о таком характере и совсем другое — столкнуться с его обладателем вживую.

— Как ты относишься к трупам? — внезапно спросил Анхайлиг.

Странный вопрос полностью подтверждал непредсказуемость магистра.

— Неприязненно, — с удивлением ответила Наташа, вспоминая обезглавленный труп. — Хотя в обморок не падаю.

— А к жертвоприношениям и виду крови?

— К крови никак не отношусь, но вот убить кого-то не смогла бы.

— Хм… Ну, не так и плохо. — Анхайлиг задумчиво переплел пальцы. — Скажи, зачем тебе факультет Нинелии? Она утверждает, что ты и так уже вполне состоявшийся прорицатель. Чему тебе учиться там?

— Да я… не знаю. — Наташа окончательно растерялась. — А куда мне еще было идти?

— К примеру, ко мне, — спокойно сказал некромант. — Много сил для того, чтобы допросить того же покойника, не требуется.

От предложения Анхайлига Наташа закашлялась.

— Но… у вас на факультете ведь только проявленные темные обучаются, а я…

— Девочка, это не проблема, — тонко улыбнулся он.

«Ну конечно! — пронеслось в голове Наташи. — Анхайлиг фактически архимаг, в его силах сделать мага проявленным! Но идти к некромантам?»

— Ваше предложение, магистр, весьма заманчиво, конечно, — осторожно сказала девушка. — Но, насколько мне известно, на факультете некромантии во время посвящения многие погибают. И мне бы не хотелось, чтобы через полгода меня… гм… забрала на тот свет богиня Морана.

Сказав это, Наташа ожидала всплеска недовольства, но вместо этого Анхайлиг весело прищурился.

— И об этой церемонии знаешь, значит? Да ты просто кладезь всех сокрытых темных ритуалов, Наталья.

Сообразив, что опять едва себя не выдала, девушка мысленно ругнулась и попыталась отвести взгляд. Однако Анхайлиг тотчас оказался рядом и, неожиданно приподняв ее лицо, заставил смотреть прямо на себя.

— Ты ведь понимаешь, что с такими знаниями я просто не могу позволить тебе стать светлой? — вкрадчиво произнес он.

Наташу звук этого голоса испугал, но одновременно от него ее бросило в жар.

— Понимаешь? — повторил некромант вопрос.

— П-понимаю, — с запинкой выдавила девушка.

Анхайлиг наклонился и прошептал:

— В таком случае добро пожаловать.

А потом мир для Наташи на мгновение погрузился во тьму. Она резко вздохнула, чувствуя, как неуловимо меняется все вокруг, словно отвечая на изменения в ней самой. Одновременно послышался грохот отворяемой двери и запоздалый вскрик Нинелии:

— Не смей!

Но на прорицательницу Наташа уже посмотрела проявленной темной.

— Ты! — Нинелия, почти задыхаясь от ярости, взирала на некроманта. — Что ты натворил?!

— Обезопасил Темный Круг всего лишь, — спокойно ответил тот. — Я в своем праве, Нинелия. Наталья не должна принадлежать свету.

— Она вообще не должна была становиться проявленной, чтобы сохранился баланс!

— Даже так? — Судя по всему, Анхайлига слова о балансе трогали мало. — Нинелия, ты прекрасно знаешь, что в первую очередь я забочусь о нашей безопасности. А балансом пусть занимаются инквизиторы. Ты их здесь видишь? Я вот лично нет. Значит, все в порядке.

— Ты ничего не понимаешь. — Прорицательница бессильно опустила руки.

— В любом случае ты опоздала, — констатировал некромант и положил руку на плечо опешившей от всего происходящего Наташи. — И да, я забираю ее к себе. Согласись, на твоем факультете ей учиться особо нечему.

Глаза Нинелии вновь гневно сверкнули. Она посмотрела на Анхайлига, потом перевела взгляд на Наташу… и вдруг усмехнулась.

— Даже так? — каким-то странным тоном произнесла прорицательница. — Забираешь, значит? Хорошо. Если сама Наталья не против, я согласна.

Даже если бы изначально Наташа и была против, после прикосновения теплой руки некроманта все протесты из ее головы куда-то испарились. Девушку хватило лишь на то, чтобы слабо качнуть головой, мол, не против, и только.

— Вот и славно, — удовлетворенно кивнул Анхайлиг и в свою очередь посмотрел на Наташу. — В таком случае получишь учебники, список занятий и с завтрашнего дня начинаешь обучение.

Коротко попрощавшись, некромант ушел.

— Неужели правда все так плохо? — уточнила Наташа обеспокоенно.

Нинелия тяжело вздохнула:

— Какая теперь разница? Держи вещи.

Девушка благодарно взяла предложенное и неожиданно зевнула. Легкая бодрость, подаренная архимагом, практически рассеялась, и организм требовал заслуженного отдыха. Даже нервничать сил не осталось.

В дверь постучали, а потом какой-то парень в балахоне некроманта протянул Нинелии сумку с книгами и маленькую бумажку.

— Это тебе, — передала Наташе вещи прорицательница. — На бумажке номер комнаты. Найдешь?

— Да, — кивнула девушка. — Я знаю здесь все.


Только Лана вернулась в комнату и вновь уселась на кровать, как дверь распахнулась, пропуская взволнованную Инару.

— Наконец-то! — не дав Лане и слова вымолвить, выдохнула некромантка. — Ты где была? Мы на речь архимага опаздываем!

Инара решительно подлетела к полуэльфийке и, ухватив ту за руку, потащила к выходу. Лана даже удивиться не успела, как оказалась в коридоре. Об официальном приветствии первокурсников кудрявая понятия не имела и сейчас тихо радовалась, что Инара ее не оставила.

Главный зал встретил девушек нестройным гомоном адептов, ждущих начала церемонии.

— Фуф, кажись, успели, — выдохнула Инара и заозиралась по сторонам, словно ища кого-то.

Лана тоже оглядывалась, правда, больше из любопытства.

— Инара! — раздался вдруг оклик из толпы.

Девушки повернулись. Стоящий чуть поодаль в компании проявленных темных некромант размахивал руками, силясь привлечь их внимание. Инара махнула в ответ и, снова ухватив кудрявую, направилась в сторону зовущего.

— Вот ты где! — подойдя ближе, поприветствовала она. — Арон, ребята, это Лана, моя соседка.

Полуэльфийка вежливо улыбнулась. А что еще остается, если тебя, не спросив, затащили в непонятную компанию?!

Некромант же тем временем быстро представил своих товарищей, девушку и двух парней:

— Ариса, Дир, Кондрат.

Лана снова кивнула, отстраненно отметив, что одного из парней, Кондрата, уже встречала. Именно этого темноволосого ведьмака, ставшего жертвой зелья от зубной боли, никак не мог понять регистратор.

Внезапно уровень шума в зале резко снизился, и в зал вошел архимаг. Мужчина был высок и широкоплеч и, несмотря на пожилой возраст, полон сил. Цепкие голубые глаза, как показалось Лане, с добротой смотрели на каждого из присутствующих.

— Приветствую вас, адепты! — разнесся по залу глубокий бархатистый голос. — Я глава этой Академии, архимаг Леории Виттор Леорский. Поздравляю вас с поступлением и желаю успешно закончить этот год, ибо от него зависит все ваше дальнейшее будущее. Правил в Академии не так и много, всего три. Первое и основное — никаких магических поединков между адептами. За нарушение этого правила буду отчислять сразу. Второе — не колдовать вне специально отведенных для тренировок аудиторий. И третье — не покидать пределов Академии без моего разрешения или разрешения моего заместителя магистра Анхайлига. А теперь я познакомлю вас с главами факультетов…

Представление магистров прошло быстро. Один за другим они подходили к Виттору, и через несколько минут Лана уже имела представление обо всем здешнем руководстве.

После этого официальная часть закончилась. Вновь пожелав первокурсникам удачного обучения, архимаг вышел, и зал снова взорвался гомоном. Адепты планировали, как будут праздновать поступление.

Компания Ланы тоже собралась плотным кружком, размышляя, как бы отметить и им. Правда, ничего толком придумать не получалось, ведь из Академии не выйти.

— Эх, и как я не догадался с собой хотя бы одну бутылочку пронести! — сокрушался Арон.

— Мимо Анхайлига? — фыркнула Инара. — Я б на это посмотрела…

Парень мгновенно помрачнел и искоса глянул на Дира.

— А что сразу я? — возмутился ведьмак. — Думаешь, у Грабовского нюх хуже? И не надейся! У него Тарий под боком!

— Что за Тарий? — уточнила Ариса.

— Старшекурсник-ведьмак, — ответил Кондрат. — Местный самогонщик. О его выпивке легенды ходят.

— О как! — вновь оживилась Инара. — Так, может, у этого вашего Тария и попросить бутылочку-другую?

— Нереально. — Дир поморщился. — К нему вся Академия ходит с такими же просьбами. А мы всего лишь первокурсники. Откажет он нам.

— Ну, может, девушке не откажет, — задумчиво протянула Лана, которой уж очень хотелось хотя бы немного праздника. — Может, попробовать? Мало ли, выпрошу чуть-чуть…

Ребята быстро переглянулись и, придя к согласию, обступили Лану со всех сторон. Слово взял Кондрат, подробно объясняя, где можно найти Тария. Полуэльфийка внимательно слушала и параллельно размышляла, как будет уговаривать самогонщика расстаться со своим добром за «спасибо».

— Все запомнила? — спросил под конец Дир.

Лана утвердительно кивнула.

— Тогда ждем тебя в нашей комнате, — заключил Арон. — Три двадцать семь, на вашем с Инарой этаже. Не заблудишься.

Компания быстро покинула зал, а Лана, немного подождав, направила свои стопы на факультет ведьмаков.

Комнату Тария полуэльфийка отыскала быстро и, собравшись с духом, постучала. Дверь открыл высокий, весьма симпатичный парень.

— Что, красавица, надо? — хитро прищурясь и с интересом оглядев девушку, поинтересовался ведьмак.

Лана моментально расцвела в улыбке и заявила:

— Праздника хочется, а отметить нечем…

Внезапно, прерывая ее, откуда-то из глубин комнаты донесся обреченный стон:

— Лана, ты меня специально преследуешь? Дай хоть вечер отдохнуть! Иди компоту в столовой попей!

Магистр Влас! Девушка сначала испугалась, но потом вспомнила: лучшая защита — это нападение! Прошмыгнув мимо массивной фигуры Тария, Лана подошла к столу, за которым сидел Влас и… пил. Бутылка с зеленоватой настойкой была уже ополовинена.

— Магистр, а вы, я гляжу, сухой закон не чтите? Так чего меня заставляете? — буркнула Лана. — Мы же поступление отметить собираемся. Может, выделите пару бутылочек этого чудесного напитка и присоединитесь к нашей веселой компании? А? — Лана переводила взгляд с одного на другого.

— И как ты собираешься протащить выпивку по коридорам? — полюбопытствовал Тарий.

— Маскировка! — заговорщицки выдала девушка и продемонстрировала свое умение.

— А я тебя вижу, — хмуро заявил Влас. — И любой магистр заметит.

Лана тяжело вздохнула и пошла ва-банк, то есть заныла:

— Ну пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста! Соглашайтесь!

Девушка сложила ладошки у груди и умоляюще посмотрела на ведьмаков.

— Провести хороший вечер в веселой компании, да еще и с девушками? — Тарий улыбнулся. — Я только «за»!

— На баб купился? — недовольно проворчал Влас и вздохнул. — Демон с вами, пошли.

После того как несколько литровых бутылок были обмотаны тканью и уложены в сумки, мужчины поспешили за полуэльфийкой. Лана чувствовала себя довольной как никогда и от предвкушения предстоящего праздника шла, пружиня на носочках.

Миновав факультет ведьмаков, они оказались в шумном зале центрального корпуса и направились к лестнице на верхние этажи. Лана успела даже на первую ступеньку шагнуть, как сзади раздался бодрый мужской оклик:

— Тарий! А мы тебя как раз искали!

Ведьмак застонал, но обернулся. Вслед за ним пришлось остановиться и Власу с Ланой. Оглянувшись, девушка увидела двух приближающихся парней-старшекурсников: некроманта и светлого элементалиста.

— Чего надо? — разом помрачнев, буркнул Тарий.

— Хорошую компанию, — хмыкнул некромант. — Ты чего, до сих пор злишься? Да брось, у нас вчера стресс был после драки, потом Анхайлиг отчитал… ну как после такого не выпить-то?

— А зачем взламывать мой сейф? Просто попросить не додумались?

Ребята шутливо подняли руки и вновь поинтересовались:

— Так что, мы с вами?

Тарий обреченно посмотрел на Власа.

— Не отвяжутся, да? — понял тот.

— Увы.

— Тогда с вас закусь, — хмыкнул практичный магистр. — И учтите, закуси надо много, причем нормальной: у нас там девушки.

— Не вопрос! — бодро кивнули ребята и вмиг растворились в толпе.


Указанную на бумажке комнату под номером 3–13 Наташа и впрямь нашла быстро. Войдя, красноволосая обнаружила, что на двух кроватях уже брошены чьи-то вещи, а значит вскоре придется знакомиться с соседками.

«Надеюсь, к проявленным темным они спокойно относятся», — подумала Наташа, укладывая выделенную Нинелией стопку сменной одежды на полку и почти непрерывно зевая.

Усталость окончательно взяла над девушкой верх. Кое-как пристроив в ящиках стола выданные тетради и письменные принадлежности, Наташа решительно плюнула на посещение приветственной речи Виттора и последующее торжество и забралась под одеяло. Спать. Обо всем остальном она подумает завтра.


На третий этаж поднялись быстро. Однако, свернув с лестницы в коридор, Лана внезапно услышала чьи-то выкрики. Судя по тому, как напряженно переглянулись Влас и Тарий, где-то впереди и впрямь шла драка.

Одновременно ускорив шаг, троица быстро миновала несколько дверей, пока не оказалась перед той самой, где обитали пригласившие Лану ведьмаки. Вне сомнения, шум доносился отсюда!

Резко распахнув дверь, Влас влетел в комнату. Вбежавшие следом Лана и Тарий узрели, как по полу, сцепившись, катаются два парня: Дир и Арон. Остальные присутствующие восседали на расставленных вдоль стен кроватях и столах, точно зрители-болельщики, и шумно подбадривали дерущихся.

Впрочем, уже через мгновение неведомая сила отшвырнула парней друг от друга. Гомон в комнате тотчас стих, и адепты испуганно уставились на разозленного ведьмака-магистра.

— Что тут творится, демон вас задери?! — прорычал Влас.

— Тренируемся, — тяжело поднимаясь с пола, выдохнул Дир.

— Угу, — морщась, из другого конца комнаты подтвердил Арон.

— Тренируетесь? — недоверчиво переспросил Тарий, а Влас тут же потребовал более развернутого ответа.

Как выяснилось в ходе небольшого допроса, Арон и Дир в ожидании Ланы решили продемонстрировать друг другу несколько приемов самообороны. А наблюдающие за этим Инара, Ариса и Кондрат настолько увлеклись «сражением», что стали наперебой давать советы, как лучше бить и куда.

— Нашли чем заняться, — выслушав, уже спокойней буркнул магистр и уселся на одну из кроватей рядом с Арисой. — Тише надо! Ладно, я добрый. Анхайлиг бы вашу «тренировку» засек, шли бы уже туалеты целителей щетками драить, а то и что похуже! Знаете, какая у него фантазия богатая на пакостные наказания? У-у!

Первокурсники дружно ойкнули. Даже Лане стало как-то не по себе от обрисованной Власом перспективы, хотя она к драке вообще никакого отношения не имела. Так что к последующему стуку в дверь полуэльфийка оказалась совершенно не готова и с перепуга аж подпрыгнула. Правда, почти сразу успокоилась: на пороге открытой Тарием двери стояли знакомые старшекурсники. Без лишних слов они продемонстрировали ведьмаку две котомки с продуктами, и тот одобрительно хмыкнул и пропустил ребят в комнату.

— Знакомьтесь, это Варнос. — Тарий указал на блондина в черной мантии, а потом на элементалиста: — И Райан.

Старшекурсники приветственно кивнули и принялись сноровисто распаковывать свои сумки. На сдвинутых в центр столах, к радости Ланы, быстро появлялись маринованные огурчики с помидорчиками, копченая колбаса со свежевыпеченным хлебом и даже здоровый окорок!

«Еда, еда, еда! — радостно пел желудок полуэльфийки. — Наконец-то!»

А уж когда Тарий водрузил прямо по центру этого великолепия свою фирменную бутыль с настойкой, глаза абсолютно всех присутствующих засияли искренним и незамутненным счастьем.

— Ну, — подув в стакан, потянулся первым к бутылке Влас, — давайте, что ли, за знакомство?

ГЛАВА 4

Утро в комнате 3–13 началось с зычного крика:

— Подъе-о-ом!

Судорожно вскочив с кровати, ничего не соображающая Наташа тупо уставилась на кричавшую: едва различимую в предрассветном полумраке высокую черноволосую девушку со странными татуировками.

«Где я?» — вертелась в голове красноволосой одна-единственная мысль.

— Чего застыла? Собирайся быстрее! — окликнула Наташу крикунья и заметалась по комнате. — Вот ведь демон! Первое занятие у Анхайлига! Не приведи Грент, опоздаю-у-у!

— Анхайлиг? — растерянно повторила Наташа и, вспомнив вчерашний день, прошептала: — Так это, значит, не сон?

— Какой сон?! — донесся рык. — Проснулись уже! Проспали все на фиг! Лана, твою ж налево, я сказала, проснулись!

— А-а? — донеслось мычание рядом.

Скосив глаза, Наташа увидела, что на соседней кровати лежит пепельноволосая кудрявая убийца из ее вчерашнего видения. От оклика девушка открыла глаза, но тут же зажмурилась и со стоном натянула на голову подушку:

— Инара, не ори! Голова-то как боли-ит.

Наташа почувствовала запах алкоголя и поморщилась: «Убийца и алкоголичка. Ну ничего себе компания на год…»

— Опоздаешь на свои занятия, у тебя не только голова заболит! — огрызнулась черноволосая Инара, натягивая балахон.

Лана с усилием сбросила подушку и хмуро уставилась на стоящую рядом красноволосую девушку.

— Ты хто? — хмурясь, в попытке что-нибудь вспомнить, с хрипотцой спросила она.

— Наталья, — вежливо представилась Наташа, хотя общаться с полуэльфийкой ей не хотелось. — Меня вчера вечером сюда заселили от факультета некромантии.

— Так ты тоже некромантка? — откликнулась Инара. — Тогда вдвойне поторопись! Знаешь, какой Анхайлиг строгий? Опоздавших живьем жрет! Все, я пошла, а вы как хотите! — заключила некромантка, хлопнув дверью.

Сообразив наконец, что это точно не сон, а реальность, Наташа бросилась собираться.

Одновременно с кровати вскочила и Лана, причем скорость у полуэльфийки оказалась не в пример выше Наташиной. Не прошло и нескольких минут, как кудрявая тоже убежала. А вот Наташа только и успела, что одеться, и теперь пыталась найти в полумраке необходимые книги. Это неожиданно оказалось проблемой: света в комнате никто не зажег, а сама Наташа этого делать не умела.

— И кто придумал начало занятий в такую рань? — прошипела девушка и, позавидовав ночному зрению эльфийских полукровок, плюнула на учебники.

«Тетрадкой обойдусь», — решила она. В конце концов, уж все начальные заклинания в книге описывались подробно, а потому и так можно вспомнить, если сильно припечет.

Миновав большой сумрачный зал со статуей бога смерти Грента, Наташа добралась до подземелий факультета некромантии и вдруг остановилась. Ведь номер аудитории, в которой будет проходить занятие, она тоже не посмотрела! И надо было так сглупить!

— Ждешь кого-то? — полюбопытствовали внезапно за спиной.

Наташа резко обернулась и увидела подходящего Анхайлига. «Ну хоть не опоздала!» — пронеслось в голове девушки.

— С духом собираюсь, — выдавила она, а потом виновато потупилась. — И, если честно, номер аудитории не знаю.

— Хорошая шутка, прорицательница, — со смешком оценил Анхайлиг и подошел к одной из дверей. — Но не переживай, формально ты не опоздала.

«Это он что, не поверил мне, что ли?» Наташа удивленно хихикнула и зашла следом за магистром в просторное подвальное помещение. Окон здесь не было, зато у дальней стены возвышался большой металлический шкаф.

Быстро оглядев аудиторию, Анхайлиг удовлетворенно хмыкнул. Из этого девушка сделала вывод, что все адепты первого курса факультета некромантии, коих кроме нее оказалось еще двенадцать человек, уже на месте: опоздать не рискнул никто.

Быстро сев на одну из незанятых парт около выхода, Наташа в ожидании замерла. Аудиторию она узнала: здесь первокурсникам должны были раздавать церемониальное оружие. В душе у девушки все сильнее разгоралось радостное возбуждение. Одно дело об этом читать и совсем другое — сидеть здесь самой, по-настоящему!

— Бодрого утра, адепты, — тем временем поприветствовал Анхайлиг. — Надеюсь, вы уже достаточно протрезвели и будете внимательны, так как сегодня вам предстоит пообщаться со своими первыми клиентами. Но для начала я бы хотел вам кое-что раздать.

Некромант подошел к шкафу и, отперев, кивком указал на полки с самыми разнообразными ножами, кинжалами и стилетами.

— Это ритуальные кинжалы, лезвия которых покрыты чистым серебром, — пояснил Анхайлиг. — Кинжалы предназначены только для определенных магических действий. Если узнаю, что кто-то ковыряет ими еду или строгает деревяшки, буду принимать очень жесткие меры.

Он сурово оглядел адептов, чтобы до всех этот факт уж точно дошел, и продолжил:

— Во всей Академии кинжалы носят только некроманты. Потому постарайтесь сделать так, чтобы на вас не поступало жалоб, мол, вы кому-то угрожали. Усвоили? Тогда подходите, выбирайте.

Наташа почти не глядя взяла небольшой кинжальчик и быстро отошла от шкафа. Оружие она не любила в принципе. А вот ее соседка по комнате Инара, похоже, наоборот. Едва прозвучала команда, черноволосая сорвалась с места и кинулась к вожделенному шкафчику.

— Грент всемогущий! — бормотала она. Глаза девушки разбежались от обилия различных форм и деталей, которыми были украшены рукояти. Схватив наконец изогнутый кинжал без гарды с широким загнутым клинком и сложным рисунком по лезвию, Инара восхищенно выдохнула: — Моя прелесть! — и принялась любовно оглаживать лезвие.

«Ненормальная», — сделала вывод Наташа, понимая, что живет в одной комнате не с одной убийцей, а с двумя.

Когда все наконец определились с выбором и шкаф закрыли, в аудиторию ввезли первый труп. Довольно молодой мужчина, судя по всему, был кем-то зарезан. Наташа слегка поморщилась. Покойников она, как и говорила Анхайлигу, не боялась, но все же смотреть на убитого было не слишком приятно. «Хоть голова у него на месте», — мрачно констатировала девушка, вспомнив увиденное вчера тело.

Быстро расчертив круг призыва, Анхайлиг вопросительно оглядел адептов.

— Ну, есть желающие?

— Я хочу попробовать, если можно, — вызвалась Наташа, решив отмучиться побыстрее.

Девушка прекрасно понимала, что некромант все равно заставит пройти через это всех. Но мало ли какие трупы потом будут подвозить? Этот-то хоть выглядит прилично.

— Разумеется. — На губах Анхайлига проскользнула довольная улыбка. — Заклинание можно читать по бумаге, но тебе, я так понимаю, это не потребуется.

Наташа кивнула и подошла к телу, буквально кожей чувствуя заинтересованный взгляд магистра. Ей и самой было любопытно: получится или нет? Все-таки это просто сказка-сказка, которая стала былью после первого же круга воззвания!

— Здес-с-сь, — откликнулся труп.

Девушка, не веря собственным ушам и глазам, смотрела на дело рук своих, напрочь забыв о последующем допросе.

«Быть такого не может, — билось в ее голове. — Магия! Она настоящая!»

Да, вчера у нее были видения. Но Наташа и подумать не могла, что сможет осилить некромантию! Да и вообще, что некромантия существует! Она с сияющими глазами уставилась на Анхайлига и восторженно пискнула:

— Получилось!

Такого искреннего счастья на своих занятиях магистр уже давненько не наблюдал.

— Поздравляю, — хмыкнул Анхайлиг и с усмешкой добавил: — А теперь, быть может, хоть что-нибудь у объекта своей радости спросишь?

Ойкнув, Наташа мгновенно опомнилась и, посмотрев на тело, робко поинтересовалась:

— Кто ты? Кто тебя убил?

— Артис, — просипел тот. — Братом зареза-ан. — А потом внезапно открыл невидящие глаза и взвыл: — Вос-скреси меня-а-а! Вос-скреси-и-и!

Наташа перепуганно отшатнулась к Анхайлигу. Одним едва заметным движением тот разорвал магическое плетение круга, и покойник затих.

— Ну, чего испугалась-то? — Некромант вздохнул. — Он ведь тебя даже не обругал. Иди садись. Следующий доброволец имеется?


На свое первое занятие Лана успела практически вовремя. Подбежав к нужной двери, девушка поморщилась от головной боли, потянула за ручку и на долю секунды удивленно застыла. В аудитории находился магистр Влас. И выглядел он не самым лучшим образом.

Дверь, оставленная без присмотра, с силой закрылась, и от раздавшегося грохота поморщилась большая часть аудитории.

Лана быстро шмыгнула на свободное место. В голове всплывали смутные обрывки того, что происходило вчера вечером. Вспомнив, как магистр на спор пил со старшекурсниками настойку, а потом вытанцовывал с Арисой, кудрявая с трудом сдержала ухмылку. Да-а, кажется, похмелье у кого-то намного более тяжелое, чем у нее.

— Ну что, все в сборе? — мученическим взглядом оглядел адептов ведьмак и потер переносицу. — В таком случае, представлюсь: магистр Влас Октовиэн. Поскольку один ведьмак с мерзким чувством юмора назначил меня вашим куратором, по всем вопросам можете обращаться ко мне. Правда, если они будут пустячными, вам же хуже. Так что советую сначала крепко подумать, прежде чем их задавать, — мрачно завершил магистр. — Ну? Что-то уточнить хотите?

Желающих, что и неудивительно после такого предупреждения, не оказалось. Даже если изначально они и были.

А Лана, услышав это объявление, так и вовсе попыталась стать как можно незаметнее. Куратор! Мужчина, которому она задолжала желание, и вчерашний собутыльник! Мамочки! Полуэльфийка глухо застонала и обхватила голову, чувствуя, как полыхают щеки.

— Вот и замечательно, — тем временем удовлетворенно хмыкнул ведьмак. — Тогда начнем, пожалуй, лекцию. Раз вы здесь, значит, обладаете талантом к созданию зелий. Но одного таланта мало. В первую очередь запомните: всегда необходимо точно соблюдать пропорции. На моих занятиях, конечно, яды делать не будете, но и воздействующие на психику зелья тоже могут быть весьма опасными. Итак, запишем основное…

Адепты тотчас зашуршали тетрадями, и Лана, стараясь не обращать внимания на головную боль, тоже взяла карандаш. Правда, несмотря на все усилия, информация воспринималась с большим трудом. И если вначале Лана пыталась хоть что-то услышать и понять, то к середине повествования она уже спала с открытыми глазами.

Когда объявили о начале практической части занятия, Лана всерьез захотела раствориться в воздухе. Удержало лишь понимание, что от магистерского взгляда маскировка не спасет. В очередной раз тяжело вздохнув, девушка попыталась сосредоточиться на мерах и каплях, вот только многое из лекции Власа она не записала, поэтому состав пришлось смешивать на глаз.

Зелье, что и неудивительно, не удалось. Сравнив грязно-зеленую жижу в собственной посуде с чистым изумрудным цветом у соседей, Лана вздохнула и резко опустила пробирку на стол. Точнее, думала, что опустила, а на деле…

Пока склянка летела на встречу с полом, кудрявая успела лишь запоздало ругнуться и встретиться взглядом с темнеющими от гнева глазами Власа. После чего раздался звон разбитого стекла, и по аудитории тотчас распространилась отвратительная вонь.

А спустя мгновение все адепты-первокурсники, теряя сознание, дружно рухнули на пол.


Лана лежала на зеленом лугу и наслаждалась большим сладким леденцом. Облака бежали по небу и все как один принимали очертания недовольного лица Власа. Это отчего-то жутко забавляло девушку, и она счастливо улыбалась. А иногда корчила магистру рожицы.

Внезапно сказку разрушил неприятный резкий запах. Лана закашлялась, протерла глаза и обнаружила, что лежит на полу, а над ней нависает крайне недовольный магистр Октовиэн. Между черных бровей Власа залегла глубокая морщина, а губы сжались в тонкую полоску.

— Экс-спериментаторша! — увидев, что Лана пришла в себя, прошипел ведьмак. — Ты мне весь курс угробить хочешь?!

— Прости-и-ик-те! — пискнула девушка, со страхом отмечая, что в аудитории, кроме них с магистром, никого больше нет. — А где… остальные?

— Пока не в морге, — процедил магистр, поднимаясь. — Но если не начнешь за собой следить, то у них есть все шансы там оказаться. Как ты вообще поступить только смогла?

— Я не специально, Влас, правда! — жалобно заныла Лана. — Просто голова болит очень. И амнезия…

— На амнезию целителям жалуйся! Пить надо было меньше! — Влас резко развернулся и покинул аудиторию.

Как только дверь закрылась, Лана скорчила рожицу и противным голосом передразнила бывшего собутыльника:

— Пить надо меньше… Кто бы говорил! Сам вон весь зеленый, как жаба болотная, жаль не в пупырьях!

От очередного приступа головной боли девушка поморщилась и предпочла вместо обеда посетить лазарет. Пока добиралась до целителей, прокляла все на свете: и мельтешащих адептов, и непрекращающийся гул сотен голосов.

На стол дежурного Лана практически упала. Девушка-целитель удивленно вскинула брови, но тут же успокоилась: тонкий аромат перегара все прояснил. Целительница осуждающе покачала головой, но записала имя пациентки и проводила ту к дежурному магистру.

— Что у вас? Тоже похмелье? — едва взглянув на девушку, уточнил высокий светловолосый мужчина в кипенно-белой мантии.

— Да, — вымученно улыбнулась Лана и смущенно потупилась.

— Вечно ведьмаки намешают всякой дряни, а потом толпами на прием идут, — раздраженно проворчал целитель, однако отказывать в помощи не стал.

Приблизившись, мужчина подержал ладонь над кудрявой макушкой и что-то прошептал. Сразу же после этого боль ушла, и Лана ощутила приятную легкость.

— Спасибо большое! — искренне поблагодарила девушка. — Но у меня еще просьба будет.

Целитель внимательно посмотрел на адептку и вопросительно приподнял бровь.

— Понимаете, — кудрявая замялась, — у меня амнезия.

— Как давно? — тотчас нахмурившись, поинтересовался магистр.

— Не знаю. — Лана расстроенно пожала плечами. — Помню только последние два дня.

— Что помнила, когда осознала себя? Голова болела? Повреждения какие-то были? — продолжил допрос целитель.

— Физически была здорова, — ответила девушка. — Но не помнила ничего, даже имя свое только из найденной в кармане бумаги узнала. Ну то есть у меня такое странное чувство, что помню все, но как только пытаюсь сосредоточиться — пустота.

Мужчина задумчиво потер подбородок:

— Что ж, давай посмотрим. Мне надо будет тебя коснуться, так что придется потерпеть боль.

Лана согласно кивнула. Терпеть так терпеть. Однако когда светлый положил руку на лоб девушки, обещанной боли та не ощутила. Зато камень в кольце достаточно ярко засветился белым светом.

«Хм… так вот для чего ты нужен! Касания светлых блокируешь? Хорошая штучка», — отметила полуэльфийка.

Несколько минут целитель что-то бормотал и хмурил брови. Лана сидела, затаив надежду, что вот еще чуть-чуть, и она все вспомнит! Чтобы не спугнуть удачу, даже дышать старалась реже.

Наконец магистр, недовольно хмыкнув, отстранился.

— У меня есть две новости: хорошая и… не очень. С какой начать?

— С хорошей. Плохого у меня и так перебор, — понимая, что ничего не получилось, печально ответила Лана.

— Амнезия не связана с болезнью или поражением мозга, — сообщил мужчина. — Однако на твоей памяти очень серьезный магический блок. Я его не смог сломать.

Лана еще более печально вздохнула. Надежда узнать о себе хоть что-то медленно загибалась в страшных муках. В отчаянной попытке реанимировать умирающую, девушка спросила:

— И что же мне теперь делать?

— Попробуй обратиться к магистру Нинелии, — сочувственно посоветовал целитель. — Она прорицатель, может, увидит, что с тобой случилось.

Получив ценный совет, Лана, подстегиваемая шальным ожиданием чуда, понеслась в указанном направлении.

Стучаться кудрявой не пришлось. Стоило только подойти к заветной двери, из кабинета донеслось тихое приглашение войти.

Лана проскользнула внутрь и быстро огляделась. Глава факультета прорицания сидела в глубоком кресле, темная обивка которого почти сливалась с ее балахоном цвета ночного неба. На столе перед Нинелией мягко переливалась искорками небольшая бледно-голубая сфера.

Ладошки у Ланы моментально вспотели, а горло болезненно перехватило. Девушка кашлянула и нерешительно произнесла:

— Здравствуйте, магистр Нинелия, я от целителей пришла. Они посоветовали обратиться за помощью к вам. Видите ли, у меня амнезия, и я не знаю, как вернуть память. Вы можете подсказать, э-э…

— Как вернуть? — Прорицательница тонко улыбнулась. — Очень просто — тот, кто поставил блок, его и снимет тогда, когда это будет необходимо. Но не раньше.

— Что? — Лана растерянно захлопала глазами. — А кто его поставил? И зачем? И сколько ждать?

— Слишком много вопросов, девочка, — оборвала Нинелия. — Ты получишь на них ответы, но не сейчас. Поверь, для тебя так будет лучше.

— И что же мне делать? — Девушка расстроилась.

Казалось, еще немного, и она не сможет сдержать слез.

— Просто учись. Ты ведь за этим здесь оказалась, — ответила прорицательница, а потом вдруг нахмурилась. — Кстати, ты по рекомендации поступала?

— Да. — Погруженная в невеселые мысли, Лана отстранение кивнула.

— Ты носишь ее с собой?

— Да, — снова кивнула кудрявая. — Это моя единственная связь с прошлым.

— Позволь взглянуть, — с улыбкой попросила Нинелия.

Лана бережно вытащила записку с печатью из кармашка блузки и протянула женщине. Нинелия же, едва взглянув на бумагу, резко сжала ее в руке, и та внезапно вспыхнула ярким пламенем. Не успела кудрявая и охнуть, как от записки не осталось и следа.

— Это для твоего же блага, — холодно произнесла прорицательница, прежде чем Лана успела вымолвить хоть слово. — И если хочешь пожить подольше, лучше никому о ней не говори. А сейчас ступай, ты опаздываешь на занятия.

Глаза Нинелии на мгновение сверкнули, и все возмущение девушки смело волной страха. Вконец растерянная и испуганная Лана быстро выскочила в коридор.

Она не останавливалась, пока не достигла двери, где толпились ведьмаки в ожидании лекции по ядам. Стоять у всех на виду желания не было. Девушка отошла к большому окну и присела на низкий подоконник. В голове роились мысли одна мрачнее другой.

«Учись! Легко ей говорить, она память не теряла! — злилась Лана. — И эта угроза… Интересно, что такого в этой рекомендации, если из-за нее меня могут убить? Глупость какая-то! Не понимаю!»

Злость, растерянность и страх не покидали девушку в течение всего дня, мешая сосредоточиться на занятиях. Даже ужинала Лана, не особо разбирая, что лежит в тарелке. С того самого момента, как Нинелия сообщила о том, что девушке грозит опасность, думать ни о чем другом она не могла. Какая учеба, когда глаза помимо воли каждую секунду осматривают окружающих в страхе, что кто-нибудь уже задумал отправить полуэльфийку в гости к Гренту? Что она может противопоставить убийцам, если даже памяти нет? Девушке только и оставалось скрываться под ненадежной маскировкой!

Добравшись наконец до комнаты, Лана заметалась в бессильной злобе. Девушка разрывалась между советами прорицательницы и собственными желаниями. Жить в постоянном страхе и не помня себя — перспектива не радужная. А самое главное, неизвестно: сколько ждать того самого «необходимого» момента для снятия блока.

Боль в ладонях отвлекла Лану от размышлений. Девушка удивленно взглянула на руки и увидела отпечатки полумесяцев собственных ногтей.

«Нет, так дальше продолжаться не может. Надо отвлечься, расслабиться и успокоиться, — решила Лана. — Например, вымыться как следует и просто постоять под водой».

После чего девушка взяла банные принадлежности и отправилась в сторону душевых.

Ни в подвале, ни в самой помывочной никого не было. Лана посчитала это божественным подарком и начала раздеваться. Аккуратно сложив вещи, она уже готовилась снять нижнее белье, как внезапно погас свет.

«Что за демон?»

Хотя зрение привычно перестроилось на ночное, по коже девушки пробежали мурашки от нехорошего предчувствия. Восемь магических светильников одновременно сами собой не гаснут. Никак. Она в душевой одна, подвал, если что — даже на помощь не позовешь!

Проклиная собственную беспечность, Лана заозиралась по сторонам в поисках возможной опасности, но вокруг по-прежнему стояла тишина. Абсолютная. Кладбищенская…

Не в силах сдерживать страх, Лана как была — в одном нижнем белье рванулась к выходу. Выбежав в темный коридор, девушка поскользнулась на чем-то влажном и, взмахнув руками, рухнула на пол. Пребольно ударившись коленкой, она с шипением попыталась встать и вдруг наткнулась на чье-то тело. Взвизгнув, перепуганно отшатнулась и уперлась в еще одно. Ладони ощутили что-то теплое и липкое. Кровь! Два трупа в коридоре! И убийца может быть где-то рядом…

Дрожа от страха, Лана вжалась в стену. На первый взгляд коридор был пуст, но… воздух перед девушкой внезапно подернулся дымкой, и из ниоткуда появился темный эльф. Он был высок и хорошо сложен. Красивое, равнодушно-надменное лицо невольно притягивало взгляд. Снежно-белые волосы мужчины, длиной чуть ниже плеч, собраны в хвост и переплетены, открывая обзору рукояти расположенных за спиной мечей. Оружие! Убийца!

Мгновенное очарование рассеялось. Опомнившись и понимая, что сделать все равно ничего не сможет, Лана истошно завизжала. Правда, почти тотчас рот девушке закрыла сильная мужская рука.

— Не кричи, — тихо посоветовал убийца. — Ничего я тебе не сделаю.

Лана затихла и лишь испуганно во все глаза смотрела на опасного незнакомца.

— Успокоилась? — уточнил тот.

Девушка неуверенно кивнула, и эльф убрал руку.

— Ты кто? — кое-как совладав с собственным языком, спросила Лана. — Ты их убил?

— Да, — спокойно подтвердил мужчина. — Потому что они хотели убить тебя. А я с сегодняшнего вечера отвечаю за твою безопасность.

Лана громко сглотнула. Голова девушки гудела, отказываясь воспринимать сразу столько информации. Ее хотели убить! И одновременно кто-то беспокоился о ее защите! Ну почему, почему у нее не осталось ни малейших воспоминаний?

— Надо сообщить о них, — наконец выдавила девушка.

— Надо, — согласился эльф. — Но сначала советую тебе все-таки принять душ.

— Так света нет, — растерянно пискнула Лана. — И трупы…

— Трупы никуда не денутся. — Мужчина пожал плечами. — А свет… С каких пор его отсутствие является проблемой для полуэльфийки? Хотя, если ты предпочитаешь показаться на люди в подобном виде…

Лана ту же представила, как сейчас выглядит. Взъерошенная, заляпанная чужой кровью… ну нет! Девушка собралась с духом, встала и, все еще дрожа от переизбытка адреналина, направилась обратно в душевую. В конце концов, если бы этот тип хотел ее убить — уже давно бы это сделал. Поэтому, наверное, не врет. А раз не врет, значит, тут безопасно.

— Кстати, меня Лана зовут, — заходя в кабинку, пробормотала она.

— Знаю, — донеслось вслед. — Алеорн.

Оказавшись в душевой кабинке, девушка судорожно вздохнула. Произошедшие события никак не укладывались в голове. Дрожащими руками Лана открыла вентиль, и на голову пролился теплый дождь. Вода, пробегая по телу, смывала напряжение.

«Ну и дела! За последние дни столько событий и все как на подбор странные. Ничего не понимаю… А хочу ли? Может, магистр Нинелия права и всему свое время?»

Под не самые боевые мысли Лана помылась.

Быстро одевшись, она осторожно вышла в коридор и аккуратно обошла распростертые тела. Успокоившиеся было нервы вновь заставили девушку мелко вздрагивать. В голове никак не укладывалось, что вот эти двое мужчин хотели ее убить! А главное, почему?!

Ответ скрывала заблокированная память, но спрашивать было особо не у кого. Магистр Нинелия четко дала понять, что ничего Лане не расскажет, а появившийся как демон из пустоты Алеорн… Его девушка попросту опасалась.

Лана вновь задумчиво посмотрела на трупы и пришла к мысли, что не знает, куда идти и кому про них сообщать. Оглянувшись в поисках эльфа и никого не увидев, девушка с надеждой прошептала:

— Алеорн, ты тут?

Вместо ответа из воздуха появился защитник. Лана невольно поймала себя на мысли, что любоваться появляющимся из пустоты красавцем могла бы очень долго. Непозволительно долго. Когда мужчина вопросительно изогнул бровь, пришлось собрать мысли в кучу и все же прервать затянувшееся молчание.

— А куда мне идти сдавать этих… эти трупы? — виновато улыбнувшись, спросила девушка. — К Власу, что ли? Он наш куратор…

— Иди к архимагу, — сказал Алеорн и снова исчез.

— Ага.

Лана запоздало кивнула и послушно поспешила в указанном направлении. В полупустых коридорах легкие шаги девушки были практически не слышны. Когда Лана вышла на финишную прямую, то внезапно остановилась и обеспокоенно спросила пустоту:

— Алеорн, а тебя магистры, случаем, не видят?

— Нет, — раздался ответ откуда-то сзади.

— А архимаг? — не унималось кудрявое создание.

— Возможно, — спокойно ответил эльф.

Лана нервно сглотнула и приблизилась к кабинету архимага.

— Заходите! — едва Лана протянула руку к двери, донеслось приглашение.

Девушка, вздрогнув, вошла и быстро огляделась. Несколько небольших магических шаров освещали большую комнату, в которой находились шкафы, полные толстых папок и книг. Сам архимаг Виттор сидел в центре, за большим, заваленным бумагами столом и что-то писал. Впрочем, едва Лана вошла, он поднял голову и доброжелательно кивнул:

— Слушаю вас?

Полуэльфийка скромно улыбнулась и начала сбивчиво выдавать информацию:

— Здравствуйте, архимаг Виттор. Я это… сказать пришла… Там, в коридоре у душевых два трупа лежат.

Архимаг бросил быстрый взгляд за плечо Ланы. Девушка не удержалась и, оглянувшись, увидела, что Алеорн снова проявился во всей красе. «Что-то не о том я думаю…» — отстранение отметила Лана, но продолжила смотреть на эльфа, широко распахнув глаза.

— Они напасть на нее хотели. Я их убил, — спокойно пояснил Алеорн.

Вопреки ожиданиям Ланы, Виттор совершенно не удивился — архимаг лишь недовольно поморщился, и только.

— Кто это был, определить смог? — уточнил он.

— Обычные наемники, — кивнув, ответил эльф. — Действовали по наводке, скорее всего.

— Понятно.

Архимаг тяжело вздохнул и покачал головой, но сказать больше ничего не успел, поскольку дверь резко открылась, и в кабинет вошел раздраженный Анхайлиг.

— Что опять? — уставился некромант на Виттора.

Лана вздрогнула и попыталась спрятаться за Алеорном. Но тут архимаг кивнул в ее сторону:

— На девушку хотели напасть. Оформи двух в морг, у душевых лежат.

Цепкий взгляд Анхайлига прошелся по полуэльфийке и ее телохранителю.

— Отличное начало учебного года, — издевательски произнес некромант и перевел взгляд на Алеорна. — Я так полагаю, морг и дальше пустовать не будет.

Пока мужчины разговаривали, Лана усиленно соображала, почему радость в виде подосланных убийц досталась именно ей. Отсутствие памяти начинало раздражать, а понимание, что присутствующие знают о ней все и молчат, бесило. Наконец Лана не выдержала и выпалила:

— Уважаемые, а может, вы мне расскажете, что тут происходит? За что меня хотят убить? И почему все считают, что это повторится?!

Под конец гнев постепенно перешел в стадию истерики, а по щекам дрожащей девушки побежали слезы. Вот только окружающие не спешили ее успокаивать. Анхайлиг одарил Лану хмурым взглядом, Алеорн остался холодным, как глыба льда, и лишь Виттор мягко посоветовал:

— Вам лучше отдохнуть, Лана. Идите спать.

После слов архимага на девушку накатила полная апатия. Магическое воздействие целителя даже мысли спутало в ее голове. Лана покорно склонила голову и отправилась к себе в комнату, а добравшись до кровати, молча упала лицом на подушку.

— Что случилось? — тотчас подскочила к девушке Инара.

Вместо ответа Лана лишь слегка приподнялась и утерла слезы рукой.

— Я вот яблоки принесла. — Некромантка протянула полуэльфийке сочный плод.

Желудок недвусмысленно намекнул Лане, что одного безвкусного ужина ему было мало. Уцепив обеими ладошками фрукт, Лана нервно в него вгрызлась и сообщила:

— Меня чуть не убили.

— Как? — напряглась Инара. — Где?

— В душе хотели напасть, но не успели. Их убили еще в коридоре.

— В душе?! А кто убил?

Ответить Лана не успела, так как в этот момент дверь аккуратно приоткрылась. Девушки невольно напряглись. Она мысленно помянула всяких эльфов, ходящих под маскировкой с целью подглядывания, и приготовилась выпалить обвинительную тираду. Но в комнату проскользнула вполне осязаемая и видимая новая соседка Наташа со стопкой книг в руках.

Вежливо кивнув девушкам, она подошла к своему столу и, сгрузив ношу, стала готовиться ко сну. Держалась Наташа напряженно. Осознание того, что ее поселили рядом с убийцами, совсем не радовало. После занятий она даже специально в библиотеке задержалась, чтобы как можно меньше находиться рядом с такими соседками. Теперь же, надеясь избежать общения, Наташа быстро забралась в кровать, но Инара все же полюбопытствовала:

— Слушай, а ты когда поступала? Я тебя не видела на экзаменах.

— Я на прорицание шла, — неохотно ответила Наташа. — Но меня сразу перевели на некромантию.

— Надо же! — хмыкнула Инара. — Ну, в общем, хоть и запоздало, но приятно познакомиться. И мне, и Лане. Ты не смотри, что она мрачная такая, ее просто убить хотели.

— Неудивительно, — вполголоса пробормотала Наташа. — Она и сама убийца.

Лана усиленно старалась ничего не слышать и ни о чем не думать. Очень старалась… пока ее не назвали убийцей! Полуэльфийка медленно встала и с ненавистью уставилась на Наташу:

— Знаешь что? Если я кого и убила, так только бандитов, вроде тех, что встретились мне вчера по дороге! А вот ты, проявленная темная, кого успела грохнуть?

Наташа мгновение изумленно смотрела на обвинительницу, а потом внезапной вспышкой в ее голову пришли образы кудрявой полуэльфийки, с безумным видом размахивающей мечами в каких-то залах. И нервы девушки не выдержали.

— Я за всю жизнь никого и пальцем не тронула! — зло выдохнула Наташа. — В отличие от тебя! Да ты с детства убивать обучена, так что не вали все на обычных бандитов! Судя по твоему прошлому, на тебе трупов полно!

Лицо Ланы от этих слов исказила судорога. Полуэльфийка побледнела, а в глазах сверкнули слезы. «Я убийца?!» — забилась отчаянная мысль.

Разом вспомнилось, как быстро она лишила жизни вчерашнего разбойника, как на рефлексах убирала оружие… да и само наличие клинков подтверждало сказанные красноволосой соседкой слова!

Вскочив с кровати, Лана метнулась к двери и попыталась выбежать в коридор, но врезалась в невидимую стену. Почти тотчас девушка почувствовала, как по щеке скользнула теплая рука и спустилась к изгибу шеи. Легкое нажатие в основание ключицы, и сознание Ланы мгновенно уплыло в темноту.

Обмякшее тело подхватил проявившийся темный эльф. Аккуратно уложив ношу обратно на кровать, он повернулся к Наташе и бесстрастно произнес:

— Еще что-то подобное скажете, и немота вам гарантирована. Причем не от меня, а от архимага.

Наташа, которая в первый момент изумилась появлению очередного столь хорошо знакомого ей из книги мужчины, при этих словах очнулась и слегка вздрогнула. Алеорн был опасен. Очень. Но что он вообще здесь делает и как связан с этой истеричной девицей?

С трудом взяв себя в руки, Наташа вопросительно посмотрела на Алеорна:

— А в чем проблема?

— Ментальный блок, — неохотно, но все же ответил тот. — Думаю, вы понимаете, что это значит. Я вижу, насколько вы важны архимагу, но и она не меньше. Не нужно лезть в ее прошлое, прорицательница. Это опасно для ее настоящего.

Наташа бросила на Лану задумчивый взгляд. Значит, кто-то закрыл ей память? А зачем?

Очередная вспышка в голове высветила небольшую комнатку с женщиной, темной эльфийкой, которая держала в руках новорожденного. Завернут ребенок был в тонкие батистовые пеленки со смутно знакомым Наташе гербом. Нахмурившись, она попыталась вспомнить, где могла видеть подобное, а потом вдруг изумленно охнула:

— Да быть того не может! — И, посмотрев на Алеорна, пообещала: — Не волнуйся. Я поняла.

Благодарно кивнув, эльф вышел из комнаты.

Как только дверь за мужчиной плотно прикрылась, Инара спросила:

— Кто хочет Лану убить? Почему так опасна ее память, и вообще, что тут происходит?!

— Меньше знаешь — крепче спишь, — хмуро произнесла Наташа и закуталась в одеяло. — Поверь, в это дело тебе лучше не лезть.

ГЛАВА 5

Новое утро вновь началось с криков Инары и ответного стона Ланы. Подскочившая на кровати Наташа зацепилась в потемках за край стола и тихо выругалась. Соседки явно не заботились об освещении, оно им было ни к чему. «Эльфийская кровь, чтоб ее! И угораздило быть единственным человеком в комнате!» — мысленно простонала девушка, прекрасно понимая, что переселять ее никто не будет. А, значит, остается только сжать зубы и привыкать. К этой демоновой темноте, магии и… говорящим трупам.

Вспомнив о вчерашнем занятии Анхайлига, Наташа непроизвольно передернула плечами. В голове до сих пор никак не укладывалось, что все, абсолютно все покойники на занятии так или иначе, но говорили! Сначала ей это казалось чудом, а теперь, утром, да на свежую голову было жутковато. Еще немного, и придется просить архимага Виттора обновить заклинание успокоения, которое он набросил на девушку в первый день. Нет, нужно срочно брать себя в руки.

Одеваясь, Наташа встретилась взглядом со все еще лежащей в кровати Ланой. Правда, кудрявая полуэльфийка тотчас отвернулась.

Мысленно пожав плечами, девушка схватила приготовленные с вечера учебники и вслед за Инарой выбежала из комнаты. Думать о чужих проблемах, когда своих полно, у нее желания не было.


Только оставшись в комнате одна, Лана поднялась. Идти никуда не хотелось. Вообще ничего не хотелось. Разве что спрятаться, забиться в дальний угол и там тихо поплакать над своей несчастной судьбой. От вчерашнего разговора с некроманткой-прорицательницей в душе полуэльфийки остался тяжелый осадок, ибо не верить в сказанное не получалось.

Выйдя в пустой коридор, Лана все-таки решила поторопиться. Привлекать к себе внимание всего потока, опоздав на общую лекцию по истории магии, не стоило. И так проблем хватало.

В аудиторию девушка влетела прямо перед магистром и быстро заняла свободное место. Рядом никого из знакомых не оказалось. Тихо вздохнув, Лана постаралась отбросить посторонние мысли и сосредоточилась на лекции.

Только к концу занятия девушка все же оторвалась от конспекта. Голова пухла от дат и значимых событий прошлого, и Лана решила осмотреться. В дальнем конце аудитории тут же приметила красноволосую Наташу. Та быстро строчила конспект.

В душу Ланы закралось неприятное чувство вины за вчерашние нападки на соседку. Все-таки никто не без греха. К тому же если Наташа и вправду увидела что-то гадкое в ее прошлом, то и реакция такая понятна.

«Надо бы, наверное, извиниться», — подумала полуэльфийка, куснув губу.

Правда, как лучше это сделать, Лана придумать не успела: лекция закончилась. Облегченно вздохнув, девушка подхватила сумку и выбежала из аудитории. Следующим в расписании стояло занятие у Власа, и опаздывать Лане совсем не хотелось. Наоборот, в этот раз стоило продемонстрировать свое рвение.

Уж сегодня-то она покажет, что способна на большее…

Внезапно появившийся перед Ланой Алеорн напрочь спутал девушке все мысли. Ойкнув, кудрявая резко остановилась и обеспокоенно выдохнула:

— Что-то случилось?

— Держи. — В ответ эльф протянул ей тетрадь. — Ты забыла ее на истории.

— Сп-пасибо, — выдавила, смущенно краснея, девушка.

— Не за что, — откликнулся Алеорн и исчез.

И какая тут может быть учеба, когда рядом находится такой мужчина?

За лабораторный стол Лана садилась с легкой улыбкой и сияющими глазами. Заметив на себе внимательный взгляд магистра, девушка сосредоточенно кивнула, показывая, что внимательно слушает о тонкостях создания успокоительного зелья. Но на самом деле думала полуэльфийка вовсе не об учебе. Она вспоминала вчерашний вечер и прикосновение Алеорна. Непривычные ощущения казались такими всепоглощающими и манящими, что Лана сама не заметила, как рука вместо лекции начала выводить в тетрадке бессмысленные закорючки, цветочки и прочую дребедень.

В общем, когда Влас объявил переход к практическому занятию, из положенного конспекта у нее на руках опять была лишь половина. Но Лану это не тревожило: мысли девушки по-прежнему витали где-то далеко. Ей безумно хотелось снова почувствовать и крепкие объятия, которые не позволили вырваться, и нежное касание. А еще Лана желала в этот момент взглянуть в золотистые глаза.

Чем дольше девушка прокручивала в голове недавние события, тем сильнее закусывала нижнюю губу. Вспомнилась первая встреча с эльфом. От запоздалого осознания, что тогда она была практически голая, щеки начали гореть. «Так, надо брать себя в руки. Кстати, а чем это пахнет?» — Лана вернулась к реальности.

На столе перед девушкой стояла стеклянная колба с темно-фиолетовой булькающей жижей. «Опять тело своевольничает!» — брезгливо поморщилась Лана.

Внезапно колба сорвалась со стола и с невероятной скоростью отправилась в окно, благо Влас открыл его для проветривания во избежание повторения вчерашнего инцидента.

«Алеорн? Какого…» — мысль оборвал оглушительный грохот. От взрыва зазвенели стекла, а яркая вспышка практически ослепила. Представив, что зелье могло рвануть у нее перед лицом, Лана нервно сглотнула. А к ней уже подлетел рассерженный магистр с воплем:

— Что ты творишь, идиотка?!

Лана вздрогнула и попыталась скрыться под столом, оставив риторический вопрос без ответа. Но не успела…

— Остаешься без ужина! — Влас устрашающе посмотрел на сжавшуюся полуэльфийку. — И к следующему занятию принесешь конспект с полным разбором своей ошибки, а сейчас будешь проводить здесь уборку!

Влас был по-настоящему зол и поэтому ограничиваться одним наказанием не стал, а обратился к рядом сидящим адептам:

— Вы почему не поправили ее? Все остаются без ужина! — выдохнул магистр и буквально вылетел из аудитории.

Сокурсники одарили девушку гневными взглядами. «Так у меня никогда друзей не будет среди „своих“. И у кого мне списывать лекции?»

Лана печально взглянула в бессвязные закорючки и рисуночки, сделанные за время занятия.

Адепты тем временем потянулись к выходу из аудитории. Оставшись одна, Лана спросила шепотом:

— Алеорн, а что это хоть было?

— «Драконова слюна», легковоспламеняющаяся нестабильная жидкость, — безэмоционально ответил невидимый эльф.

— Расскажи подробней, пожалуйста! А то еще конспект писать, — совсем севшим голосом пролепетала девушка.

Перелопачивать гору учебников в поисках описания этого «драконового плевка» Лане абсолютно не хотелось.

— В состав «драконовой слюны» входят те же ингредиенты, что и в ваше успокоительное, только пропорции другие, — пояснил Алеорн. — Используется «слюна» редко, так как очень трудно контролируется и сложно рассчитать, сколько она может разнести.

От услышанного в душе Ланы начала зарождаться радость. Теперь-то хоть конспект напишет! Но выражать благодарность в пустоту, ориентируясь только на звук голоса, показалось девушке странным. Да и вообще хотелось еще раз увидеть Алеорна.

— Алеорн, а может, станешь видимым? — с надеждой спросила Лана.

Оказалось, что мужчина стоит совсем близко. Пока девушка поднимала голову, чтобы посмотреть ему в глаза, успела потерять дыхание, вернуть его и снова потерять.

— Спасибо, — выдохнула Лана, расцветая в улыбке. И спустя мгновение добавила: — За все.

— Это предусмотрено контрактом, — снисходительно пояснил эльф.

От такого заявления Лану неприятно кольнула обида. Фыркнув, она обвела взглядом аудиторию.

— А помощь по уборке там, случаем, не прописана? — без особой надежды спросила девушка.

— Нет, — ответил Алеорн и снова исчез.

Тяжело вздохнув, Лана начала собирать колбы и различные ингредиенты. Метания по кабинету с целью все помыть и убрать продолжались недолго: скорость у полуэльфийки была куда выше человеческой. А на выходе из аудитории голову Ланы посетила идея: «Помирюсь и поговорю с Натальей. Она точно что-то может знать обо мне… И об Алеорне. Все-таки прорицатель!»


Магистр Влас выскочил из аудитории, находясь на высшей точке кипения. Усыпить всех неприятно, но не страшно, но из-за невнимательности чуть не взорвать половину аудитории, это уж слишком! О чем только думает эта девчонка? Каким чудом она вообще при таких «талантах» поступить смогла?! Литиция совсем форму потеряла, что ли?

Быстрым шагом, не теряя решимости, ведьмак направился к кабинету начальства, с твердым намерением требовать перевода рассеянной адептки на другой факультет. Однако когда Влас влетел в кабинет главы ведьмаческого факультета магистра Грабовского, то, к своему удивлению, увидел там и заместителя главы Академии Анхайлига.

— Вот как раз и он. — Грабовский казался уставшим и чем-то расстроенным. — С чем пожаловал Влас?

— Отчитаться за взрыв, произошедший на моем занятии, — отчеканил Октовиэн, пытаясь не обращать внимания на циничный взгляд некроманта. — Жертв нет, все обошлось.

Грабовский нервно оглянулся на Анхайлига и стал расспрашивать подчиненного о причинах инцидента. Услышав имя виновной и просьбу о переводе, ведьмак снова оглянулся на Анхайлига, однако в этот раз некромант не остался безучастным. Он встал со своего места и обратился к ведьмаку:

— Магистр Октовиэн, очень хорошо, что речь зашла о Лане. Я как раз хотел попросить вас внимательнее присматривать за ней и, по возможности, обеспечивать дополнительную безопасность.

Услышав такую просьбу, Влас поперхнулся и удивленно уставился на некроманта. Откровенно говоря, смысл этих слов дошел до ведьмака не сразу.

— Простите, вы, возможно, не поняли, — медленно произнес ведьмак. — Я веду речь о том, что Лане просто опасно оставаться на моем факультете. Ошибки, которые она совершает, недопустимы. За два дня ее действия дважды только чудом не привели к человеческим жертвам, и лучше было бы оформить ей перевод.

— Нет, боюсь, это вы не поняли, магистр. — Голос Анхайлига посуровел. — Перевод невозможен. Вы должны обеспечить этой девушке безопасность на вашем факультете, и считайте это прямым приказом начальства.

Не так уж и часто Власа отчитывали как мальчишку, да еще и приказывали в таком тоне. Молодой магистр был просто вне себя, но все же сделал еще одну попытку образумить старших:

— Прошу прощения, но нет ли тут какой-либо ошибки? Девушка не обладает особыми талантами, и так ли она ценна? И если да, не лучше ли вам будет держать ее ближе к себе?

Анхайлиг глубоко вздохнул и процедил:

— Повторяю в последний раз, Октовиэн: следите за Ланой. Остальное, уж простите, не вашего ума дело. Разговор закончен.

Некоторое время некромант и ведьмак состязались взглядами, после чего Октовиэн развернулся и молча покинул кабинет, громко хлопнув дверью.


Отряхнув руки от иллюзорной грязи, довольная собой Лана отправилась в столовую.

На подходе к «храму невкусной стряпни» девушка приметила в толпе красноволосую соседку Наташу.

«А вот и великолепная возможность пообщаться!» — возликовала полуэльфийка. Правда, существовала проблема — невидимый Алеорн.

«Опять усыпит!» — в сердцах подумала Лана и стала усиленно соображать, куда не сможет сунуться мужчина. Выходило, что наедине девушки смогут остаться только в душевой. Причем поход должен быть с помывкой. Осталось решить, как туда затащить Наташу.

Догнать соседку удалось только у стойки для раздачи обедов. Лана ухватила девушку за рукав и слегка потянула к себе:

— Наташа, постой, — несмело улыбнулась полуэльфийка. — Мы можем с тобой поговорить?

— А есть о чем? — удивленно взглянула на кудрявую та.

Лана замялась и, потупившись, горестно вздохнула:

— Я хотела извиниться перед тобой. Не в моем праве было тебя в чем-либо обвинять. Прости, пожалуйста.

— Да ничего, понимаю. — Взгляд Наташи оттаял.

В конце концов, она и сама ошиблась, посчитав Лану обычной убийцей. Да и наладить отношения в любом случае стоило — как-никак им год вместе жить рядом.

— Вот и славненько, — улыбнулась Лана, одновременно размышляя, как теперь повернуть разговор дальше.

Плана у нее не было. Некромантка тем временем взяла поднос и стала разворачиваться к выбранному для обеда столу. Поднос!

«Какого демона я мозг себе ломаю?» — подумала Лана и резко подтолкнула Наташу под руку. Секунда, и тарелка с горячим бульоном опрокинулась на красноволосую. Об пол громыхнул поднос с оставшимся вторым. Лана быстро присела, изображая падение. Да, в театр полуэльфийку точно не взяли бы, но сейчас ее больше интересовал результат.

— Знаешь, а я люблю куриный бульон. На самом деле. — Наташа с грустью оглядела себя. — И переодеться не во что…

— Прости, я совершенно случайно, и мне правда очень жаль! — со всей возможной искренностью посмотрела на Наташу Лана. — Пойдем, в душе ополоснешься, и я тебе даже свое платье дам!

Кристальная честность в глазах темной полуэльфийки говорила Наташе лишь об одном: девушка что-то от нее хочет.

— Пойдем, пойдем. — Лана заботливо подхватила некромантку под руку и потянула за собой.

Удивленная Наташа решила не сопротивляться. Мало ли. Все равно одежда уже испорчена.

Быстро забрав из комнаты платье, девушки направились в подвальную душевую. Причем Лана все с той же настойчивостью тащила Наташу за собой, проявляя недюжинную для такой внешне хрупкой девушки силу. «Хотя, судя по тому, как она в моем видении мечиками налево-направо махала, оно и неудивительно», — подумалось Наташе.

Правда, когда девушки добрались до душевых, некромантка все же притормозила, обернулась и с легким смущением произнесла в пустоту:

— Ты ведь, надеюсь, прямо в душ за нами не пойдешь?

Пустота чуть исказилась, и появившийся Алеорн с усмешкой отрицательно мотнул головой.

— Нет. Тем более что это не имеет смысла: там никого нет. Я и отсюда это чувствую.

— Вот и славно. — Наташа облегченно выдохнула.

А вот Лана изумленно уставилась на некромантку-прорицательницу:

— Ты его видишь? Как?

— Ну-у… — Девушка замялась, не зная, что и ответить: для нее самой сей факт оказался сюрпризом. Точнее, Наташа и не подозревала, что Алеорн шел за ними невидимкой, пока об этом не сказала Лана.

— А тебя это что, совсем не удивляет? — недоуменно уточнила кудрявая теперь уже у своего охранника. — Ты ведь говорил, тебя даже магистр не видит!

— Полагаю, что обычную прорицательницу архимаг не стал бы так оберегать, а Анхайлиг принудительно обращать в темную, — хмыкнул Алеорн в ответ. — Так что не удивлен. Хотя это весьма неприятное обстоятельство.

— Так тебя что, каким-то образом просто сделали темной? — вытаращилась Лана на Наташу. — А так разве можно?

— Можно. В редких случаях. — Некромантка вздохнула. — Баланс это нарушает. Не скажу, что я в восторге, но поступок Анхайлига понимаю. Он… у него выбора не было. Сама виновата. — Наташа грустно улыбнулась. — Следить надо было за тем, что говорю.

— Кстати, насчет разговоров. — Голос Ланы стал жалобным. — Ты говорила, что что-то видела из моего прошлого. А… можешь рассказать еще?

— Извини. — Наташа развела руками. — Не могу. Нельзя.

— Но почему?!

— Для вашей же безопасности, — бесцветно ответил Алеорн.

— Я не понимаю! Вы что, все сговорились, что ли?! — выдохнула Лана, чувствуя, как глаза защипало от слез. — Мне плохо, понимаете, плохо! У меня такое чувство, что меня бросили! Ты! — Она ткнула пальцем в эльфа. — Тебя прислали мои родственники! Какое ты имеешь право знать о них больше, чем я?! Неужели я хотя бы объяснений не заслуживаю?!

— Лана, успокойся. — Наташа с жалостью посмотрела на девушку. — Никто тебя не бросал. — Она поймала предупреждающий взгляд Алеорна, но все же медленно, тщательно подбирая слова, продолжила: — Понимаешь, чем меньше ты о себе помнишь как личность, тем меньше шансов, что тебя обнаружат прорицатели. Практически любую ментальную защиту при сильном желании все же можно обойти, хотя бы частично. Но если человек и сам не знает, кто он такой, вероятность найти его под ментальными щитами минимальна. И раз подобную штуку проделали с тобой, значит, на данный момент ничто иное тебя бы не уберегло.

— Меня и так не уберегло! На меня уже нападали!

— Единицы, — откликнулся Алеорн. — Которые смогли вычислить. На это, кстати, уходят весьма большие средства. Мало кто может позволить себе подобные траты. А вот если вы будете упрямиться, убийц будет намного больше.

— Так мне теперь жить всю жизнь амнезичкой?

— Только до того момента, как вычислят основных заговорщиков, — ответил Алеорн. — Поэтому, пожалуйста, проявите благоразумие и просто подождите. Это весьма облегчит мою работу. А вот если будете продолжать упрямиться и пытаться все вспомнить, последствия могут оказаться неприятными.

— Меня убьют? — догадалась Лана.

— Нет. — Эльф неожиданно усмехнулся. — У меня не бывает невыполненных контрактов. Но если я решу, что вы узнали больше, чем необходимо, еще одну блокировку памяти и перемещение в другое учебное заведение гарантирую. В конце концов, есть еще Северная и Южная школы травников, и Карминская Академия магов.

— Что-о?! — Лана аж подскочила. — Ты! Да как ты… ты не можешь такое решать!

— В рамках контракта по обеспечению сохранности вашей жизни — могу, — спокойно возразил Алеорн. — Памятью для этого вполне можно пожертвовать.

Не слушая дальнейших возражений, эльф набросил маскировку и исчез с глаз кудрявой.

— С-скотина ушастая, — прорычала Лана, влетая в душевую. — Нет, ты это слышала?! Как только ему взбредет в голову, он мне память сотрет!

— Да уж, — согласилась Наташа и поежилась. — Знаешь, у Алеорна ведь и впрямь нет невыполненных контрактов. И еще лет десять не будет точно. В общем, тебе и вправду лучше пока не думать о прошлом. Опасно, да и вообще, кто знает, может, все быстро разрешится.

— Опасно? — невесело усмехнулась Лана. — Ты же сама сказала, что у него не будет невыполненных контрактов еще лет десять. Значит, я не умру.

Полуэльфийка быстро подошла к душевой и крутанула кран. Вода шумела, ударяясь о плиточный пол, а Лана вплотную приблизилась к Наташе и шепотом попросила:

— Расскажи, кто он вообще?

— Алеорн — старший из сыновей первого дома темных эльфов, — так же тихо ответила Наташа. — Считается самым сильным бойцом, к тому же на него практически совсем не действует магия, ну, кроме какой-то очень крутой. Что еще? — Девушка задумалась, вспоминая все прочитанное в книге. — Надменный, самовлюбленный. Это у всех эльфов присутствует, конечно, но у Алеорна уж очень ярко выражено. Спорить с ним бесполезно, да и смысла нет. Он мужик умный и опытный, так что все равно всегда прав окажется. В общем, ты с Алеорном в безопасности.

Глаза Ланы хитро прищурились.

— А девушка у него есть?

— Нет, официальной нет, — ответила Наташа, с удивлением отмечая, как на лице Ланы расплывается довольная улыбка. — Ты всерьез рассчитываешь на что-то? Брось, Алеорн слишком расчетлив, чтобы даже думать о женитьбе. К тому же он никогда не объединяет работу с увлечениями.

— Никогда не говори никогда! — пропело наивное создание. — И вообще, ты мыться-то пойдешь? А то скоро занятия начнутся!

Покачав головой, Наташа быстро выстирала одежду и полезла в душ. Переубеждать Лану она не стала. Хотя, судя по тому, что через десять лет Алеорн все еще был один, у полуэльфийки ничего не получилось. Однако расстраивать девушку, и так лишившуюся памяти, Наташе не хотелось.

После помывки некромантка под оценивающим взглядом Ланы надела платье.

Нежного жемчужно-серого цвета ткань плотно облегала фигуру девушки до бедер. Легкий серебристый отлив приятно играл на свободном подоле при каждом движении. Длинные узкие рукава заканчивались вышивкой из бисера. Такая же красота украшала и декольте.

— Красота, — завороженно выдохнула Лана и снова подхватила Наташу под локоть. — Пойдем, а то опаздываем.

На лекцию по основам магии, общую для всего первого курса, бежать девушкам пришлось быстро. Входили они в последний момент — даже лектор, высокий сухощавый магистр, уже был здесь. Однако если Лана проскользнула в аудиторию без проблем, то Наташу лектор внезапно остановил.

— Что-то не припомню, на каком факультете введена такая форма одежды, — с легким интересом разглядывая девушку, произнес магистр.

Весь поток адептов-первокурсников, понятное дело, тотчас уставился на Наташу.

— Простите, — сгорая от стыда, выдавила девушка. — Просто балахон сильно испачкался, пришлось выстирать.

— А простейшее бытовое заклинание сушки вы, разумеется, случайно забыли, — магистр усмехнулся. — Проходите, девушка. Думаю, тот, ради кого вы так нарядились, оценит сей подвиг. Однако в следующий раз, будьте любезны, все же придите в форменном балахоне.

— Д-да, конечно, — быстро кивнула пунцовая Наташа и со всей возможной скоростью прошмыгнула на ближайшее свободное место.

И впрямь, неудивительно, что лектор ей не поверил! Ведь бытовые заклинания настолько просты, что доступны практически всем. А уж поступившим в Академию — и подавно. Да вот беда: хоть они и упоминались в книге, но никогда подробно не расписывались, поэтому Наташа не знала, как они работают. А потерявшая память Лана и вовсе понятия о них не имела. В этом Наташа убедилась, бросив на кудрявую вопросительный взгляд и получив в ответ лишь беспомощное пожатие плечами.

Проблему с незнанием бытовой магии надо было срочно решать. «Вот прямо сегодня вечером и займусь. — Некромантка поджала губы. — Надо в библиотеке поискать, может, попадется что-нибудь».

Остановившись на этой мысли и кое-как успокоившись, Наташа строчила конспект. Однако толком сосредоточиться на лекции ей не дали. Не прошло и пяти минут, как на стол прямо перед девушкой мягко приземлилась небольшая записка. Развернув ее, Наташа с изумлением прочитала: «О прекрасная незнакомка, а что вы делаете сегодня вечером?»

Быстро оглядевшись, девушка увидела весьма откровенно разглядывающего ее темного элементалиста. «Извини, дружок, но слишком ты нагло выглядишь», — подумала Наташа и показала парню выразительную фигу. Насладившись скисшим лицом несостоявшегося героя-любовника, девушка довольно повернулась обратно и обнаружила перед собой еще одну записку. Гм…

С подозрением развернув и ее, Наташа прочла точно такое же предложение о встрече. А неподалеку справа уже подмигивал и его посланник — ведьмак. «Сговорились тут все, что ли? — мрачнея, предположила Наташа. — Или мужики от вида однообразных балахонов уже на любую девушку без оного броситься готовы?»

Повторив универсальный жест с фигой, некромантка раздраженно схватила ручку и вернулась к написанию лекции, из которой по вине записочников пропустила уже приличный кусок. Благо рядом сидящий адепт обладал хорошим почерком, и с его тетради можно было быстро дописать необходимое. Восстановив пробел, Наташа облегченно вздохнула, и тут со стороны того самого соседа-элементалиста раздалось тихое:

— Так все же, что вы делаете сегодня вечером?

Едва сдержав злобный рык, Наташа уставилась на адепта и тут же удивленно округлила глаза: парень оказался проявленным светлым.

— Парень, я темная. Не смущает? — тихо прошипела она.

— Нисколько. — Тот усмехнулся. — Люблю все оригинальное. Так как?

— Занята.

— И чем же?

— Изучением бытовых заклинаний, — отрезала Наташа. — Ни одного, видишь ли, не знаю.

— А-а… — Элементалист серьезно покачал головой, одновременно смешливо щурясь. — Серьезное занятие. Может, помочь?

«А почему бы и нет? — мелькнула у девушки внезапная мысль. — Пускай он и объясняет».

— Помочь? — Наташа широко улыбнулась. — Смотри, я тебя за язык не тянула. После ужина найдешь и помогай. Я не против.


Тем временем Лана тоже не скучала. Выяснив, что тоже не помнит ни одного бытового заклинания, девушка задумалась: «Вот не понимаю, а это-то зачем было подвергать блокировке? Ведь по ходу это все умеют, кроме нас с Натальей. Лучше бы эту способность оставили, а не какой-то там взрывающийся „драконий плевок“! Теперь еще и конспект писать! И где бы лекцию достать?»

Однако стоило только об этом подумать, как на стол перед ней приземлилась записка: «Познакомь с подругой, дам конспект лекции. Кондрат». Найдя глазами хитро подмигивающего парня, Лана многозначительно улыбнулась. На той же бумажке девушка быстро написала: «Конспект вперед», — и отправила «ласточку» в обратный путь. Быстро прочитав послание, ведьмак кивнул. Лана победно улыбнулась. Эх, теперь бы что-нибудь покушать!

«Надо будет Инару поймать и допытаться, где тут яблоки растут! Только сначала конспект заберу», — строила планы девушка, но нежданная удачливость Ланы закончилась на получении от Кондрата «задатка» в виде тетрадки с лекциями. Инара и Наташа, торопясь на факультет некромантии, слишком быстро покинули аудиторию. А вот ведьмаки на сегодня уже были свободны, так что, тяжело вздохнув, Лана осталась в одиночестве.

«Яблоки, где же вы растете? — медленно шагая по коридорам Академии, рассуждала девушка. — У ведьмаков такой роскоши точно нет. У некромантов? Тоже вряд ли. Эти товарищи только сгноить их разве что могут каким-нибудь проклятием. Целители? Они свои белые балахоны марать в земле не станут. И кто у нас в остатке? Элементалисты! А что, логично: земля — одна из стихий, растения к этой стихии относятся, значит, яблоки, вероятнее всего, у них на территории! Но вот как туда попала Инара? Уж точно не через главный вход!»

Поразмыслив еще немного, Лана в итоге предположила, что шустрая соседка по комнате попала к элементалистам через двор ведьмаков, ибо у них был один общий забор. Туда с торжествующей улыбкой девушка и направилась.

Нужный заборчик с кустами Лана определила быстро. Даже яблоневую оранжерею заприметила, а вот проход на территорию элементалистов пришлось поискать. Вариант с перелезанием через преграду девушка отбросила как слишком заметный. Смело предположив, что где-то за кустами прячется тайный лаз, и наметив отрезок для поиска, Лана нырнула в кустарник, как оказалось, очень колючий! Через пару минут руки девушки были расцарапаны, а постоянно цепляющийся балахон проклят всеми последними словами. В итоге, когда нужная брешь в заборе была найдена, радости полуэльфийки не было предела.

Едва Лана проскользнула в оранжерею, ее глаза буквально разбежались: хотелось съесть все и сразу. Живот начал распевать рулады в ожидании кормежки. Не задумываясь, девушка потянулась к ближайшему румяному яблоку, но руку перехватили. От неожиданного прикосновения полуэльфийка вздрогнула.

— Не эти, — сказал появившийся Алеорн.

На лице Ланы отразилось смешанное чувство удивления, радости и смущения. Близость мужчины и теплая рука, сжимающая запястье, заставляли дыхание сбиваться, а сердце стучать быстрее.

Взглянув в широко распахнутые зеленые глаза подопечной, Алеорн решил пояснить:

— Эти ядовитые, а вон те, — эльф кивнул в сторону соседней яблони, — вполне можно есть.

— Ага, — кое-как совладав с речевым аппаратом, выдавила Лана. — Спасибо.

И, шумно вздохнув, отправилась к указанному защитником дереву. Девушка тихо радовалась нежданному прикосновению: «Жаль, что мало, я бы еще так постояла!»

Подойдя к яблоне, Лана осмотрела нижние ветви. Те радовали зелеными круглыми листочками и огорчали полным отсутствием каких-либо плодов. Ближайшие яблоки находились слишком высоко, и допрыгнуть до них для невысокой девушки оказалось нереально.

«Придется залезать», — поняла полуэльфийка и, потерев ладошки, подпрыгнула. Руки ухватились за нижнюю толстую ветку. Ноги быстро взбежали по стволу. Подтянувшись, Лана оседлала ветку и аккуратно поднялась на ноги, балансируя. Потом осторожно протянула руку к яблоку, но когда до румяного плода осталось всего ничего, ловкость предала хозяйку, и та полетела вниз.

Лана зажмурилась, ожидая болезненного столкновения с землей, но вместо этого ее подхватили сильные мужские руки.

— Ты слишком неуклюжая для полукровки, — с легким неудовольствием отметил Алеорн.

— Прости, — сдавленно пискнула Лана, пряча счастливые глаза. Ей безумно захотелось прижаться щекой к груди мужчины и услышать, как бьется его сердце.

Но все желания разбились о холодную ледышку реальности, ибо Алеорн сразу же опустил девушку на землю. Лана проявила недюжинную сдержанность и затолкала вздох разочарования обратно в легкие. «Раскатала губу! Вот хоть опять лезь на эту яблоню и падай… Хм… а лезть придется или нет?» — размышляла девушка, глядя на непокоренную высоту. Потом перевела умоляющий взгляд на эльфа:

— Алеорн, я их не достану. Помоги, пожалуйста. — Живот Ланы в подтверждение безысходности ситуации тихо буркнул.

Золотистые глаза темного эльфа чуть прищурились. Не говоря ни слова, Алеорн лениво подошел к яблоне и без усилий опустил ближайшую толстую ветвь. Потом коротким кивком указал девушке на яблоки.

— Спасибо! — взвизгнула с щенячьим восторгом Лана и быстро лишила ветку вкусной тяжести.

Пять ярко-красных яблок лежали в подоле мантии. Что ж, какая-никакая, а замена ужину теперь имеется. Выбрав самый румяный плод, девушка протянула его эльфу:

— Держи!

В ответ на предложение Алеорн лишь насмешливо приподнял бровь и, едва заметно отрицательно качнув головой, направился к выходу. Лана недоуменно посмотрела на яблоко: «Хм… не понравилось, что ли? Или просто яблоки не любит?»

Девушка поспешила догнать своего защитника. Но, выйдя из искусственного сада, вновь оказалась одна: эльф скрылся под маскировкой.

Лана остановилась как громом пораженная и недовольно глянула на исцарапанные руки: «Совсем на фоне голода отупела! Зачем по кустам колючим ползала?! Ведь могла невидимость нацепить и аккуратно через забор перелезть! Там даже местечко было удобное для этого!»

С расстройства Лана быстро сгрызла одно яблоко, а оставшиеся плоды сгрузила в учебную сумку. Потом вздохнула и с мыслью: «Лучше поздно, чем никогда», — набросила невидимость.


Светлый элементалист, которого, как оказалось, звали Лайнел, от своего желания не отказался и подошел к Наташе сразу после ужина.

— Ну, чем хочешь заняться? — полюбопытствовал он.

— Как чем? Изучением бытовой магии, разумеется, — напомнила Наташа.

— Так ты что, реально не умеешь ее использовать? — недоверчиво переспросил светлый.

— Угу. У меня, знаешь ли, проблемы с магией в целом были, только недавно целители блоки сняли, — сообщила Наташа, с затаенным удовольствием наблюдая за его вытягивающимся лицом. — Вот только снять сняли, а учить, понятное дело, и не додумались. Так что вся надежда на тебя! — завершила она. — Обещал — помогай.

— Э-э, — протянул Лайнел. — Ну, раз так, то, конечно, помогу…

«А куда ж тебе деваться?» — мысленно хихикнула девушка, прекрасно знавшая, насколько у проявленных светлых развито чувство долга и ответственности. И видя, что парень совсем скис, сжалилась:

— Мне хотя бы парочку для начала освоить: сушку и шарик световой.

— Пошли тогда в аудиторию. — Лайнел вздохнул. — Это, конечно, бытовая магия, но мало ли что.

Наташа довольно кивнула: вечер обещал стать удачным.

Пока они поднимались из столовой к аудиториям, светлый рассказал, что здесь учится и его старший брат — Светозар. Правда, по словам Лайнела, братец был страшным занудой и педантом. Именно поэтому, назло, Лайнел и общался с темными.

— А не больно тебе… гм… общаться? — хмыкнула Наташа.

В ответ светлый хитро прищурился и продемонстрировал девушке тонкий серебряный браслет с маленьким голубоватым камнем.

— Нейтрализатор, — пояснил он. — Весьма дорогая штука, в изготовлении сложная, но она того стоит. При касании ни я, ни тот, кого я коснусь, боли не ощутит.

В подтверждение своих слов, Лайнел коснулся Наташиного плеча. И впрямь — обычное касание. Кожа ощутила лишь тепло пальцев, и только.

— Надо же! — изумленно выдохнула Наташа.

О таком она не читала и даже предположить не могла, что подобное можно придумать. Лайнел же в ответ только подмигнул и, открыв дверь ближайшей аудитории, галантно пропустил девушку внутрь.

Впрочем, галантность светлого довольно быстро закончилась, ибо простейшие по всем признакам магические действия Наташе никак не удавались. Когда после девятой попытки воспроизвести заклинание сушки девушка так и не смогла, элементалист окончательно разозлился, и Наташу окатило потоком ледяной воды.

— Для стимула! — рыкнул Лайнел в ответ на возмущенный визг мгновенно промокшей до нитки некромантки.

Как ни странно, стимул сработал. Помучившись всего пару минут, девушка наконец-таки смогла себя высушить… и тотчас оказалась промокшей снова.

— Теперь-то за что?! — взвыла Наташа.

— Для лучшего усвоения материала, — довольно сообщил светлый. — Сама просила научить, вот и не возмущайся теперь. Сушись.

Только повторив эту процедуру еще дважды, Лайнел успокоился, а Наташа окончательно поняла, что такое качество, как умение пакостить, от стороны силы не зависит. За окном окончательно стемнело, когда они перешли ко второму запланированному заклинанию — световому шарику. Здесь все оказалось еще печальней: Наташа никак не могла уяснить, каким образом простой щелчок пальцев создает светящуюся искорку. Видя усталое лицо Лайнела, который еле сдерживал себя от бешенства, девушка благодарила всех богов за то, что он светлый. Темный на месте элементалиста убил бы ее за такую тупость уже давно.

Но в результате спустя почти два часа мучений Наташе все-таки удалось! По требованию светлого она, дабы закрепить успех, нащелкала почти два десятка мелких шариков и теперь восхищенно оглядывала ночную аудиторию. Множество маленьких огоньков создавали в ней прямо-таки сказочную атмосферу.

— Красота-а, — протянула Наташа.

— Ага! — согласился Лайнел, ощущая гордость за самого себя и свои преподавательские таланты.

Скрипнула за спиной дверь. Все еще с восторженной улыбкой девушка оглянулась и тотчас испуганно замерла: на пороге стоял магистр Анхайлиг. Быстро оглядев аудиторию, некромант задержал взгляд на Наташе и недовольно прищурился.

— Господа адепты, вам не спится? — ровным голосом поинтересовался он. — И по какой, позвольте узнать, причине?

— Бытовую магию изучаем, — ответил за девушку Лайнел и в доказательство своих слов выразительно обвел рукой огоньки.

Анхайлиг приподнял бровь.

— Даже так? Что ж, надеюсь, это изучение не помешает вам, Наталья, прийти завтра на лекцию вовремя, — процедил некромант и быстро вышел, хлопнув дверью.

«И этот не поверил», — с грустью поняла девушка.

— Настроение ему кто-то испортил, что ли? — Лайнел проводил магистра недоуменным взглядом. — Вроде, брат говорил, обычно как раз темным на все ночные гулянки адептов наплевать.

— Кто знает? — Наташа вздохнула и посмотрела на ночное окно. — Знаешь, мы и вправду что-то засиделись, а вставать рано. Пойдем уже по комнатам? И спасибо, что помог.

— Пошли. — Элементалист хмыкнул. — Надеюсь, у нас найдется еще какая-нибудь причина для встречи?

— Посмотрим. — Девушка вежливо улыбнулась и поспешила на выход.

Наташа вернулась в комнату глубоко за полночь. Инара и Лана уже давно спали. Стараясь никого не разбудить, красноволосая тихонько проскользнула в постель и довольно хмыкнула: уж завтра утром она себя светом обеспечит!

ГЛАВА 6

Помня грозное предупреждение Анхайлига, Наташа всю ночь проворочалась в кровати: очень боялась проспать. В результате встала она вовремя, но совершенно невыспавшаяся. Щелкнув пальцами, девушка вызвала магический огонек, и комнату озарил приглушенный свет.

— С добрым, — раздался не очень довольный голос Ланы.

Полуэльфийка села на кровати и сонно потерла глаза. Кудрявая пыталась понять, откуда в комнате свет, ведь бытовой магией владела только Инара, но девушка еще спала. Оставалась только Наташа.

«Хм… когда успела? Вечером?» — отстраненно подумала Лана. Выводы давались с трудом. Да, день вынужденной голодовки не лучшим образом сказался на самочувствии, поэтому пропустить завтрак для полуэльфийки было сродни самоубийству.

Наташа на приветствие лишь кивнула и, подхватив оставленное вечером на стуле платье, протянула его кудрявой:

— Вот, возвращаю. Спасибо.

— Да не за что, — вяло отмахнулась Лана и поплелась убирать наряд в шкаф. Уже вешая платье, она уточнила: — На завтрак идешь?

— Угу, — кивнула Наташа.

— Тогда вместе пойдем.

— Вот и идите тихо, — раздалось недовольное рычание Инары. — Я еще поспать хочу.

Быстро и без лишних разговоров девушки собрались и покинули комнату. До столовой добирались в молчании, разбавляемом редкими зевками. Очередь на раздаче практически отсутствовала, и, получив свою порцию липкой каши, Лана поняла почему.

— Вот это гадость! — Недовольно скривившись, протянула полуэльфийка.

— Другого не дадут, — пожала плечами Наташа и направилась к ближайшему свободному столу.

Лана резко выдохнула и поспешила вслед за красноволосой подругой. Глядя, с каким энтузиазмом некромантка поглощает мерзкого вида завтрак, полуэльфийка невольно поморщилась. Однако желудок тотчас взвыл, сообщая, что согласен съесть даже это! Так что, нехотя взяв ложку, Лана начала запихивать в себя содержимое тарелки.

Наташа на страдания подруги внимания не обращала. В ее голове билась лишь одна мысль — не опоздать! Периодически вспоминалось лицо недовольного Анхайлига, а знание об изощренной фантазии некроманта на различные отработки придавало девушке поистине эльфийскую скорость. В итоге с завтраком Наташа закончила намного быстрее Ланы и, пожелав подруге хорошего дня, помчалась на факультет.


Анхайлиг появился в аудитории бодрый и по виду весьма довольный жизнью, отчего невыспавшихся адептов, включая Наташу, поголовно охватила черная зависть. А после того как магистр объявил, что сегодня им вновь предстоит общение с покойниками с построением собственного круга вызова, настроение у первокурсников и вовсе упало. Ну кому в здравом уме захочется с утра пораньше так перенапрягаться?

У Наташи была одна надежда на то, что за короткое занятие все они построить круг не успеют. Но, словно прочитав ее мысли, Анхайлиг вызвал девушку второй. Круг ей, несмотря на сонливость, удалось расчертить верно, а вот с активацией возникла заминка. Наташа вдруг поняла, что скрепляется заклинание кровью, и, вытащив кинжальчик из ножен, неуверенно застыла. Как резать-то? Самоубийцей она никогда не была, и вену задевать не хотелось.

— Чего ждем? — полюбопытствовал Анхайлиг.

— Э-э, боюсь, я не знаю, как правильно, ну-у… ай! — От резкой боли девушка не сумела сдержать вскрик.

Магистр и ждать не стал, пока Наташа объяснит суть проблемы: попросту выхватил ее кинжал и одним движением рассек руку девушки по диагонали чуть выше запястья.

— Вот как-то так, — хмыкнул Анхайлиг, возвращая ритуальное оружие. — Завершай круг.

Закусив губу, Наташа нервно кивнула и протянула окровавленную руку к кругу.

Пульсирующая боль в руке мешала сосредоточиться, и, несмотря на то что Наташа все сделала правильно, разговорить покойника ей так и не удалось. После четвертой неудачной попытки Анхайлиг недовольно процедил, что «ночные посиделки вместо нормального сна не способствуют хорошей концентрации», и, развеяв Наташино заклинание, вызвал следующую адептку.

Девушка уныло вернулась на свое место. Теперь ей было совсем невесело. И как другие терпят такую боль? Ведь как-то же терпят — вон у всех все получается… и порезы свои быстро исцеляют… опять злосчастная бытовая магия, что ли?

Рука ныла. Наташа со вздохом покосилась на прилипшую к ранке ткань. «Опять стирать одежду придется, — печально поняла она. — Но и ладно, лишь бы рука поскорей зажила».

Весь остаток занятия Наташа сидела мрачнее тучи, твердо решив пусть и опоздать на следующее занятие, но найти целителя. По окончании практикума девушка вместе с остальными некромантами направилась к выходу, однако внезапно была перехвачена Анхайлигом. За больную руку!

Тихонько взвыв, Наташа уставилась на магистра почти с ненавистью.

— Ты почему порез до сих пор не залечила? — холодно спросил тот.

— Не умею, — прошипела девушка сквозь слезы.

— Что значит не умеешь? Это простейшая бытовая магия.

— То и значит! Не умею я ее использовать, вообще никакую! — Не выдержав, Наташа всхлипнула. — Один парень вчера показал, как одежду посушить да свет зажечь, и это все, что я знаю!

Анхайлиг медленно выдохнул. Потом одним касанием залечил Наташин порез и недовольно поинтересовался:

— Чего сразу не сказала?

— Н-не знаю. — Хоть рука больше и не болела, успокоиться у девушки сразу не получилось. — Забыла…

— Забыла она. — Некромант раздраженно прищурился. — Мне тут истекающих кровью адепток только и не хватало! После занятий сразу ко мне! И еще вместе с тобой, если не ошибаюсь, ведьма-амнезичка в комнате живет? Кудрявая такая.

— Да. — Наташа кивнула.

— Ее с собой тоже приведи. Чую, у нее такие же проблемы.


Проблемы у Ланы действительно намечались, причем не только в области бытовой магии. На первой же паре по основам безопасности работы с артефактами, которую вел светлый магистр Велимир, ведьмак сразу посадил полуэльфийку прямо перед собой. Видимо, решил не повторять ошибок Власа и наблюдать за ней лично, а это значило, что хочешь не хочешь, а придется сидеть и учиться.

Лану такое пристальное внимание не просто раздражало, а бесило до скрежета зубов, однако теоретическую часть в этот раз она все-таки дописала до конца. Выбора-то не было! Зато теперь девушка знала, что особо опасные вещи хранят в специальных контейнерах. А еще имела на руках всю схему действий для определения свойств неизвестных артефактов.

Правда, когда перешли к практике, Лане это не слишком помогло. Из трех свойств артефакта она с грехом пополам определила одно. Видимо, способностей у начинающей ведьмы к этому делу не было. Спасибо, хоть зачет за занятие получила!

Наступило время обеда, а настроение Ланы продолжало ползать по полу. Безумно хотелось поговорить с Алеорном, хоть о чем-нибудь. Тяжело вздохнув, девушка опустила поднос с обедом на стол. Болтая ложкой в бульоне, Лана не выдержала и шепотом спросила:

— Алеорн, а ты тоже этой гадостью питаешься?

Ответа не последовало. Зато ближайшие соседи как-то странно скосили взгляды в ее сторону. «Как же хочется нормально поесть! И конфеток! Шоколадных!» — глотая безвкусный бульон, мечтала Лана.

— Эх, сейчас бы конфет, и жить стало бы легче, — с сожалением прошептала себе под нос девушка. Потом решительно отодвинула тарелку и, встав из-за стола, направилась к выходу.

Уже в дверях Лана столкнулась с Наташей. Некромантка еще только собиралась обедать, и мрачное выражение ее лица демонстрировало окружающим, что к разговорам девушка не расположена.

— Ты что такая хмурая? — все же рискнула поинтересоваться Лана.

— Задумалась о тщете всего сущего, — рассеянно буркнула Наташа. — Знаешь, заниматься кровопусканием и допрашивать трупы не очень весело.

— Верю, — посочувствовала полуэльфийка. — Ладно, я побегу, а ты давай быстрее обедай. До занятий не так много времени осталось.

— Угу. — Наташа тяжело вздохнула.

И только когда Лана исчезла из поля зрения, некромантка сообразила, что не предупредила подругу о вечернем занятии у Анхайлига. «Ладно, за ужином ее обрадую», — решила Наташа и поспешила на раздачу.


Лекцию по истории ведьмачества читал крайне скучный магистр Владиус. Он растягивал слова, видимо желая подчеркнуть их значимость, но добивался лишь усыпляющего эффекта. Адепты держались из последних сил, чтобы не зевать и не спать. Вот только у Ланы этих сил было крайне мало, и девушка все-таки задремала.

Проснулась она резко от жуткого ощущения, что рядом кто-то стоит! Распахнув глаза, Лана тут же сжалась под прожигающим взглядом магистра.

— Хорошо спалось? — проникновенно уточнил Владиус.

Девушка залилась краской от вспыхнувшего чувства стыда и виновато опустила голову. Ответить на вопрос магистра было нечего.

— Полагаю, вы достаточно отдохнули и теперь посвятите свой вечер великим ведьмакам, которые благодаря своим трудам попали в историю, — добавил магистр. — Завтра жду от вас реферата по теме сегодняшней лекции. Надеюсь, хоть ее вы записали? Ага, вижу.

Раскрытая тетрадь лежала на парте. В ней было аккуратно записано заглавие темы и план. Правда на последнем пункте сознание, видимо, уже засыпало, и лекция превратилась в красивый детский рисунок из ромашек. Лана запоздало попыталась прикрыть свои художества ладошками, мечтая провалиться сквозь землю.

Магистр Владиус устало закатил глаза и, махнув рукой на нерадивую ведьмачку, вернулся к своему столу, откуда торжественно объявил:

— На сегодня все, можете быть свободны.

Адепты обрадованно подхватили свои вещи и поторопились на выход. Лана тоже решила времени не терять. Девушке срочно требовалось поймать Кондрата. Из сокурсников он был единственным, кто хоть как-то общался с ней. Да, кудрявая уже была должна ведьмаку знакомство с Натальей. Видимо, за списание этой лекции придется обговорить конкретные сроки по выполнению первого обещания.

Быстро отыскав в толпе Кондрата, Лана ухватила его за рукав.

— Кондрат, подожди, — умоляюще протянула девушка. После чего заглянула в карие глаза ведьмака и слезно попросила: — Дай, пожалуйста, сегодняшнюю лекцию. А я тебя прям завтра с Наташей познакомлю!

Парень досадливо поморщился и нехотя признался:

— Я бы сам от лекции не отказался. — И, увидев, как глаза кудрявой загорелись новой идеей, быстро уточнил: — Да и попросить тоже не у кого. Те немногочисленные, кто выстоял до конца, конспект за деньги решили продавать. А до выходного мало кто может им выдать затребованную сумму. И если честно, я планировал у тебя реферат за услугу попросить.

Лана огорченно вздохнула:

— Так может, просто поможешь написать?

— Если бы мог… — обреченно выпалил Кондрат и быстро пояснил: — Мне еще по артефактам работу над ошибками делать и отчет переписывать. И тоже к завтрашнему.

— Угу, — совсем сникнув, промычала полуэльфийка и, не прощаясь, развернулась в сторону библиотеки.

— Лана! — донеслось в спину девушке. — Так я могу на твой реферат рассчитывать?!

Та лишь согласно кивнула.

Путь до библиотеки прошел без приключений. Лана стремительно подошла к сухощавому библиотекарю и, мило улыбаясь, обрисовала, что ей требуется.

— Вам, девушка, практически в конец зала надо. Ряд В-34, книги выносу не подлежат, — спокойно пояснил мужчина и продолжил заполнять какие-то бумаги.

Лана быстро поблагодарила его и направилась в указанном направлении.

Помещение библиотеки поражало размерами и затхлостью. В носу кудрявой непрестанно свербило от витавшей в воздухе пыли. И чем дальше от входа продвигалась девушка, тем сильнее становилось желание чихнуть.

К моменту, когда нужные книжные полки были найдены, в глазах у Ланы уже изрядно рябило от многочисленных шкафов, забитых фолиантами. Собрав волю в кулак, девушка все же начала искать необходимые учебники.

— Великие ведьмаки-зельевары… так, таких в теме двое. Берем! — бормотала себе под нос полуэльфийка и водила пальчиком по корешкам книг, вчитываясь в названия.

Нагрузив себя тремя увесистыми томами по истории ведьмачества, Лана уже собралась идти на поиски письменного стола, но тут в глаза бросился яркий корешок одной из книг на самой верхней полке. Золотая надпись гласила: «Все великие имена истории ведьмачества».

Пройти мимо такой удачи девушка не смогла. Быстро сгрузив учебники на пол, она огляделась в поисках какой-нибудь подставки. Вот только ничего подходящего в пределах досягаемости не было. Лана пару раз попыталась подцепить книгу, но кончики пальцев лишь беспомощно гладили желанный корешок.

— Хоть бы лесенку для таких, как я, сделали! — досадливо вздохнула девушка и подпрыгнула в последней попытке дотянуться, но тщетно.

Внезапное ощущение присутствия кого-то рядом заставило Лану вздрогнуть и отступить от стеллажа. Но девушка тут же уперлась спиной в твердую преграду.

— Лестница в двух пролетах отсюда, — раздался над головой знакомый голос.

Алеорн легко достал требуемую книгу и протянул ее напряженной девушке. А Лана тем временем пыталась снова научиться дышать. Эльф был слишком близко, чтобы она могла спокойно взять учебник. Сердце непрестанно спотыкалось, на щеки прыгнул румянец.

Ведь по сути дела Алеорн мог ее просто отправить за лестницей, но почему-то помог! Без просьб! Лана постаралась унять феерию чувств и поблагодарить своего защитника. Быстро ухватив книгу, девушка с милой улыбкой развернулась к мужчине лицом и тут же об этом пожалела, ибо практически уперлась носом в грудь Алеорна. Черный жилет из странного материала плотно охватывал фигуру эльфа и подчеркивал рельефные мышцы. Память услужливо напомнила Лане о сильных руках защитника, отчего по телу пробежала очередная толпа мурашек.

Девушка нервно сглотнула и быстро задрала голову, чтобы все-таки поблагодарить не идеальное тело, а Алеорна. «Лучший. Куда там Власу или Тарию!» — восхищенно думала Лана, глядя в золотистые глаза. Сила, спокойствие и даже та надменная холодность, с которой Алеорн смотрел на окружающих, немыслимым образом притягивали девушку.

— Спасибо, — благодарно проговорила она.

— Не за что, — отозвался Алеорн. — Чем быстрее ты закончишь реферат, тем быстрее мы покинем эту… библиотеку.

Сию мысль Лана подтвердила сдавленным чихом. Хохотнув, она сделала забавное предположение:

— Тоже в носу свербит? Тогда придется тебе мне помочь в поиске информации!

Лана подняла с пола отложенные учебники и практически всучила их Алеорну. Эльф быстро подхватил книги и недовольно прищурился, но возражать передумал, когда от поднявшейся с пола пыли у самого возникло жгучее желание чихнуть.

— В первый и последний раз, — строго заверил кудрявую Алеорн.

Воспрянувшая духом Лана довольно улыбнулась и поспешила к письменному столу. Правда, радости и энтузиазма у девушки хватило лишь на полчаса. После этого пришлось взмолиться о пощаде:

— Алеорн, ну давай перерыв сделаем, — заныла она. — У меня рука сейчас отвалится под твою диктовку записывать!

— Ты хотела побыстрее разделаться с заданием? Вот и не ной, — спокойно ответил эльф. — Считай, что это такая тренировка, потом будет легче лекции записывать.

— Это не тренировка, а наказание какое-то, — недовольно пробурчала Лана, разминая уставшую кисть.

— Я могу оставить тебя наедине с учебниками, — тут же предложил Алеорн.

Девушка испуганно встрепенулась и быстро затараторила:

— Нет, не надо! Продолжай диктовать! Как там, говоришь, прозвище этого Ираса?

— Удачливый, — спокойно повторил эльф и неожиданно ухватил Лану за ноющую руку.

Девушка вздрогнула от столь приятной неожиданности и удивленно посмотрела на своего защитника, собираясь спросить, что случилось. Но в это время Алеорн, легко надавливая, большими пальцами провел по тыльной стороне ее кисти. Напряжение и боль тут же пропали.

— Легче? — уточнил нежданный целитель.

— Да, спасибо, — восхищенно выдохнула Лана и, благодарно улыбнувшись, снова взялась за ручку.

— Теперь, надеюсь, повторять не придется, — довольно хмыкнул Алеорн и продолжил «лекцию».

«А этот Удачливый прям ходячее бедствие: то прольет что-нибудь, то всех усыпит», — рассуждала Лана и хмурилась. Заметив это, Алеорн оторвался от диктовки и, усмехнувшись, сказал:

— Что-то не нравится? Между прочим, у тебя все шансы получить его прозвище, так сказать, по наследству. Он даже погиб от взрыва в своей лаборатории.

Лана закусила губу, с досадой понимая, что Алеорн прав. За свое недолгое обучение полуэльфийка практически все ошибки Удачливого воспроизвела!

Стыд непрошеным гостем угнездился в душе девушки, а на щеках вспыхнул румянец. Только благодаря Алеорну, она еще жива, а не размазана по одной из аудиторий ведьмаческого факультета «драконовой слюной»! Быстро потупившись, пунцово-красная Лана пискнула:

— Я не специально.

— Я так и подумал, — фыркнул мужчина.

Когда реферат был написан, Алеорн привычно исчез под маскировкой, так что благодарить пришлось пустоту. Но Лана не расстроилась. Она знала, что он рядом. Эта мысль приятно грела душу, а с лица девушки не сходила довольная улыбка.

«А еще я успею на ужин!» — еще шире разулыбалась Лана и поспешила покинуть библиотеку.

На выходе девушку окликнул знакомый голос. Обернувшись, Лана увидела, как к ней с другого конца коридора спешит Кондрат.

— Ну как реферат? — подбежав, поинтересовался ведьмак.

Нос девушки тут же уловил еле заметный неприятный запах, и она невольно поморщилась. «А Алеорн ничем не пахнет», — вспомнила Лана с неожиданным удовольствием.

Кондрат расценил мимику полуэльфийки по-своему:

— Что, не написала? Так я пришел помочь!

— Да нет, написала. Просто устала, — отмахнулась Лана и полезла в сумку за тетрадкой. — Вот. Возьми перепиши.

Парень расцвел в невероятно довольной улыбке и торжественно заключил:

— Ты не представляешь, как меня спасла! Проси все, что хочешь! Но в пределах разумного.

Лана раскрыла рот, чтоб попросить добыть для нее шоколадку или хотя бы конфетку, но потом посмотрела на чересчур довольного ведьмака. Вспомнила его жалобы, что лекцию продают за большие деньги, и, не менее довольно улыбнувшись, выдала:

— Семьдесят процентов с продаж!

Кондрат тут же поменялся в лице. Радость как ветром сдуло.

— Сколько? Да это грабеж!

— Я всю работу сделала, — возмутилась Лана.

— Да если я отдам семьдесят процентов, то мне ничего не останется! Ты пойми, мы же выходим конкурентами на уже занятый рынок, а это значит — придется демпинговать, чтобы переманить потенциальных покупателей. А их, кстати, еще надо найти! Это тоже не маленькая часть в системе удачного предприятия! И делать это предстоит мне.

Лана слушала пламенную речь ведьмака и уже десять раз пожалела, что вообще влезла в эти сомнительные товарно-денежные отношения. Надо было просить конфет.

— Ладно. — Девушка устало вздохнула. — Оставить тебя в беде я все равно не могу. Так что просто перепиши реферат и потом мне занеси.

— А твой процент? — ошарашенно спросил Кондрат, не ожидавший, что Лана так быстро откажется от своих требований.

— Обойдусь, — махнула та рукой. — Ты же мне прошлую лекцию практически за пустое обещание дал. Считай, что это ответная благодарность.

Под конец Лана улыбнулась и, похлопав Кондрата по плечу, поспешила на ужин.

В столовой уже почти никого не было, а дежурные начинали убирать посуду с обеденных столов. Быстро схватив подостывшую порцию тушеных овощей, полуэльфийка устроилась неподалеку от окна и задумчиво уставилась в тарелку. Есть, на удивление, не хотелось, и девушка вяло перебирала разноцветные кусочки вилкой.

Внезапно краем глаза Лана увидела приближающуюся Наташу и тут же улыбнулась:

— Привет! Присоединишься?

— И тебе не хворать, — скороговоркой проговорила Наташа и, ухватив девушку за локоть, стала вытягивать из-за стола. — Где ты пропадала? Потом поешь! Пошли, мы и так уже опаздываем!

Лана удивленно хлопала глазами и даже не подумала сопротивляться напору Наташи. Только растерянно уточнила:

— А куда мы, собственно, торопимся?

— К Анхайлигу, — коротко ответила подруга.

Лана резко остановилась и с мольбой посмотрела на Наташу:

— За что?

— Не за что, а зачем, — поправила некромантка. — Магию бытовую осваивать будем. Надеюсь, успешно. — Наташа поежилась, зачем-то посмотрела в темное окно и пробормотала: — Очень надеюсь, вечер все-таки… В общем, ты не беспокойся. Главное, сразу делай все, что скажут, и не спорь. Авось выжи… э… выучим все.

Полуэльфийка нервно сглотнула, вспомнив единственную встречу с магистром, и на негнущихся ногах двинулась вслед за подругой. Пока девушки шли к кабинету, Лана успела себя успокоить: «Ну не убьет же он меня в самом-то деле! Покричит, накажет, да и все, пожалуй. А это я точно выдержу».

В общем, входя за Наташей в кабинет Анхайлига, Лана уже приветственно улыбалась. Правда, едва полуэльфийка наткнулась на холодный взгляд магистра, улыбка ее стала натянутой, а все желания потонули в паническом «бежим отсюда, пока не поздно!». Наташа же, под пристальным взором мужчины, казалось, побледнела еще сильнее.

— От очередной яблочной диеты вас спасла пара секунд, — спокойно сообщил Анхайлиг и указал на стулья для посетителей. — Садитесь. Будем разбираться, что вы знаете.

Как выяснилось, Наташа знала два бытовых заклинания, а Лана только виновато улыбалась.

— Н-да. — Магистр, впрочем, этим фактом удивлен не был. — Значит, так. С сушкой и прочим разберетесь позже сами, а сейчас у меня есть полчаса, за которые вы должны научиться самолечению.

Наташа, вспомнив, сколько вчера мучилась над простейшим заклинанием, нервно сглотнула. Полчаса! Да это просто нереально! Лана быстро взглянула на некромантку, которая явно была не в восторге от поставленной задачи, и заранее начала нервничать.

Анхайлиг тем временем взял церемониальный кинжал и потребовал:

— Руки протяните!

Девушки даже не подумали воспротивиться приказу и одновременно протянули руки. «Будет резать…» подумали обе. Вот только Лана с ужасом, а Наташа обреченно.

А спустя мгновение обе дружно вскрикнули от боли в рассеченных запястьях.

— И это полуэльфийка и будущая некромантка, — скривившись, прокомментировал Анхайлиг. — Пожалуй, пока вы не научитесь терпеть боль, болеутоляющему заклинанию я вас точно учить не стану.

— Садист, — сквозь слезы невольно прошипела Лана и попыталась зажать рану рукой.

— Еще какой, — с усмешкой подтвердил Анхайлиг, а потом, мгновенно помрачнев, рявкнул: — Энергию в двойную спираль и на рану направила! Быстро!

Лана вздрогнула от такой смены настроения магистра. Что надо скручивать и куда направлять, кудрявая понять вообще не успела. Поэтому зажмурилась и сделала… что-то. И пусть рана никуда не исчезла, рука болела уже меньше.

— Неплохо, — решил некромант, взглянув на руку полуэльфийки. — Еще раз повтори.

Девушка поднапряглась и повторила. И порез стал нехотя затягиваться, а глаза Ланы округляться. Ей не верилось, что у нее вышло хоть что-то стоящее и так быстро.

— Славно, — когда рана окончательно затянулась, удовлетворенно улыбнулся Анхайлиг, а потом вдруг резко взмахнул рукой с кинжалом, и Лана вновь вскрикнула. На запястье взбухал новый порез!

— Лечись, — коротко бросил магистр и переключил свое внимание на грустную Наташу. — А у тебя что?

— Не выходит, — вздохнув, обреченно призналась та.

— И в чем проблема? — вкрадчиво поинтересовался Анхайлиг.

— В отсутствии понимания. — Наташа, чувствуя себя последней дурой, смотрела на собственную окровавленную руку. — Я без понятия, какую там энергию надо скручивать.

Лана не торопилась лечить свое запястье, здраво предположив, что, как только это сделает, его снова раскроят. Навострив ушки, девушка стала ждать ответа магистра, ибо сама тоже не понимала чего и во что она там скрутила.

Анхайлиг неожиданно спокойно и доступным языком быстро объяснил принцип работы магической энергии, а потом взял Наташу за руку и, продемонстрировав все ранее рассказанное, спросил:

— Почувствовала?

— Да, — еле слышно откликнулась Наташа.

Почувствовать-то она почувствовала. Правда, не только то, что имел в виду некромант, а еще много чего, к занятию совсем не относящееся.

— И чего ждешь тогда? — раздраженно поинтересовался Анхайлиг. — Лечись уже давай.

Девушка быстро кивнула и постаралась отбросить так не вовремя вылезшие эмоции. Получилось, надо признаться, с трудом. Особенно учитывая то, что все то время, пока Наташа брала себя в руки и пыталась выполнить требуемое, Анхайлиг, неожиданно спокойно и даже добродушно щурясь, наблюдал за процессом.

Наконец ранка затянулась, и теперь глаза радостно округлились уже у Наташи.

— Получилось! — счастливо сообщила она.

— Молодец, — похвалил некромант и в честь этого события наградил красноволосую новым порезом.

Лицо Наташи вмиг утратило всю радость. Анхайлиг же, с видом мясника-эстета взглянув на струйку крови, заботливо напомнил:

— Лечись.

Лана сидела на своем месте и притворялась, будто ее в кабинете нет. Второй порез затянулся так же неохотно, но уже с первого раза. А получать новый полуэльфийка не хотела. Довольные лица некромантов наводили девушку на мысль, что им данный садистский процесс обучения нравится. Странные. Лана бы предпочла более гуманный способ познания, но действенность примененных магистром мер отрицать не стала.

Легкий стук в дверь заставил их отвлечься от изучения бытовой магии.

— Войдите, — разрешил Анхайлиг, и в кабинет проскользнул старшекурсник-некромант.

Он передал магистру записку и, окинув девушек сочувственным взглядом, быстро ушел. Анхайлиг же после прочтения письма сразу уничтожил бумагу и, мрачнея на глазах, сообщил:

— На сегодня свободны.

Одновременно подскочив, подруги поспешили убраться восвояси.

ГЛАВА 7

Учебные дни шли нескончаемой чередой. Адепты постепенно втянулись в размеренный ритм жизни: лекции, практика, домашние задания. Кроме того, за это время Наташе удалось научить Лану сушить магией одежду и вызывать маленький огонек. Последнее полуэльфийке, конечно, не особо требовалось, зато нравился результат и осознание, что можно сделать такую красоту.

А в один из вечеров девушек снова вызвал к себе Анхайлиг для проверки усвоенной бытовой целительной магии. Лана от таких новостей пришла в состояние, близкое к панике, и, вцепившись в руку Наташи, запричитала:

— Он нас решил замучить!

— Глупостей не говори, — отрезала Наташа и уверенно потянула подругу к кабинету главы факультета некромантии. — С чего тебе такое в голову пришло?

— Да потому что Анхайлиг за нами следит каждый день! — выдохнула Лана. — Разве не замечала? То ему от Литиции что-то требуется именно тогда, когда мы у нее остаемся, то инспекция в столовой, когда там едим. А уж сколько раз Анхайлиг якобы просто так проходил мимо аудиторий, где мы с тобой поболтать задержимся, вообще не сосчитать! Вот ты пока вчера в библиотеке сидела, я с Инарой и Арисой пообщалась. И знаешь что? Никто из них так часто и совершенно «случайно» с Анхайлигом не пересекается! Я его бою-усь!

— Прекрати! — Наташа недовольно поморщилась, вспоминая ту самую библиотеку, где ей последние дни приходилось едва ли не ночевать. — Какое дело магистру такого уровня до неумех-первокурсниц?

Сама она, загруженная учебой, таких подробностей припомнить не могла. Хотя, надо признаться, Наташа вообще уже практически ни на что не обращала внимания. Слишком многого о магии, даже самой простой, она не знала, а потому приходилось спешно нагонять остальных. Даже неприятные воспоминания отошли на задний план, вытесненные усталостью и обилием новой информации.

В общем, списав все подозрения Ланы на излишнюю эмоциональность, Наташа только махнула рукой и подтолкнула подругу к дверям. А демонстрируя свои умения некроманту, получила очередное подтверждение безосновательности подозрений Ланы. Несмотря на то что лечила себя девушка по-прежнему с большим трудом, Анхайлиг ее не критиковал. Да и вообще, кажется, не особо обращал на магию внимания, занятый своими мыслями.

Наконец кое-как отчитавшись перед магистром, подруги отправились к себе.

— Эх, хорошо, что завтра выходной, — мечтательно протянула Лана.

Наташа понятливо улыбнулась. Она прекрасно знала, что на этот день полуэльфийка возлагала большие надежды и строила планы, как бы подальше пообщаться с Алеорном. После разговора в библиотеке это для Ланы стало навязчивой идеей. А выходной — единственной возможностью реализовать свои желания и хотя бы еще на шажок приблизиться к эльфу. В довесок были у полуэльфийки и чисто меркантильные мысли: купить сладостей, нормально поесть, погулять и повеселиться. Благо деньги на личные нужды таинственные родственники ей еще вчера передали через Алеорна.

К сожалению, у Наташи таких благодетелей не предвиделось, а потому для нее предстоящий выходной не обещал ничего интересного. Да и защита за стенами Академии не действовала, так что даже не прогуляешься. Разве только представилась возможность хоть немного выспаться.


Утро выходного дня Лана ждала как глотка свежего воздуха. Встав пораньше, полуэльфийка надела свое единственное жемчужно-серое платье и собрала локоны маленькой заколкой.

— Ну как? — спросила девушка у соседок и покрутилась, демонстрируя свою красоту.

— Отлично! — в один голос заверили подругу некромантки.

— Точно? — придирчиво поправляя волосы, уточнила Лана.

— Точно, точно, — фыркнула Инара, выбегая из комнаты.

Видимо, тоже спешила поразвлечься.

Лана довольно улыбнулась, но, когда посмотрела на грустное лицо Наташи, все-таки решила позвать подругу на прогулку.

— Слушай, может, пойдешь с нами? Алеорн в обиду не даст…

— Спасибо, но я лучше останусь, — вежливо отказалась некромантка и потушила свет.

Тихонько вздохнув, Лана вышла из комнаты и, здраво рассудив, что начинать день на пустой желудок не стоит, прямым ходом направилась в столовую. Завтрак, как и обычно, оказался невкусным, но Лану грела мысль, что совсем скоро она съест столько конфет, сколько пожелает!

Подбадривая себя, полуэльфийка поспешила к выходу из Академии. Внезапно в практически пустом коридоре ее окликнули. Обернувшись, Лана увидела бегущего к ней Кондрата. Парень задорно улыбался:

— Привет! В город идешь? А чего подружку не взяла, а только ее платье?

После слов парня легкая улыбка Ланы превратилась сначала в натянутый изгиб, а потом и вовсе в недобрую ухмылку.

— И тебе ног не ломать, — поприветствовала девушка подошедшего, в мыслях уже расцарапывая хаму лицо. — А платье мое. Или оно на мне смотрится хуже?

Лана наблюдала, как меркнет радость Кондрата, как он усиленно ищет оправдания и бодро, даже чересчур бодро, заявляет:

— Ты в нем очень симпатичная, почаще надевай!

— Ну да, симпатичная, — промурлыкала полуэльфийка и мысленно проткнула парня мечом.

Девушка развернулась на каблуках и быстро направилась к ближайшему повороту, пытаясь побороть так не вовремя возникшую досаду. Мало того что Алеорн продолжал оставаться невидимым, и на «свидание» его не пригласишь, так еще и платье теперь не радовало.

— Красавица! — окликнул Лану парень из группы старшекурсников, которые явно собирались в город не только за покупками, но и оттянуться по полной. — Пошли с нами в город, веселье гарантируем!

Лана в недоумении посмотрела на заманчиво улыбающегося парня. Настроение слегка улучшилось. «Работает платье!» — восторжествовала полуэльфийка и, улыбаясь, ответила:

— У меня слишком много планов на этот день, так что, простите, я тороплюсь.

После еще пары подобных предложений в голову Ланы постучалась интересная мысль. Набивать оскомину, повторяя каждый раз отказ, не хотелось. Девушке виделся куда более простой способ отвязаться от ненужных поклонников и сопровождающих. В пустом коридоре Лана остановилась и с мольбой задала вопрос в пространство перед собой.

— Алеорн, ты бы не мог сегодня пойти со мной в видимом состоянии? Просто если тебя будут рядом со мной видеть, то перестанут приставать, а это очень упростит нам поход в город.

— Логично, — ответил эльф и появился.

Лана от радости даже на носочках приподнялась, но потом быстро взяла себя в руки, сделала бесстрастное лицо и взяла мужчину под руку.

— Для конспирации, — многозначительно сказала девушка и быстро пошла в сторону выхода.

Алеорн в ответ лишь усмехнулся, но отказывать не стал. У Ланы перехватывало дыхание от радости. Изо всех сил она сдерживала желание прижаться к сильному плечу, но пальчики, лежащие на сгибе локтя, предательски подрагивали. Чтобы как-то прийти в себя от переизбытка чувств, девушка решила сосредоточиться на делах, первым из которых стала покупка нового платья.

Первые два магазинчика забраковала сама Лана, еще два подверглись тщательной проверке и примерке всего ассортимента. Но девушку ничего не зацепило, а Алеорн вообще предлагал купить нечто бесформенное и полностью закрытое. В третью лавку полуэльфийка заходила с четкой установкой, что с пустыми руками она оттуда не выйдет.

— Так, мне нужно платье. Чтобы я в нем была безмерно привлекательна, — заявила Лана прямо с порога.

Местная портниха внимательно осмотрела вошедшую пару, понимающе улыбнулась, и, подхватив девушку за локоток, повела в примерочную. Первое же платье привело кудрявую в полный восторг.

— Это оно! — восхищенно выдохнула Лана, крутясь перед зеркалом. Спрашивать мнение своего защитника, ради которого она, собственно, и выбирала новый наряд, не стала, уверенная, что Алеорну точно понравится.

Изумрудный атлас корсета плотно обхватывал девичью фигурку, подчеркивая плавный изгиб талии и верхней части бедра. Прямая юбка не только приятно играла зелеными переливами, но еще и имела разрез, который при ходьбе кокетливо приоткрывал колено. Оголенные руки и плечи предполагалось прикрыть свободной теплой накидкой из тонкой шерсти в тон платья.

Мимолетного интереса в бесстрастных глазах мужчины и вежливой улыбки было для вышедшей в новом наряде Ланы более чем достаточно. Девичья рука скользнула в поданную ладонь. «Цель номер один достигнута!» — широко улыбаясь, думала довольная Лана.

— Куда дальше пойдем?

Спокойный вопрос Алеорна заставил вернуться к реальности.

— Надо бы поесть, — выдала девушка и задумалась, где можно реализовать эту идею, ибо заведение под стать платью ее изрядно похудевший бюджет не выдержит. А идти в забегаловку просто… неправильно.

— В таком платье только в «Королевскую цаплю», — с улыбкой посоветовала продавщица.

Название со словом «королевская» намекало и на соответствующие цены. Лана непроизвольно вздохнула, но выразить свои прискорбные мысли не успела. Алеорн потянул ее к выходу.

— А куда мы? — удивленно воскликнула Лана, когда они вышли на улицу.

Но ответа не получила и решила, что легче подождать.

Шли они недолго. Пара поворотов, и с торговых рядов Алеорн вывел девушку на широкий центральный проспект. Неподалеку виднелось здание Леорского магистрата, местное отделение Вельского королевского банка, пузатая башня купеческой гильдии и… ресторан, золотистые буквы над входом которого гласили: «Королевская цапля». Даже с улицы ресторан создавал впечатление дорогого, но именно к нему Алеорн так уверенно и приближался. Лана, сама того не замечая, замедлила шаг и удивленно хлопнула глазами.

— За еду плачу я, — усмехнувшись, сказал эльф.

Конечно, в его обязанности не входило кормить подопечную за свой счет, но, признаться честно, Алеорну и самому хотелось наконец-то нормально перекусить. К тому же наблюдать за поведением потерявшей память девушки становилось с каждым мгновением интереснее.

Лана спорить не стала, даже наоборот, обрадовалась и с милой улыбкой последовала за своим защитником.

Внутри «Цапля» оказалась не менее пышной и помпезной. Усевшись за крайний столик, девушка поспешно взяла меню. Наверняка все блюда здесь очень вкусные! Однако прочитав уже первые строчки, Лана погрустнела: странные названия типа «Сапфировое алькотэ под царским соусом» или «Трон императорского дракона с рубинами» ни о чем ей не говорили.

— Алеорн, — робко посмотрела на эльфа кудрявая. — Я ведь понятия не имею, что тут есть что. Знаю, вопрос глупый, но, может, ты хоть примерно знаешь, что мне из этого могло бы понравиться?

Темный эльф задумчиво посмотрел на Лану. Вкусы этой несдержанной стервозной девчонки Алеорн действительно знал, и довольно хорошо. Вот только хотел ли он ей потакать? В любой момент можно сослаться на договор и ответить отказом… Холодные золотистые глаза эльфа поймали умоляющий взгляд девушки. Как же все-таки изменила ее потеря памяти! Занятно. Определенно эта работа нравилась Алеорну все больше. А уж момента, когда к Ланатиэль вернутся воспоминания, он, кажется, начинал ждать едва ли не сильнее, чем она сама.

Чуть прищурившись от предвкушения, Алеорн довольно улыбнулся и произнес:

— Разумеется.

И через десять минут перед удивленной девушкой стояла тарелка тушеных овощей.

— Овощи? — охнула Лана.

— Да, ты всю жизнь была вегетарианкой, — спокойно заявил эльф.

— А ты уверен? — с подозрением уточнила девушка, чуя за соседним столиком такой манящий запах жареного мяса.

— Посмотри на свой миролюбивый характер. Ты муху боишься обидеть, что уж говорить о животном.

— Хм… — Лана с сомнением посмотрела на Алеорна, но эльф выглядел предельно серьезным, поэтому пришлось довериться его словам.

Овощи девушка нанизывала на вилку с чувством заправского палача и глазами садиста. Пережевывала тщательно и глотала с таким удовольствием, что посетители за соседним столиком тоже как-то резко перешли на вегетарианство. А вот выбранный Алеорном десерт Лану несказанно порадовал. Холодное, но мягкое мороженое с кусочками клубники таяло во рту, оставляя приятную морозную сладость.

Когда на ажурном блюдечке оставалась последняя ложечка божественного лакомства, внимание Ланы привлекли два вошедших посетителя. Они показались девушке смутно знакомыми. Полуэльфийка присмотрелась внимательнее, а потом вытаращила глаза. «Наташа? С Анхайлигом? Под ручку? Здесь? Откуда?!» Удивлению девушки не было предела, даже про мороженое Лана умудрилась забыть.

После такой странной встречи ресторан захотелось покинуть сию же секунду. Соседство с маньяком-магистром, который так легко ради обучения резал девушкам руки, Лану совершенно не радовало.

Быстро запихнув в себя последнюю ложечку мороженого, Лана улыбнулась Алеорну. Мужчина внимательно наблюдал, как меняется выражение лица подопечной, и, пожалуй, угадал каждую ее мысль.

— Пойдем погуляем, — предложила Лана.

Эльф лишь довольно улыбнулся и протянул девушке руку.


О том, что ее день может сложиться подобным образом, Наташа тоже и помыслить не могла. Проводив Лану и Инару, унылая девушка просто вернулась в кровать. «Зато высплюсь», — мрачно поздравила она себя, в очередной раз ругнувшись на график раннего подъема адептов.

Однако Наташиным надеждам о сне сбыться не удалось. Едва она задремала, как дверь комнаты распахнулась.

— Да ты редкостная соня, Наталья, — раздался знакомый, чуть насмешливый голос, от которого девушка подскочила едва ли не до потолка.

— Анхайлиг?! Какого ж демона так пугать?! — с перепуга весьма непочтительно выдохнула она.

В глазах некроманта мелькнуло удивление. Наташа запоздало прикусила язык и промямлила:

— В смысле я хотела сказать, что…

— Пять минут на сборы. Я жду, — сухо оборвал Анхайлиг и вышел в коридор.

С пылающими от стыда щеками, Наташа бросилась одеваться и безжалостно раздирать расческой волосы. Одна только мысль о том, кто сейчас в ожидании стоит за дверью, придавала девушке практически эльфийскую скорость.

«И что ему с утра пораньше понадобилось?» — думала Наташа, выскакивая из комнаты.

— Пойдем. — Увидев девушку, Анхайлиг сразу же направился к лестнице. — Хочу познакомить тебя кое с кем.

Познакомить? Наташа последовала за магистром. Ее удивление стало еще больше, когда Анхайлиг двинулся прямехонько к выходу из Академии. Дойдя до ворот, Наташа неуверенно застыла.

— Что? — обернулся магистр.

— Я… мне нельзя Академию покидать, — выдавила Наташа. — Защита…

Бровь Анхайлига иронически изогнулась. Некромант молча взял Наташу за руку и потянул за собой, и только теперь девушка поняла, насколько большую глупость сморозила. Он ведь боевой маг! Архимаг, если уж на то пошло. Какая может быть рядом с ним опасность?

Стараясь отбросить неприятные мысли, Наташа послушно пошла следом, решив наконец просто получше рассмотреть первый в своей сознательной жизни городок. Небольшие улочки, каменные дома… Девушка опомнилась, лишь когда они отошли от Академии довольно далеко, а впереди появилась городская стена. Хм… а что там находится? Склады, гарнизон и… тюрьма?

— Куда мы идем? — напряженно спросила Наташа.

— В леорскую тюрьму, — подтвердил худшие опасения девушки некромант.

— Зачем? — севшим голосом уточнила она.

«Неужели меня обнаружили?!» — вспыхнула в голове паническая мысль.

Анхайлиг с легким удивлением взглянул на нее.

— Сказал ведь — знакомиться. Чего испугалась? Или ты в розыске? Тогда лучше заранее предупреди, кто и за что ищет.

— Нет. — Наташа быстро мотнула головой и выдавила: — Я не… в розыске.

— Тогда хватит трястись и пошли быстрее. Мы на казнь опаздываем, а ее для нас и так на два дня отложили.

— Казнь?! — охнула Наташа, но объяснений не получила.

Анхайлиг попросту вновь сжал руку девушки и потащил за собой. Той ничего не оставалось, кроме как быстро-быстро перебирать ногами — шаг у некроманта был широкий.

Коротко поздоровавшись со стражей, магистр привел Наташу в небольшую пустую комнатушку с большим окном.

— Располагайся. — Анхайлиг подошел к окну, подзывая девушку к себе. — Здесь весьма хороший обзор.

Наташа приблизилась к некроманту и осторожно выглянула в окно. Из окна как на ладони открывался вид на внутренний двор тюрьмы с виселицами и гильотиной. И к этой самой гильотине сейчас как раз подводили трех мужчин.

— Я вообще-то не любитель таких… — Голос Наташи осип и сорвался. Девушка с мольбой посмотрела на Анхайлига. — Я не хочу это видеть!

— Потерпи. — Некромант вдруг улыбнулся и легко перехватил девушку за талию, не давая отойти от окна. — Лучше они, чем ты.

Ш-ш-ш-клац.

Первое тело лишилось головы. Наташа сглотнула, чувствуя, как к горлу подкатывает тошнота.

Ш-ш-ш-клац.

Второе тело. Третье…

С шумом вздохнув, Наташа резко отвернулась от окна, почти уткнувшись в грудь Анхайлига. С губ девушки уже готовы были сорваться совсем невежливые эпитеты о садистах-магистрах, но… все вокруг внезапно потемнело и замерло. Потянуло холодом, а по ее спине пробежали мурашки первобытного ужаса. Наташа медленно обернулась и увидела фигуру в черном балахоне. «Не может быть! — мелькнула в ее голове паническая мысль. — Это же не…»

«Здравствуй, Анхайлиг», — раздался тихий голос, в котором не было ничего живого.

— Приветствую тебя, Многоликая, — спокойно откликнулся тот.

«Привел ее с собой? Умно. — Наташе показалось, или в голосе Посланницы мелькнула легкая досада. — Но ты прав, соблазн был бы слишком велик».

Фигура в балахоне чуть повернулась, и Наташа с отчетливой ясностью поняла, что сейчас Многоликая смотрит прямо на нее.

«Я запомнила тебя, Наталья. Сейчас ты нужна, так что можешь перестать бояться», — прошелестела она и исчезла.

Время вновь пошло, и в комнату вернулись звуки и свет. Наташу колотило от пережитого. Мало ей было попасть в книжный мир, который, оказывается, весьма даже реален, так еще и с настоящей богиней столкнулась!

— Теперь-то чего трясешься? Уже все позади. — Голос Анхайлига звучал мягко, успокаивающе.

— 3-зачем все эт-то было? — стуча зубами, жалобно спросила Наташа.

— Ты на самом деле слабый маг, — пояснил магистр. — Но при этом с весьма интересной аурой. Так что шанс, что на посвящении в некроманты именно тебя заберут, был слишком высок. Морана, знаешь ли, к выбору душ во время церемонии как гурман к еде относится. Только уже представленных ей Посланница не трогает — неинтересно. А поскольку в мои планы твоя смерть не входит, именно это и пришлось сделать.

— А-а-э, — шокированная объяснением протянула Наташа, стараясь собраться с мыслями. — А почему бы ей тогда сейчас меня было не забрать?

— Так ты жива-здорова, — усмехнулся Анхайлиг. — С чего бы это? К тому же вон три свежие жертвы — довольно для того, чтобы у Многоликой было хорошее настроение. В общем, повторюсь, теперь волноваться тебе не о чем. Успокаиваешься?

— Да… кажется…

— Вот и славно. — Некромант прищурился. — Скоро полдень. Есть хочешь?

После отрубленных голов и общения с темной богиней девушку даже от слов о еде замутило. Наташа шумно сглотнула подкативший к горлу комок.

— Так и думал, — прокомментировал этот звук Анхайлиг и потянул Наташу к двери. — Пошли обедать.

На улице Наташе немного полегчало. Свежий воздух и убеждение самой себя в том, что казнь была быстрой, а трупы она за эту неделю видела и в гораздо менее привлекательном состоянии, все же подействовали. А может, еще и Анхайлиг что-то втихую сотворил, но в результате, когда они подошли к ресторанчику с весьма выразительным названием «Королевская цапля», девушка уже успокоилась.

Анхайлиг открыл дверь и чуть посторонился, пропуская Наташу вперед. Рассеянно кивнув в благодарность за вежливость, девушка вошла внутрь. Здесь она с удовлетворением отметила, что это место было чистым и аккуратным. Красивая, даже изящная обстановка, уютные ниши со столиками, витражные узкие окна… в общем, нормальное цивилизованное место.

— Нравится здесь? — спросил стоящий рядом магистр, почему-то с интересом наблюдавший за девушкой.

— Да, — искренне призналась Наташа и, смущенно улыбнувшись, пояснила: — Тут уютно.

— Занятно, — со странным удовлетворением хмыкнул Анхайлиг и, подхватив девушку под руку, потянул к одному из столиков у окна.

Подошедший официант на балахоны некромантов никак не отреагировал. Просто заученно улыбнулся и отдал папки с меню. Тяжелые, кожаные, с золотым тиснением цапли на обложке. Правда, на этом вся Наташина радость и закончилась — названия блюд ей ни о чем не говорили. Пришлось признаваться в собственном невежестве. Впрочем, магистра это, кажется, и не удивило.

Пока ждали заказ, Наташа решила оглядеться. Народа в зале было немного. И, судя по виду, все весьма обеспеченные люди. Двое мужчин в расшитых камзолах, видимо купцы, что-то жарко обсуждали. Женщина с дочерью в пышных кружевных платьях делились друг с другом впечатлениями о недавней свадьбе сына градоначальника. Кроме них Наташа отметила несколько одиноких посетителей, да уже направляющуюся к выходу влюбленную темноэльфийскую парочку. «Во всяком случае, девушка влюблена точно», — улыбнулась про себя Наташа, отмечая, как девушка в красивом изумрудном платье с трудом сдерживается, чтобы не прижаться к мужчине поближе. «Хорошо им, наверное», — по-доброму позавидовала некромантка и отвлеклась на вернувшегося официанта.

Мужчина быстро и со сноровкой сервировал стол, расставляя вкусно пахнущие тарелочки и раскладывая столовые приборы. Вилок-ложек, кстати, было много, даже слишком. И все разные.

Мысленно порадовавшись своей книжной образованности, Наташа принялась за еду. Выбор Анхайлига оказался изумительным: тонкие ломтики сочного, хорошо прожаренного мяса под приятным кисло-сладким соусом и мелко нашинкованное овощное рагу. Краем глаза Наташа замечала, что магистр по-прежнему внимательно за ней наблюдает, но получать наслаждение от вкусной еды это девушке не мешало. Эх, жалко, что времени осталось мало…

Наташа тоскливо посмотрела в окно и тихонько вздохнула.

— Что? — в момент отреагировал некромант.

— Ничего, — девушка мотнула головой. — Просто жалко, что скоро возвращаться.

— Ну, не так и скоро, — успокоил Анхайлиг. — Нужно будет еще по магазинам пройтись. Тебе ведь, как я понимаю, вещи нужны.

Вещи?! Это он что, ее и обеспечивать теперь собрался? С какой радости такая честь?

Наташа растерянно кашлянула и с непониманием уставилась на магистра.

— Зачем вы…

— Ты, — спокойно поправил он.

От такой просьбы Наташе захотелось немедленно провалиться под землю. Язык не поворачивался называть этого мужчину на «ты», но, несмотря на тон голоса, взгляд Анхайлига был весьма требовательным и явно предупреждал, что иного обращения тот не потерпит.

— Зачем ты это делаешь? — выдавила Наташа.

— Мне интересно, — ошарашил девушку некромант. — А это чувство весьма редко меня посещает.

Вот ведь! С нехорошим чувством вспомнив недавние подозрения Ланы, Наташа промычала что-то невнятное и уткнулась в еду, следуя философскому принципу: «Лучше жевать, чем говорить».

— Что тебе не нравится? — Анхайлиг, по всей видимости, этого принципа то ли не знал, то ли, что вероятнее, считал по-другому.

Ведь не отстанет же! Собравшись с духом, Наташа подняла глаза и прямо сказала:

— Чувствую себя содержанкой.

Карие глаза лениво прищурились.

— И что с того?

Он считает это нормальным?! Девушке от возмущения захотелось подскочить и убежать, не важно куда. Но, опережая это желание, тело внезапно перестало ее слушаться. В то же мгновение Анхайлиг, напрочь утратив спокойствие, подался вперед.

— Глупая, несдержанная девчонка, — отрывисто выдохнул он. — Вещи тебе нужны, а мне ничего не стоит их тебе дать. Это во-первых. А во-вторых, — в голосе Анхайлига послышались властные нотки, — никогда не смей даже думать о том, чтобы от меня сбежать. Поняла?!

Наташа перепуганно сглотнула.

— Не слышу ответа.

— Да, — прошептала девушка.

— Вот и славно. — Вновь обретая свой обычный равнодушно спокойный вид, Анхайлиг откинулся на стуле. — Ешь.

Странное оцепенение исчезло. От ощущения непрерывного скользящего, изучающего взгляда у Наташи кусок в горло не лез, однако чувство самосохранения прямо-таки вопило о том, что лишний раз раздражать мужчину не стоит. С трудом сдерживая дрожь, Наташа заледеневшими пальцами послушно вцепилась в вилку. «Тиран и деспот», — билось в ее голове. Хотя чего она ожидала от такого характера? Трехсотлетний циник вряд ли станет смотреть на луну и нюхать розы.

«Мне интересно…» — звучали в голове его слова.

Наташа медленно пережевывала пищу, потеряв всякое удовольствие от ее вкуса и не в состоянии отделаться от чувства, что за каждым ее движением, каждой реакцией внимательно следят. Как будто исследуют повадки новой и странной зверюшки.

Наташино ковыряние в тарелке прервали громкие крики. Девушка недоуменно подняла голову и увидела ссорящихся мужчин: проявленных светлого и темного. А потом с изумлением заметила и причину — знакомую девушку-сокурсницу. Практически в это же время к ним присоединился и еще один светлый. Страсти накалялись, того и гляди обещая перерасти в настоящий мордобой. И это в таком-то месте!

Наташа перевела вопросительный взгляд на Анхайлига и на всякий случай отметила:

— Там девушка из Академии.

— Вижу, — едва скользнув взглядом по спорящей компании, кивнул тот. — И не только она.

— Так, может, их остановить?

— Они тебе мешают? — Темная бровь некроманта вопросительно приподнялась.

— Ну-у, нет пока что, — смутилась Наташа. — Но они же подраться могут.

— А пускай. Им же хуже. — На лице Анхайлига проскользнула мечтательная улыбка. — У меня для нарушителей отработок мно-ого.

От этих слов девушка поперхнулась, искренне пожалев потенциальных жертв магистра, пусть даже и светлых.

— Надеюсь, они нас заметят, — вполголоса пробормотала Наташа.

— Не заметят, — вновь ухмыльнулся Анхайлиг, наблюдая за разгорающейся ссорой со все большим интересом. — Я рассеивающий полог поставил.

«В „Цапле“ светлых бьют!» — раздался в этот момент с улицы выкрик, и глаза Анхайлига прямо-таки вспыхнули от предвкушения предстоящего развлечения…

ГЛАВА 8

Лане безумно нравилось гулять, держась за сильную руку своего защитника. Правда, желание прижаться приходилось постоянно душить в зародыше. «Рано еще!» — рассуждала девушка. Не хотелось, чтобы сказка разбилась, столкнувшись с, возможно, не такой радужной реальностью.

Когда они подошли к торговым рядам, Лане на глаза снова стали попадаться лотки со сладостями и кондитерские магазинчики. Проводив очередным жадным взглядом торговку леденцами и пирожными, она не выдержала и заныла:

— Алеорн, хочу конфетку.

— Хочешь, купи, — спокойно откликнулся эльф.

Ответ Лану не устроил. И причина тому не похудевший кошелек, на леденец там было вполне достаточно средств…

— А кто говорил, что за еду платит сам? Вот и плати, — набравшись наглости, потребовала она.

Мгновение Алеорн недоуменно смотрел на девушку, а потом неожиданно расхохотался. Искренне, по-настоящему. Лана даже дыхание затаила, боясь спугнуть столь приятный момент. А через минуту кудрявая уже брала из рук эльфа леденец на палочке и небольшой бумажный сверток с шоколадными шариками. Не сдержавшись, Лана благодарно прижалась к Алеорну.

— Спасибо, — прошептала она и лишь после этого взглянула на леденец, приноравливаясь его съесть.

Сладость была сделана в форме свернувшегося калачиком дракона. И тут девушку посетило странное чувство пустоты. Как выглядят драконы вживую, Лана не помнила. Совсем.

— Знаешь, а амнезия — все-таки неприятная штука, — вмиг погрустнев, сказала кудрявая и отстранилась от эльфа на приличествующее расстояние. — Я даже забыла, как драконы выглядят. Может, сходим, посмотрим?

Девушка умоляюще взглянула на своего спутника, и Алеорн согласно кивнул. Лана снова улыбнулась, широко, открыто, как и в тот вечер первого знакомства…

Память эльфа мгновенно воссоздала тот день. В День вызова представители всех домов собирались в одном месте, чтобы в поединке доказать свое главенство. Помнится, тогда Алеорн на мгновение задержался перед входом в зал, задумавшись о сегодняшнем противнике, как внезапно по плечу легонько постучали пальчиком. Дейморец обернулся и увидел невысокую кудрявую полуэльфийку.

Девушка мило улыбалась и была очень симпатичной даже для полукровки. Алеорн вопросительно изогнул бровь. И тут красавица недовольно сдвинула брови, а зеленые глаза полыхнули изумрудным сиянием.

— Чего проход закрываем? — зло прошипело юное создание. — Так и будешь стоять или отойдешь?

Все очарование девичьего образа как ветром сдуло, и Алеорном мгновенно овладела ярость. Какая-то полукровка с него что-то требует?! Если бы взглядом можно было убить, то незнакомка уже бы испустила дух. Но девушка, будто не заметив, только набрала в грудь воздуха, чтобы разразиться возмущением. Однако в этот момент ее плечо с силой сжала рука быстро подошедшего темного эльфа.

— Ай! — Кудрявая только болезненно вскрикнула.

— Алеорн Дирадор элдер Айанор, прошу простить ее, — раздался спокойный голос. — Ланатиэль еще слишком молода и заносчива.

Алеорн еле заметно кивнул и направился в глубь зала. Но вот настроение так и осталось испорченным, да и надменная девица вела себя так, будто являлась центром вселенной.

Столы ломились от обилия еды и напитков. Все шло своим чередом. Периодически вставали мужчины и произносили ритуальную фразу вызова соперника на поединок. Двое «спорящих» выходили на ринг подбадриваемые своими «болельщиками». После коротких и не очень сражений кто-то возвращался за стол под ликование, а кого-то тихо уносили на прием к целителям.

Алеорн ждал, когда Астаниэль встанет и бросит ему вызов. Поединок предстоял не самый интересный, и самонадеянность старшего сына третьего дома была смехотворна, но отказать себе в удовольствии показать наглецу его место Алеорн не мог. И вот вызов прозвучал. Двое мужчин покинули свои места и направились в центр зала. Когда они проходили мимо кудрявой полукровки, та улыбнулась Астаниэлю и демонстративно заявила:

— Астаниэль, я за вас, желаю удачи!

На бесстрастном лице старшего сына первого дома не отразилось ни единой эмоции, но эту выходку девицы он запомнил.

Поединок, как и ожидалось, продлился лишь несколько секунд. Алеорн не собирался убивать противника, но и позволить тому уйти на своих двоих было бы слишком великодушно. Наглец должен был навсегда уяснить, что ему с Алеорном не сравниться ни сейчас, ни когда-либо в будущем. Окровавленного Астаниэля быстро унесли.

— Жаль, — недовольно выдохнула полуэльфийка и перевела взгляд на поданный десерт. — Нет, кондитеры, видимо, совсем за сладостью потеряли вкус! Что за ужас предлагают?

Пирожное с великолепной розой было брезгливо отодвинуто в сторону. А Ланатиэль зашипела на разносчика блюд:

— Принеси мне обычного шоколада без вот этого кремового ужаса. Простого, банального шоколада! И быстро!

Очнувшись от воспоминаний, Алеорн взглянул на довольную Лану, которая с радостью уплетала шоколадные шарики, и невольно усмехнулся. Занятно. Даже потеряв память, она по-прежнему предпочитала именно эту сладость.

Заметив неожиданно теплый взгляд наблюдающего за ней Алеорна, девушка улыбнулась в ответ.

Взмах ресниц.

В переулке что-то неуловимо изменилось. И улыбка эльфа… Она снова заледенела. Лана оглянулась по сторонам. Небольшой переулок, в котором они остановились на мгновение, теперь был заполнен трупами и лужами крови.

Лана напряглась, четко осознав, что это по ее душу приходили! Но смерть в лице Алеорна оказалась слишком быстра. Судорожно вздохнув, девушка попыталась прогнать запоздалый страх и взглянула на своего защитника.

Эльф просто излучал спокойствие и уверенность. Лана неосознанно протянула к нему руку, будто желая через прикосновение получить хоть толику тех же чувств. Вмиг заледеневшие пальчики снова легли на изгиб мужского локтя. И действительно стало легче. «Что ж это я? Он лучший! А я просто последняя трусиха», — разозлилась на себя девушка и взглянула на своего защитника еще раз.

— Возвращаемся в Академию, — спокойно сказал Алеорн.

Лана в ответ только кивнула. «А драконы никуда не денутся, потом сходим посмотреть…» — философски заключила она.


Драка нарастала лавинообразно. В считаные минуты зал «Цапли» заполнился примерно дюжиной светлых и темных магов. Едва увидев, что темный скрутил светлого, не разбираясь в причинах, подоспевшие начали активные действия. Большая часть присутствующих на тот момент в ресторане клиентов проявили благоразумие и решили не вмешиваться. А один из служащих выбежал на улицу, скорее всего за помощью.

Наташе, честно говоря, от такого дебоша совсем рядом было неуютно, а вот Анхайлиг наблюдал за происходящим с видимым интересом. «Развлекается, что ли? Взаправду?» — изумленно констатировала девушка.

Внезапно в Наташу полетела сахарница. Девушка только растерянно охнула, как сахарница вдруг зависла в нескольких сантиметрах от нее, а потом подернулась рябью и исчезла. В тот же момент лицо Анхайлига резко утратило все веселье, а глаза почернели от едва сдерживаемой ярости.

Некромант встал, и рассеивающий полог исчез, а в «Цапле» наступила тишина: драка каким-то странным образом прекратилась. Наташа с изумлением увидела, что все, кто находился в ресторанчике, разом замерли в самых разнообразных позах.

— Веселимся, ребятки? — вкрадчиво произнес некромант, и лица участников драки дружно вытянулись.

Анхайлиг же оглядывал адептов с почти искренней радостью, в которую поверила бы и Наташа, если бы за секунду до этого не видела полыхающего бешенства в его глазах.

— Господа! — громко произнес магистр. — Как я понимаю, в Академии теперь пару месяцев идеальная чистота будет? Надеюсь, вы рады так же, как и я?

В ответ раздалось недружное мычание.

— Говорите, не все из вас адепты Академии? — Анхайлиг хмыкнул. — Ну так общественно-полезных работ на благо города тоже никто не отменял. Вот в тюрьме, к примеру, как я сегодня убедился, не очень чисто…

При этих словах в зал ворвались несколько стражников во главе со здоровяком и тотчас недоуменно замерли, оглядываясь.

— Анхайлиг! — заметив магистра, первым сориентировался здоровяк. — Нас тут вызвали на подмогу… что случилось?

— Ты не поверишь, Валадорн. — Некромант довольно улыбнулся. — Несколько человек изъявили желание безвозмездно помочь вашему гарнизону с уборкой казармы и тюрьмы.

— А-а… — Начальник стражи понятливо осклабился. — Это можно, инициатива у нас завсегда… гм… поощряется. Кого забирать?

— Вот этих. — Анхайлиг указал на нескольких человек и, когда стражники ушли, оставшимся хмуро приказал: — Возвращайтесь в Академию. И вечером чтобы все ко мне пришли за направлениями на отработку.

— Э-э, вечером? — опасливо решился уточнить кто-то из старшекурсников.

— Вечером, — отрезал некромант. — Сейчас я, если не заметил, несколько занят.

Взгляды абсолютно всех адептов мгновенно переключились на Наташу, и ничего хорошего для себя девушка в них не увидела. Да оно и понятно: о том, как портится настроение у Анхайлига в темное время суток, были наслышаны практически все. Стараясь выглядеть не очень жалко, Наташа растерянно уставилась в стол. Сейчас она как никогда мечтала оказаться подальше отсюда или хотя бы стать невидимкой.

— Чего ждем? — прервал молчание магистр и внезапно рявкнул: — В Академию! Марш!

Перепуганных адептов как ветром сдуло, и Анхайлиг, вновь успокоившись, сел за столик. Наташа было заикнулась о том, чтобы тоже покинуть «Цаплю», однако магистр предложение девушки попросту проигнорировал.

Из ресторанчика они вышли только после того, как в Наташу впихнули фруктовый десерт, а следом напоили каким-то сладким напитком и накормили пирожными. При этом на робкие попытки девушки отказаться под предлогом, мол, «спасибо, конечно, все очень вкусно, но…» звучал ответ:

— Нравится — ешь. — И на дальнейшие возражения Анхайлиг не обращал внимания.

В результате Наташа возненавидела всю еду в принципе и мысленно практически молилась на родную столовую Академии, а выходя на улицу, не сдержала облегченного вздоха.

Вот только радость оказалась преждевременной. Как оказалось, некромант насчет закупок необходимых вещей говорил серьезно. Причем закупки эти приняли практически оптовый характер: обувь — домашняя, выходная, летняя и зимняя, по требованию Анхайлига с доставкой в Академию. Одежда — повседневная, теплая, праздничная, под шепот продавщицы: «Девушка, я вам несколько платьев положила и комплектов нижнего белья. Судя по всему, ваш мужчина и не смотрит, что оплачивает, а вы потом сюрприз ему сделаете…» И под конец — сопровождение пунцовой Наташи в магазинчик, который весьма походил на обычную аптеку, за женскими мелочами.

— Зачем столько всего сразу, Анхайлиг? — только и спросила усталая и смирившаяся со всем происходящим Наташа. А как не смириться, когда спорить с мужчиной и отказываться абсолютно бесполезно?

— Мне лень несколько раз по одним и тем же магазинам ходить, — прозвучал резонный ответ. — Проще сразу все купить и забыть о проблеме.

— Понятно, — кивнула девушка, понимая, что уж она-то точно о таком не забудет.

Но вот почему некромант так себя ведет, думать уже не было ни сил, ни желания. «Как-нибудь потом разберусь, — пообещала самой себе Наташа, — когда отдохну».

Возвращению в Академию девушка сейчас радовалась больше, чем чему-либо еще. И повезло же в единственный выходной устать сильнее, чем за всю неделю учебы!

В главный зал центрального корпуса они вошли с заходом солнца. Кругом сновали такие же возвращающиеся адепты, среди которых Наташа заметила знакомого светлого элементалиста. Лайнел, увидев красноволосую, приветливо махнул рукой, и девушка вежливо кивнула в ответ. А потом вдруг ощутила, как с силой сжали ее запястье.

Ойкнув, Наташа посмотрела на Анхайлига и, столкнувшись со злым, почерневшим взглядом, испуганно застыла.

— Чтобы я его рядом с тобой больше не видел, — процедил некромант. — Поняла?

Девушка только и смогла, что нервно качнуть головой.

— Вот и славно, — удовлетворенно ответил магистр-тиран и в привычной властной манере потребовал: — Иди к себе, скоро вещи доставят.


До комнаты на третьем этаже Лана и Алеорн добрались без приключений. Девушка сияла, как золотая монета на солнце, записав прошедший выходной в категорию «один из лучших дней в жизни». Когда настал момент расставания, Лана остановилась в нерешительности. Алеорн изогнул бровь в немом вопросе, глядя на мнущуюся девушку. Полуэльфийке отпускать сильный локоть мужчины не хотелось, но жуткое слово «надо» встало перед глазами большими буквами. «Эх, была не была!» — подумала кудрявая и быстро проговорила:

— Спасибо за замечательный день!

Легкий реверанс предприимчивая девушка решила использовать как трамплин для прыжка в высоту. Быстро поцеловав Алеорна в щеку, Лана скрылась за дверью. Радость переполняла кудрявую настолько, что та закружилась по комнате.

«Потрясающий день! И Алеорн… такой… такой…»

Лана наконец остановилась и замерла у окна, пытаясь облечь в слова весь клубок своих эмоций. Даже внезапно скрипнувшая дверь не привлекла ее внимания. Только слегка удивленный голос все же заставил Лану обернуться.

— А-а, так вот, оказывается, кто в «Цапле» был.

В комнату входила задумчивая Наташа. Узнав со спины виденное в ресторане платье и прическу, некромантка, несмотря на усталость, несколько удивилась. Значит, Алеорн, судя по тому, что выходили они из ресторана под ручку, отвечал Лане взаимностью? Занятно…

— Кажется, тебя можно поздравить? — уточнила она.

Лана счастливо улыбнулась. Желание обнять весь мир сосредоточилось на вошедшей некромантке. Тормозить себя кудрявая не стала и, быстро подлетев к Наташе, сжала ту со всей любовью.

— Да-да, и не только мы были в «Цапле»! — Лана заговорщицки понизила голос и заглянула подруге в глаза.

Наташа странно вздохнула.

— Давай сначала ты поделишься радостью…

Лана отстранилась от девушки и, приняв гордую позу, изрекла:

— Это пока не победа, но войска уже осаждают цитадель! Алеорн мне конфет купил и защитил от очередных нерадивых убийц. — На последнем слове Лана еле заметно передернула плечиками.

Ощущение, что в любую минуту могут появиться новые желающие получить ее голову, нервировало и пугало одновременно. «Алеорн меня защитит!» — в который раз успокоила себя Лана.

— Даже конфет купил? — В глазах Наташи появился интерес. — Неожиданно. И странно, если честно. Я бы на твоем месте все же была поосторожнее…

Девушку прервал громкий стук в дверь. Наташа недоуменно открыла, и в комнату ввалился запыхавшийся курьер с коробками.

— Обувь для леди Натальи! — отрапортовал он громко и слегка испуганно.

— Э-э, спасибо, — выдавила Наташа. — Поставьте вот, ну-у, туда. — Она указала на первое попавшееся свободное место у шкафа.

Мужчина тотчас сгрузил коробки, поклонился и быстро вышел.

Предупреждение подруги прошло мимо мозга Ланы, в котором вовсю цвели ромашки. Но вот курьер полуэльфийку крайне удивил. Хлопнув пару раз ресницами, она убедилась, что куча коробок не исчезла и, хитро прищурившись, посмотрела на Наташу:

— Я смотрю, магистр конфетками не отделался! А ну давай, рассказывай!

Некромантка замялась, все еще растерянно глядя на коробки.

— Ну, тут, понимаешь, такая странная вещь получилась…

Наташу прервал новый стук, а потом, не дожидаясь разрешения, в комнату ввалился новый курьер с охапкой пакетов.

— Доставка одежды для леди Натальи из лучшего магазина Леории «Весенний бриз»! — выпалил он. — Куда прикажете сгрузить?

Окончательно смутившейся Наташе хватило сил только ткнуть пальцем на собственную кровать. Свалив пакеты, мужчина откланялся и, пожелав «прекрасной леди» покорить сердце своего избранника в «лучших комплектах одежды и белья», вышел тоже.

Сама «прекрасная леди», почувствовав, что щеки ее уже пылают, резко выдохнула и села. Лана хихикнула и, не спрашивая разрешения пунцовой подруги, полезла проверять, что же там за комплекты такие. Разглядывая выуженную из глубин ажурную то ли длинную маечку, то ли короткую ночнушку с невероятным вырезом, полуэльфийка глубокомысленно заключила:

— Надо будет и мне у них побывать, так сказать, с целью приобретения стратегического оружия. А ты чего такая недовольная? Думаю, перед таким нарядом даже этот садист не устоит. — Пока Лана рассуждала, извлекла из того же пакета в пару к маечке-ночнушке нижнюю часть комплекта.

— Какой садист?! — не выдержав, взвизгнула Наташа. — У меня нет желания кому-то это демонстрировать! Я вообще не просила меня таскать по магазинам!

И на одном дыхании пересказала все свои дневные мучения под муштрой магистра-действительно-садиста.

— Ну вот, наконец-то согласилась, что садист, — успокаивая подругу, серьезно сказала Лана, а потом хитро прищурилась и выдала: — Но ведь он тебе нравится?

— Нравится, — согласилась Наташа. — Издалека…

— В смысле?

— Мне тридцать. Ему триста. — Некромантка помрачнела. — Меня напрягает просьба называть Анхайлига на «ты»!

— Слушай, он маг, он еще столько же прожить может. Для магов возраст не показатель. Главное — он испытывает к тебе интерес!

— Ага И от предположений, какой интерес может быть ко мне у древнего циничного некроманта, становится жутко!

— Не понимаешь ты своего счастья, — мрачно пробубнила Лана. — Я бы такому интересу только рада была, чем бы он ни был вызван.

— Ты просто влюблена.

— А ты?

— А я реалистка. И жить хочу. — Наташа нервно потеребила кончик волос. — Понимаешь, когда я о нем… гм… узнала, Анхайлиг казался таким… э-э… ненастоящим, идеально-недостижимым. О нем можно было помечтать и повосхищаться. Но ни в одной мечте я не задумывалась, как бы я восприняла его в действительности.

Разложив одежду по всей комнате, Лана огляделась и хмыкнула:

— Ты и не задумывайся. К тому же разве реалисткам не нужны красивые вещи, любимый мужчина и счастье? Что-то я в этом сомневаюсь. И, судя по твоему рассказу, Анхайлиг тебя так просто не отпустит, так что получай удовольствие! И давай начинай демонстрацию нарядов, ибо, я уверена, ты это все еще не мерила! Ух ты, а это что? — Кудрявая добралась до пакетика из аптеки и с интересом начала его разбирать.

— Настойка для избавления от критических дней, — пробубнила Наташа. — И какие-то кремы для кожи. А вещи мне, конечно, нужны, не спорю. Но после всего этого я сама чувствую себя вещью. И насчет любимого мужчины это ты погорячилась.

Наташа тяжело вздохнула и тоже стала перебирать одежду. Одежда была хорошей и действительно решала все ее проблемы. Вот только мысли об Анхайлиге не давали девушке полностью насладиться покупками. «Ведь не любит же, — билось в ее голове. — Просто забавляется от скуки, и только. Полностью игнорирует мои желания, приказывает и не приемлет неподчинения. Именно такой, каким и должен быть циничный темный его возраста».

Девушка окончательно погрустнела и уже вслух сказала:

— Знаешь, наверное, примерку оставим на потом. Устала я, и спать хочется.

— Как хочешь, — легко согласилась Лана и начала укладывать Наташины подарки обратно в пакеты, ибо в шкаф они уже не помещались.

«Надо бы новый шкаф выпросить, а то мои наряды останутся бездомными!» — с улыбкой подумала полуэльфийка.

Заставить себя спать казалось Лане просто невыполнимой задачей. В голове непрестанным хороводом крутились события прошедшего дня и возможные варианты развития будущего. Но Наташа явно была не согласна с идеей всенощного бдения и готовилась ко сну. Так что Лана тоже забралась в кровать и продолжила улыбаться в горизонтальном положении, периодически блаженно вздыхая.

ГЛАВА 9

— Подъем, подъем! Встаем, встаем! — привычно кричала Инара и даже дергала соседок за одеяла, которыми те пытались заткнуть уши.

Очередное утро Лана с Наташей прокляли в который раз, а заодно и не в меру горластой воительнице досталось. Вот только неожиданно у Наши это получилось профессионально и по-настоящему. «Будильник» заткнулся и лишь беззвучно открывал рот. Лана взъерошенным воробьем вылезла из-под одеяла и уставилась на Инару, которая пыталась выдавить хоть звук, потом посмотрела на Наташу и удивленно спросила:

— Это ты ее так? И надолго?

Не менее удивленная Наташа сонно таращилась на бешено вращающую глазами сокурсницу.

— Э… — растерянно вдавила она. — Э-э-гхм, кхе… А это точно я?

О личных проклятиях, прошедших посвящение некромантов Наташа, конечно, знала, но чтобы подобный талант появился и у нее? Однако!

Правда, поразмышлять на эту тему и тем более порадоваться Наташе не дали. Злющая, как сто демонов, Инара схватила едва успевшую одеться девушку за руку и потащила на поиски целителя.

Дежурный лекарь факультета старичок-магистр Хадор, даже не дослушав путаное объяснение Наташи, быстро оглядел Инару. После чего подтвердил опасения девушек о личном проклятии и наконец вернул татуированной некромантке голос. От мгновенной кары Наташу спасло только то, что вот-вот должен был начаться совместный с ведьмаками практикум по ядам у Литиции.

В аудиторию девушки вбежали в последний момент. Свободных мест почти не оставалось, поэтому сесть пришлось раздельно.

Лана со своего места нервно улыбалась, наблюдая за тем, как Инара сверкает глазами. «Обиделась, — поняла полуэльфийка. — Но ведь Наташа не со зла, просто случайно получилось».

Додумать девушка не успела, ибо магистр Литиция звонким голосом начала диктовать лекцию. Записать ее стоило от буковки до буковки, так как яды это не тот предмет, где можно быть невнимательной. Лана честно пыталась все понять и усвоить, но получилось только записать и запомнить. Сложные взаимосвязи и классификации побочных действий никак не хотели укладываться в ее голове.

— А теперь перейдем к практике! — радужно заявила магистр и выбрала двух дежурных, которые должны были раскладывать реагенты и ингредиенты.

Первокурсники разделились на группы по трое. Наташа быстро подсуетилась и подскочила к Лане. Третьим в их компании оказался Кондрат. Парень светился, как магический шар, и вовсю улыбался Наташе. Но та не заметила столь откровенной радости, и лишь приветственно качнула головой. Кондрат недвусмысленно ткнул Лану в бок и указал глазами на Наташу. Полуэльфийка все еще обижалась на нетактичного ведьмака и выполнять обещанное — а именно познакомить Кондрата и Наташу, не стремилась. Но им предстояло работать в команде, и молча это было бы проблематично.

— Наташа, позволь тебе представить нашего сотоварища. Кондрат, — вздохнув, проговорила Лана.

Кондрат расплылся в еще более широкой улыбке, хотя Лана предполагала, что дальше уже некуда.

— Привет, Кондрат, — вежливо кивнула Наташа.

Мыслями девушка уже была в первом задании Литиции — приготовлении зелья легкого яда от грызунов. Улыбка парня после такого пренебрежительного отношения стала натянутой. Лана лишь пожала плечами в ответ на его острый взгляд и присоединилась к подруге в составлении зелья. А что? Ничего большего она ведьмаку и не обещала.

Внезапно в дверь аудитории постучались. Просунувшаяся в щель голова сообщила, что магистра срочно вызывает Грабовский. Женщина отдала команду продолжать практику и вышла.

— Кондрат! — Оклик заставил ведьмака обернуться.

При этом он неловко задел склонившуюся над колбой Наташу. Девушка пошатнулась и пропустила пару лишних капель катализатора, из-за чего от зелья быстро поднялся белый дымок. Наташа непроизвольно вдохнула и закашлялась.

Лана быстро обернулась к подруге и обеспокоенно спросила:

— Ты чего? Поперхнулась?

Кондрат тем временем, заметив дымок, тихо ругнулся и быстро вылил зелье в канализацию.

— Давайте быстро новую порцию делать, пока Литиция не пришла, — прошептал он.

Наташа прокашлялась и согласно кивнула. Завалить первую практику и навлечь гнев ведьмы ей совсем не хотелось.

Лана недовольно скривилась от слов Кондрата, но, увидев утвердительный кивок Наташи, судорожно принялась натирать корень ирзги. Вонючее растение было просто незаменимо в яде от грызунов, вот только с дозировкой главное не ошибиться — ровно три унции на десять миллилитров жидкости. Наташа снова отсчитывала катализатор, а Кондрат принялся готовить среду для химической реакции. На этот раз команда сработала отлично и зелье получилось замечательным.

— Хм, неплохо, — в конце занятия, рассмотрев результат совместного труда троицы, заключила Литиция. После чего прищурилась и с подозрением уточнила: — Вот так прямо с первого раза получилось?

— Да! — не колеблясь, заявил Кондрат.

Лана мило улыбнулась и дернула Наташу за рукав, чтобы та подыграла, а не стояла с постным лицом. Некромантка, у которой начала слегка побаливать голова, тоже постаралась изобразить на лице улыбку. Хорошо, что Литиция не стала допытываться, а просто отпустила адептов на обед.

— Ну вот, теперь пойдемте обедать! — сияя, заявил Кондрат и, подхватив своих «помощниц» под локотки, направился в столовую.

Лана мученически закатила глаза. Нет, она знала, что Наташа нравится сокурснику, но так рьяно влезать между девушками… Это вводило полуэльфийку в философское состояние. Наташа вообще мало на что реагировала и просто переставляла ноги, влекомая брутальным буксиром. В столовой Кондрат быстро усадил некромантку за стол и со словами: «Я тебя угощаю», — умчался на раздачу.

Лана снова вздохнула:

— Тебя, не меня. Пойду хоть гляну, чего сегодня дают.

Полуэльфийка быстро догнала сокурсника и недовольным ежиком задышала тому в спину. «Мог бы и мне еды принести! — недовольно думала девушка, наблюдая, как парень заполняет два подноса. — Ведь это невежливо! Привел двух дам на обед — будь добр ухаживать в должной мере за обеими». Очередной фырк вырвался непроизвольно, и настроение Ланы тут же кардинально сменилось: «Ему Наташа нравится, а я лишь ненужный хвостик, через который он уже познакомился с головой. Обидно. Досадно. Ну и ладно».

Философское описание своей ущербности и посыл данного заключения на все четыре стороны помог Лане справиться с недовольством, совершенно неуместным перед поглощением пищи.

Тем временем Кондрат, улыбаясь и лебезя, уже выставлял перед Наташей тарелки. И продолжал навязываться девушке весь обед, не давая той и ложку супа спокойно проглотить. Лана вновь начала раздражаться, да и болезненный вид подруги не вызывал радужного настроения.

— Наташ, у тебя все нормально? А то ты какая-то бледная, — наконец обеспокоенно уточнила она.

Наташа, которая одновременно мечтала отделаться от Кондрата, выпить что-нибудь болеутоляющее и не вспоминать Анхайлига, слабо кивнула в ответ.

— Нормально, — вяло болтая ложкой в супе, сказала она. — Просто голова ноет, а нам еще лекцию по умертвиям писать. Знаете, я пойду, наверное. — Наташа выразительно и одновременно незаметно для ведьмака указала Лане глазами на Кондрата. — А то вот вспомнила, я тетрадь забыла.

И, быстро поднявшись, некромантка почти выбежала из столовой.

— Я тебя… — подскочивший вслед за Наташей Кондрат не закончил фразу и плюхнулся на стул, шипя от боли в колене.

Довольная Лана, со всей дури пнувшая парня под столом, многозначительно ухмылялась. Замешательства ухажера позволило Наташе быстро удалиться из столовой. Ведьмак недовольно прищурился на кудрявую сокурсницу. Но это не тронуло сердца Ланы, и она продолжила пить компот как ни в чем не бывало.

— Ты что творишь? — взбеленился парень.

— Кондрат, я обещала тебя познакомить с Наташей, но не обещала, что буду способствовать в твоих ухаживаниях. И вообще, зачем меня потащил вместе с вами?

— А ты бы отвязалась, если бы я сказал, что хочу пригласить ее на свидание? — хмыкнул парень.

— Кто знает, — миролюбиво улыбнулась Лана и, поднимаясь со своего места, посоветовала: — Сбавь обороты, ухажер. Отпугнешь.


Из столовой Лана вышла с полупустым желудком и приподнятым настроением. Кондрат составить кудрявой компанию в походе до аудитории не захотел, сославшись на срочные дела. Задумываться, что парень просто сбежал от пнувшей его девушки, Лана не стала. Уж больно хорошее настроение было.

К аудитории полуэльфийка подошла одной из первых, поэтому в кои-то веки ей представилась возможность выбрать место, а не плюхаться на ближайшее свободное. Выбор, естественно, пал на последнюю парту у окна. «Если сильно скучно станет, хоть в окошко посмотрю», — заключила Лана и расположилась со всеми удобствами.

До начала занятия полуэльфийка думала исключительно о прошедшем выходном. И эти воспоминания заставляли девушку загадочно улыбаться, а по телу периодически пробегали мурашки. «Поскорей бы следующий выходной…» Составить план действий Лана не успела: в заполнившуюся адептами аудиторию зашел магистр Грабовский и зычно представился, обведя курс цепким взглядом. Лана физически почувствовала, как магистр задержался на ней, но виду не подала, и неприятные ощущения исчезли.

«Чего так смотреть? Я же ничего не сделала! Пока». В раздражении девушка поджала губы и приготовилась записывать лекцию.

Грабовский весьма своеобразно преподносил материал. Теория была плотно завязана на историях из жизни, поэтому записанный текст больше напоминал поеденную молью шаль, нежели целостный конспект.

«Здравствуй, библиотека», — подумала Лана, а на лице ее отразилось, пожалуй, все отвращение к этому скучному месту и учебникам в частности. Повезет, если учебник по составлению артефактов окажется хоть наполовину столь же интересным, как лекция.

— Так, а теперь время попрактиковаться! И я думаю, всем будет понятнее, что надо делать, если демонстрировать будет ваш сокурсник, а лучше сокурсница, — заявил Грабовский и снова пробежался по аудитории взглядом. Лана спряталась, как смогла, за тетрадкой. Но буря прошла стороной, ибо магистр за ручку вывел к доске девушку с ярко-рыжими волосами и невероятным бюстом.

— Думаю вот вы, прекрасная нимфа, подойдете для столь ответственной роли! — торжественно провозгласил он. — Итак, леди…

— Элира, — смущаясь, представилась девушка.

— Прекрасное имя прекрасной девушки, — сделал комплимент Грабовский, после чего продолжил: — Вы будете делать, как и ваши сокурсники-артефактники, два артефакта: один бодрости, другой уверенности. От зельеваров многого требовать не стану, хотя бы кривенький, хотя бы один!

Пока магистр объяснял суть задания, дежурные раздали материал для работы. Лана повертела в руках маленький камушек и такую же маленькую статуэтку. Решила начать с минерала и артефакта бодрости, однако все три попытки провалились с треском. Пришлось перейти к статуэтке.

По ходу занятия Грабовский усиленно помогал адептам советами, а рыжей ведьмачке с четвертым размером груди даже физически. Но Элира, то ли от смущения, то ли из-за нервов, никак не могла сделать хоть что-то стоящее.

Под конец занятия Лана, собравшись с мыслями и силами, все-таки осилила «уверенность», но артефакт получился весьма хилым.

— М-да, не шедевр, — резюмировал Грабовский, глядя на результат полуторачасовой работы полуэльфийки.

Та лишь пожала плечами:

— Не мое это — артефакты делать.

— Это точно, — хмыкнул магистр и, быстро поставив в журнале плюсик, повернулся к рыжеволосой. — Элира! Я думаю, с вашими выдающимися способностями можно замахнуться на посещение моего вечернего факультатива. Подходите после ужина, обсудим часы его проведения.

Девушка мило улыбалась магистру и хлопала голубыми глазами, соглашаясь с каждым словом мужчины. «У нее только грудь выдающаяся, — буркнула про себя Лана. — Какой факультатив? Ей репетиторство нужно!»

Однако заметив обоюдную заинтересованность и недвусмысленный подтекст произносимых фраз Грабовского, Лана поторопилась удалиться. Мешать магистру себе дороже.

«Вот ведь, — на пути в столовую размышляла девушка, — ни ума, ни способностей у Элиры нет. Зато она довольно красивая и имеет то, чего не досталось мне, — большую грудь! На мозг, что ли, обменяла?»

Злорадно хмыкнув, Лана взяла тушеных овощей в двойном размере и обвела взором зал в поиске знакомых лиц.

— Лана!

Внезапный оклик заставил ту оглянуться и встретиться взглядом с Тарием. Парень призывно махнул рукой:

— Давай к нам!

Полуэльфийка расцвела улыбкой и направилась к ведьмакам. За столом, помимо знакомого самогонщика, сидели еще трое старшекурсников, Кондрат и Дир.

— Так, Лана, знакомься! Рэн, Найр и Эдик. Своих знаешь. Ребята, а это наш шанс! — шепотом представил девушку ведьмак.

Лана от такого неожиданного заявления аж опешила, и улыбка превратилась в натянуто доброжелательную. Посмотрев на Тария, она уточнила:

— Тарий, ты о чем? Какой шанс?

— Только ты сможешь сделать то, что нам не под силу! — Тарий достал из кармана пузырек со странным прозрачным зельем и, воровато оглядевшись, протянул девушке. — Каждому светлому брату по капле в еду, и они все красивые сначала быстро бегают, а потом отдыхают в своем лазарете.

Лана скептически смотрела на бутылек и боролась сама с собой. Согласиться хотелось очень, но в зале было слишком много народу, к тому же среди адептов встречались магистры. А за такую пакость наверняка полагается наказание. Да и Алеорн наверняка тоже будет не в восторге от задумки. Кстати, Алеорн!

Девушка моментально посерьезнела и ухватила зелье из рук доверительно смотрящего на нее ведьмака.

— Ничего не обещаю, но попробую. — Лана решительно встала из-за стола. — Ужин посторожи, пожалуйста, — бросила она через плечо и направилась к выходу из столовой.

У входа, как всегда, кучковались жаждущие общения по интересам адепты. Пришлось отойти подальше.

— Даже не думай! — от внезапного тихого наставления Лана вздрогнула и обернулась на звук голоса.

Эльф вновь заставил кудрявую восхититься своим появлением, но натянуть жалостливо-просительное выражение на лицо это ей не помешало.

— Алеорн, помоги, пожалуйста! — пискнула девушка и сложила ладошки у груди, сжимая между ними зелье.

— Чтобы я в этом идиотизме участвовал? — Эльф скривился. — И не надейся!

— Ну тебе же не сложно! — заныла Лана.

Алеорн только еще больше скривился. Девушка от такого пренебрежения оскорбилась и неожиданно сама для себя буркнула:

— А они ко мне, между прочим, приставали.

— Да ладно? — Во взгляде эльфа промелькнуло недоверие. — Светлые обычно весьма радикально настроены.

— Не знаю, ради чего они там настроены, но вон, сам посмотри, как те двое на мой филей таращатся, — серьезно заявила Лана, заметив, что пара адептов неподалеку действительно с интересом ее разглядывает. — Наверняка у них и артефакты есть, чтобы боли от касаний не ощущать…

Алеорн проследил за взглядами указанных парней и разом помрачнел.

— Дай сюда. — Он сграбастал из рук Ланы бутылек и исчез на пару минут, а когда вновь проявился, флакон был уже пуст.

Во взгляде девушки вспыхнула просто безграничная благодарность:

— Спасибо!

Алеорн лишь иронично усмехнулся и исчез, вложив Лане в ладони пузырек. От внезапного касания рук девичье сердце попыталось убежать, забившись как сумасшедшее. Глубоко вдохнув, Лана постаралась сделать грустно отстраненный вид и направилась обратно в столовую. Ужин ждал свою хозяйку.

— Ну? — с нетерпением поторопил Тарий.

Лана печально вздохнула:

— Понимаешь, тут такое дело… — Понаблюдав за тем, как парни сникают и печально утыкаются в свои тарелки, Лана широко улыбнулась и заявила: — Надеюсь, ты ничего не напутал в своем зелье, Тарий!

Готовую вспыхнуть за столом радость ведьмак пресек, предупреждающе шикнув. Не стоило давать окружающим повода для подозрений. А когда Лана заняла свое место и стала наворачивать овощи, довольно хмыкнул:

— Ну, теперь не пройдет и трех часов, как свершится возмездие.

И действительно, после ужина в туалет потянулась очередь светлых. Лана, дабы не отсвечивать, поторопилась в комнату, едва не пританцовывая от радости.

В таком вот счастливом настроении и обнаружила полуэльфийку Инара.

— По какому случаю радость? — полюбопытствовала она. — Кстати, представляешь, все светлые в туалет ломятся! Не пройти просто!

— Все в мире связано невидимой нитью! — хитро усмехнулась Лана и начала рассказывать.


Остаток дня для Наташи прошел как в тумане. Голова болела все сильнее, и мысли об обезболивающих преследовали уже неотступно. А для выполнения домашнего задания к тому же в очередной раз пришлось подниматься в библиотеку и искать необходимые книги.

В общем, когда наконец все дела были сделаны, единственной мечтой девушки была кровать. Заснуть и избавиться от боли! Наташа брела по коридорам центрального корпуса, почти не замечая окружающих.

— Наташа? — раздался оклик.

Голос был знакомый. Девушка подняла голову и заметила около лестницы Анхайлига.

«Ну почему именно сейчас?» — подумалось Наташе. Ее мутило, хотелось быстрее лечь.

— Здравствуйте, магистр, — рассеянно отозвалась она и тотчас вздрогнула от ледяного:

— Я просил не называть меня так.

— Прости. Мне жаль. — Головная боль стала почти нестерпимой. — Я просто устала и хочу немного полежать. Можно поговорить потом?

Оказалось, нельзя. Лицо Наташи мгновенно обхватили горячие руки. Судорожно вдохнув, девушка ощутила тонкий запах лаванды, а потом столкнулась с требовательным взглядом.

— Что случилось?

— Ничего, правда. — От такого внезапно проявленного внимания у нее даже тошнота ненадолго отступила. — Только голова сильно болит. Надышалась у Литиции какой-то дряни утром и…

Заметив, как глаза Анхайлига наливаются антрацитовой чернотой почти неуправляемого бешенства, Наташа в ужасе осеклась.

— Идиотка, — прорычал тот, а потом все тело девушки скрутила дикая боль.

Вскрикнув, Наташа попыталась отшатнуться, но Анхайлиг мгновенно перехватил ее за талию, с силой прижав к себе.

— Тихо, — донесся до девушки сквозь звон в ушах его голос. — Сейчас будет легче. Потерпи. Сама виновата, что до такого себя довела: отрава уже по всему организму распространилась, пришлось чистить.

— Какая отрава? — всхлипнула Наташа.

Боль отступала, но на смену ей пришла дикая слабость, поэтому теперь девушке уже самой пришлось вцепиться в Анхайлига, чтобы устоять на ногах.

— Это мне у тебя надо спрашивать, — недовольно откликнулся некромант. — Чего ты там надышалась? И, главное, почему не сказала никому? Еще час-другой, и вообще помереть могла бы!

Услышав путаное объяснение Наташи, Анхайлиг ругнулся снова.

— Откуда ж ты свалилась такая на мою голову! У тебя хоть минимальное чувство самосохранения есть? Ты на ядах была! Слово «яд» тебе о чем-то говорит?!

— Да я даже предположить не могла, что у вас на самом деле могут убить первокурсника! — не выдержав, в свою очередь нервно огрызнулась Наташа. — Что это за дикость? Я только начала учиться и физически не могу все сразу сделать правильно! У меня хоть какое-то право на ошибку есть?!

Некромант шумно выдохнул:

— Пусть так. Демон с ним, я даже готов понять, почему ты сразу Литиции не призналась. Но почему к целителям не пошла, если плохо стало? У нас их целый факультет, мать твою!

«А ведь в этом он прав», — мелькнула у Наташи мысль.

— Я забыла, — прошептала она.

— Да как можно забыть о магии?!

Резкий возмущенный вопрос Анхайлига разом всколыхнул в Наташе воспоминания о прошлом. Конечно, ему-то, выросшему в магическом мире, и в голову подобное прийти не может! А вот ей надо ко всему привыкать! Но вместо поддержки ее еще и отчитывают?! Истерика завладела девушкой окончательно.

— Это ты, ты во всем виноват! — Наташа со злостью ударила кулачками по мужской груди. — Сидела бы сейчас у Нинелии и смотрела в шарик, а не травилась вашими демоновыми ядами! — Она окончательно разревелась и уткнулась в балахон Анхайлига.

— Наташа, — неожиданной для самого себя охрипнув, позвал тот.

Рыдания усилились.

— Ната, тебе нужно отдохнуть и поспать…

— Издеваешься? — сквозь слезы прошипела она. — И не смей меня усып… — На полуслове девушка обмякла.


Инара и Лана что-то со смехом обсуждали, как в комнату внезапно вошел магистр Анхайлиг с бесчувственной Наташей на руках. Не обращая на мгновенно замерших девушек внимания, глава факультета некромантии осторожно положил Наташу на кровать. Немного подумав, мужчина набросил на девушку покрывало и только потом направился к выходу.

Уже на пороге Анхайлиг вдруг обернулся и, оглядев Лану и Инару, бесцветно произнес:

— До утра ее не трогать и вести себя тихо. Разбудите раньше — неделя мытья полов у Виттора на факультете вам обеспечена.

После чего дверь за некромантом закрылась.

ГЛАВА 10

Первая мысль Наташи, когда она открыла глаза, была откровенно нецензурной.

— Усыпил! — прошипела некромантка, злобно оглядывая комнату. — Нет, вы только подумайте, он меня усыпил! Колдун демонов!

— Наташа, — осторожно позвала Лана, разом открыв глаза. — Это ты сейчас о ком?

— Об этом… этом… — Наташа вдруг поняла, что вслух ругается не на книжного героя, а на вполне реального мага. Сильного. Опасного. Непредсказуемого. И, скиснув, выдавила: — В общем, ни о ком.

— Ты поосторожнее с высказываниями, — нервно посоветовала тоже проснувшаяся Инара. — Этот «никто», когда вчера тебя в комнату принес, жуть злобно выглядел. И на нас с Ланкой знаешь как нарычал? У-у! Недельными отработками у целителей угрожал, между прочим!

Услышав это, Наташа нервно сглотнула. Похоже, из-за ее несдержанности Анхайлиг и впрямь сильно разозлился. Раз даже Инару так проняло, значит, жди неприятностей.

На завтрак девушки собирались в напряженной тишине, однако в столовой Лана все же не выдержала и полюбопытствовала:

— Слушай, а что вчера произошло? Магистр тебя откуда такую притащил-то?

— Влипла я, похоже, — мрачно поделилась Наташа. — Помнишь, вчера у Литиции яд делали и я его вдохнула? Вот и траванулась, а к целителям пойти не сообразила. Анхайлиг меня случайно увидел и разозлился жутко. И за невнимательность, и за то, что никому не сказала. А потом у меня нервы не выдержали, и я ему такого наговорила… обвинила даже… Вот он меня и усыпил, видимо, чтобы сразу не убить. — Девушка тяжело вздохнула. — А сегодня, скорее всего, будет расплата. У нас сейчас лекция его, и вот чую я, прямо оттуда пошлет Анхайлиг меня туалеты целителей драить. Эх. — Наташа снова вздохнула.

— Фигово, — коротко высказалась Инара и быстро поднялась. — Знаете, пойду-ка я пораньше. Мало ли.

И, оставив недоеденный завтрак, татуированная некромантка буквально выскочила из столовой. В результате настроение у Наташи окончательно испортилось. Девушка молча отодвинула тарелку и медленно поплелась к выходу.

Лана, дожевывая кусочек черного хлеба, провожала подругу сочувственным взглядом.

— М-да, ну и дела, — протянула она. — То подарками заваливает, то наказывает. Хотя, может, Инара преувеличивает и ничего Наташе не будет.

— А вот тебе вполне, если опоздаешь, — еле слышно на ухо девушке сказал Алеорн.

От неожиданности Лана даже на стуле подпрыгнула и чуть не подавилась.

— Кхе, кхе… Напугал! — возмутилась полуэльфийка, но к совету прислушалась и встала. Потом мило улыбнулась и спросила: — Может, поможешь? Ты ведь быстрый, я тогда точно не опоздаю.

— Это в мои обязанности не входит, — спокойно ответила пустота.

«Вот так всегда! Как пугать, так нормально, а как помочь, так в обязанности не входит!» Лана злилась, отчего в аудиторию влетела, чуть не снеся дверь, и на последней минуте заняла положенное место за партой.


На занятия Наташа шла, как на казнь, и в результате появилась самой последней, ко всему прочему еще и опоздав. «А и пусть, — с каким-то обреченным мазохизмом подумала девушка. — Пусть наказывает». И вошла в лекционную, сразу же застыв на пороге под внимательным взглядом магистра.

— Опаздываешь, Наташа, — быстро оглядев девушку, неожиданно спокойно отметил Анхайлиг и вдруг поинтересовался: — Как самочувствие?

— Сп-пасибо, хорошо, — выдавила та растерянно.

— Славно. Проходи, садись, — разрешил магистр и вернулся к лекции.

Окончательно перестав понимать, что происходит, Наташа почти упала на свое место. Впрочем немного поразмыслив, девушка здраво предположила, что, возможно, наказание ей выдадут и после лекции. Ибо зачем отвлекать от занятия остальных некромантов?

Утвердившись в этой мысли, всю лекцию Наташа просидела как на иголках и после ее окончания уже не удивилась, когда услышала оклик Анхайлига:

— Наташа, задержись!

— Да? — Девушка обернулась.

«Вот и все, — подумалось ей. — Сейчас узнаю, какую пользу я смогу принести Академии…»

— С тобой точно все в порядке? — совершенно не по придуманному ею плану уточнил Анхайлиг. — Ты бледная какая-то.

— Э-э, ну да. Кажется, — промычала Наташа. — Голова не болит вроде.

Ответ некроманта не удовлетворил. Он подошел к девушке вплотную и, приподняв Наташино лицо за подбородок, внимательно всмотрелся в ее глаза. Дыхание у девушки разом перехватило, но, на ее счастье, осмотр закончился так же резко, как и начался.

— Жить будешь, — пока Наташа пыталась взять себя в руки, удовлетворенно заключил Анхайлиг. — А вот с нервами у тебя проблемы. К целителям чтобы сегодня же показалась. Понятно?

— Ага, — на автомате кивнула девушка, готовая сейчас согласиться на все что угодно, лишь бы побыстрее исчезнуть из аудитории.

— Славно. Тогда иди и постарайся в следующий раз не опаздывать, — сказал Анхайлиг.

— Ага. — Наташа снова кивнула и быстро направилась к выходу.

— И насчет целителей смотри, проверю! — донеслось ей вслед.


Несмотря на опасения Ланы, и лекция, и практика у Власа на этот раз прошли спокойно. Зелье удалось, причем, к удивлению как самой кудрявой, так и магистра, хорошо. Влас проверял работу тщательно, даже чересчур, будто подозревал, что Лана зелье составляла не сама. Однако придраться так ни к чему и не смог, а потому девушка получила первую за все время оценку «отлично».

Но даже столь высокий балл настроения Ланы не улучшил. Девушка уже себе голову сломала, раздумывая, как завоевать эльфа! Пока все сводилось к банальной вежливости, но сердцу явно хотелось большего. Постоянная отговорка, что то или это не предусмотрено контрактом, уже порядком бесила!

В общем, после ужина Лана решила поднять себе настроение и сходить за яблоками. До оранжереи девушка добралась без приключений, но вот с доступностью плодов возникла проблема. Видимо, в последнее время слишком много адептов оставляли голодными, поскольку все нижние ветки яблонь обобрали подчистую.

Лана с грустью вспомнила, как в прошлый раз навернулась с дерева, и решила сразу перейти к приятной части.

— Алеорн, помоги, пожалуйста, — попросила она и покрутилась вокруг своей оси в поисках телохранителя.

Эльф появился сразу с яблоками и молча вручил их девушке.

— Спасибо. — Лана благодарно улыбнулась и протянула яблоко Алеорну.

Девушка помнила, что в прошлый раз Алеорн отказался, но все равно надеялась, что на этот раз он разделит с ней «ужин». Но эльф лишь отрицательно качнул головой.

— Так сложно сделать мне приятно? — Лана так и стояла с протянутым яблоком, грустно глядя в золотистые холодные глаза. Она силилась уловить хоть какой-то отголосок эмоций, но тщетно.

— Делать приятно не входит в мой контракт, — спокойно ответил Алеорн.

И эти слова Лану окончательно вывели из себя.

— Достал! — прошипела полуэльфийка и, отшвырнув яблоки, разъяренным торнадо рванулась прочь из оранжереи.

«Достал, достал, достал! Да что ж это такое?! Эту ледышку, пожалуй, не растопят и все огневики факультета элементалистики! Как же хочется что-нибудь сломать!» Лана оглянулась по сторонам в поисках достаточно хрупкого предмета. Калечить кулачки о прочный ствол дерева никакой гнев не мог ее заставить. Поэтому решила заломить кустик. Быстро подлетев к намеченной цели, Лана протянула руку… и чуть не напоролась на лезвие меча!

Как ей удалось отскочить от опасности, полуэльфийка не поняла, да и размышлять было некогда: из кустарника к ней скользнули пятеро вооруженных мужчин. Гнев Ланы моментально схлынул, сменяясь ужасом, и осознание собственной беспомощности моментально накрыло девушку удушающим покрывалом. В отчаянии Лана сдавленно пискнула:

— Алеорн.

Взмаха ресниц хватило, чтобы местность преобразилась пятью окровавленными трупами. Судорожный вздох оповестил девушку, что она вполне жива. Но вот от приторного запаха крови к горлу подступила тошнота. Мир в затуманенных ужасом глазах качнулся. Сознание неожиданно оказалось на краю бездонной темноты с одной-единственной мыслью: «Меня чуть не убили…»

— Как ты? — Обеспокоенный голос выдернул Лану из полуобморочного состояния.

С трудом сфокусировав взгляд, девушка смогла различить взволнованное лицо Алеорна. Эльф поддерживал ее, вглядываясь в глаза в ожидании ответа, но что-либо произнести Лана не могла. В данный момент девушка пыталась понять, где находится ее сознание: то ли уже в обморочных фантазиях, то ли еще в реальности. Выяснить это Лана решила немедленно и, резко подавшись вперед, поцеловала своего спасителя.

Секундное замешательство мужчины сменилось жарким ответом. Однако не успела Лана толком осознать, что произошло, как Алеорн резко отстранился и сухо произнес:

— Пора идти.

Совершенно сбитая с толку, девушка ошарашенно уставилась на эльфа:

— Куда?

Алеорн неопределенно пожал плечами и кивком указал на лежащие неподалеку тела:

— Сдавать пять трупов. И лучше поторопись, а то Виттор уйдет спать и общаться придется с Анхайлигом.

Лицо Ланы мгновенно вытянулось. Несмотря на все произошедшее, чувство самосохранения у девушки по-прежнему работало отлично. Поэтому, испуганно ойкнув, полуэльфийка со всей возможной скоростью помчалась к Академии.


Хотя к вечеру Наташа чувствовала себя хорошо, угрозу Анхайлига о проверке посещения целителей игнорировать не следовало. Девушке и так повезло, что магистр, видимо, пожалев, не стал ее наказывать даже за опоздание. Но любое везение имеет свои пределы. Так что после окончания лекций девушка направилась прямиком на факультет благ и исцелений.

Вообще-то Наташа рассчитывала найти магистра Данилевича, но, увы, первой попалась на глаза Амалике.

— Чего тебе? — не слишком вежливо поинтересовалась та.

— Мне бы… провериться. Нервы, — с запинкой ответила Наташа.

Целительница поморщилась, но быстро осмотрела девушку и сообщила:

— Успокойся. Не беременна.

— Что? — Наташа поперхнулась. — Понятное дело, что нет! Я вообще-то не за этим!

— Да? — Амалика удивленно подняла бровь. — А зачем тогда?

— Я же говорю — нервы. Меня магистр Анхайлиг к вам отправил, сказал, они слабые, — пояснила Наташа.

— На его факультете оно и неудивительно, — едко прокомментировала Амалика. — Ладно, посиди тут, подожди. Сейчас принесу что-нибудь успокоительное.

Женщина вышла, неплотно прикрыв за собой дверь. «Вот ведьма, а? — подумала Наташа, глядя ей вслед. — Вроде и светлая, а насколько ж характер мерзкий!»

От мыслей об Амалике девушку внезапно отвлекли громкие голоса.

— Демоновы ведьмаки, — сквозь зубы ругался кто-то за дверью. — Вот чую, Тарий постарался.

— Да уж, без его участия точно не обошлось, — поддакнул второй. — Чего еще от приятеля Родрика ожидать?

— Тьфу, не поминай этого некроманта всуе! — тотчас прошипел третий. — Я впервые в жизни за здоровье Анхайлига напился, когда тот своего сыночка из Академии выставил! Тарий-то что, он хоть выпивку хорошую делает… гаденыш такой… надо бы придумать ему ответный презент, кстати.

— Придумаем, — проворчал первый говоривший. — У нас неделя отработки на ведьмаческом факультете, еще будет возможность.

— Вот ведь, и отработка еще эта, — вздохнул второй. — Хреново неделька началась.

— За что вас, кстати, так строго? — полюбопытствовал третий. — Ну, подрались, так это часто происходит.

— Анхайлиг вечером свои «подарки» раздавал, — ответил первый. — Сам знаешь, он вечером в неадеквате. И нам еще, поверь, повезло.

— А чего вечером?

— Да он днем с девкой какой-то был. Нашел себе новую, вот и развлекался. Мы в том ресторане и подрались, где они сидели.

— У-у, не повезло, — протянул третий сочувственно. — Как она хоть? — спросил он, и Наташа замерла, напряженно вслушиваясь.

— Ну, ничего, хотя бывали у Анхайлига и получше. Рыжая, — ответил второй.

— Он же всегда блондинок предпочитал, — удивился третий.

— Слушай, ну Анхайлиг тоже мужик, мало ли. — Первый фыркнул. — Может, девочка в постели офигенная, там на цвет волос, согласись, не смотришь.

Все трое громко заржали. Наташа от злости готова была уже выйти и как минимум попытаться расцарапать пошлякам рожи, но в этот момент раздались приближающиеся шаги и вернулась Амалика.

— Держи. — Светлая протянула голубоватую склянку. — Принимай по пять капель перед сном в течение месяца. А потом, если не полегчает, подумай о том, чтобы сменить факультет.

— Спасибо, — вежливо поблагодарила Наташа и, взяв флакон, направилась к выходу.

Перед дверью девушка чуть задержалась и набросила на голову капюшон: не хотелось, чтобы ожидающие в коридоре светлые ее узнали.

«Все мужики одинаковы, — со злостью думала Наташа на ходу. — Хоть темные, хоть светлые, а все одно — обсуждают, каковы бабы в постели!»

То, что ее посчитали любовницей Анхайлига, девушку, признаться, не удивило. В самом деле, о чем еще думать людям, видя первокурсницу в ресторане с таким известным магом? Неприятно, но ожидаемо. Но вот то, что они упоминали о других… Наташа об этом раньше и не задумывалась. Да, она читала о какой-то первой любви Анхайлига и его сыне Родрике, но и только. А в реальности, оказывается, у магистра тут еще девушки были? Да не одна, судя по разговорам? Хм…

«Впрочем, он ведь нормальный мужчина, — подумалось Наташе. — И темный к тому же. Странно было бы, если бы он десятилетиями аскетом жил…»

Решив при первой возможности узнать об этом поподробнее, девушка завернула к лестнице на жилые этажи и внезапно была подхвачена под руку. Вздрогнув, Наташа быстро подняла глаза и увидела двух темных парней: ведьмака и элементалиста, которые не так давно доставали ее записками с предложениями о встрече.

— Отчего такая грустная, красавица? — широко улыбаясь, полюбопытствовал элементалист.

— Ребят, вот совершенно нет настроения общаться, — мрачно сообщила Наташа, высвобождая руку.

— Может, мы сможем его улучшить? — тут же предложил ведьмак.

— Что, сразу оба? — девушка прищурилась.

— А это как пожелаешь, — хохотнул элементалист. — Можем по очереди, а можем и оба сразу, если выдержишь… Держи! — Он сунул Наташе под нос какой-то вонючий цветок.

— Да у вас, похоже, вообще крышу снесло, — рассерженно выдохнула девушка, уловив недвусмысленную суть предложения и отбрасывая сомнительный презент. — Друг с другом развлекайтесь! — зло пожелала она и стала быстро подниматься по лестнице.

— Стерва, — вслед удаляющейся некромантке тихо произнес элементалист. — Люблю таких. Только почему на нее твой отвар не подействовал? Цветок вон весь провонял. Предыдущих от одного вдоха прямо на месте раздевать можно было!

— А демон ее знает, может, устойчивость? — Ведьмак задумчиво помял губу.

— Еще варианты остались? Для таких «устойчивых»?

— Она тебе так нужна? — с сомнением уточнил ведьмак и, получив упрямый кивок, вздохнул. — Брат рассказывал об одном действенном средстве. Но там вроде бы нужны очень крутые ингредиенты. Просто так не достать. Ты готов рискнуть?

— Давай список и скажи, где искать. — Элементалист поджал губы. — А дальше моя забота.


К Виттору в кабинет Лана влетела, даже забыв постучаться. «Успела!» — билась в ее голове единственная мысль.

Видя, что девушка сильно взволнована и пытается что-то сказать, архимаг решил ей помочь и начать первым.

— Что-то случилось?

Лана согласно кивнула и выдавила:

— Там это, того…

— Пять трупов, — проявляясь, холодно заключил Алеорн.

— Опять? — устало вздохнул глава Академии.

Лана растерянно развела руками.

— Н-да, нехорошо. — Виттор потеребил бороду и задумался, а спустя мгновение в кабинете скрутилась темная спираль, и из портала вышел Анхайлиг.

От неожиданности Лана аж подпрыгнула.

— Что еще? — раздраженно спросил некромант, а потом взгляд его упал на парочку блондинов. — Опять? — мрачнея на глазах, уточнил Анхайлиг. — Сколько?

— Пять, — флегматично пожал плечами эльф.

— Где? — продолжил допрос Анхайлиг.

— Во дворе элементалистов рядом с кустами, — ляпнула Лана и тут же была одарена колючим взглядом.

— А что вы там делали, уважаемая? — вкрадчиво поинтересовался некромант.

— Гул-ляла! — пискнула кудрявая и вцепилась в куртку Алеорна.

Эльф усмехнулся, а Анхайлиг устало возвел очи к потолку.

— И как они сюда проникают? — вслух размышлял он.

— Лана, вы можете идти отдыхать, мы разберемся, — мягко сказал Виттор.

Дважды предложение повторять не пришлось. Быстро кивнув, полуэльфийка стрелой выскочила из кабинета архимага.

— Ну вот чего он такой страшный? — с трудом успокаиваясь, прошептала Лана.

Алеорн не ответил, да и вопрос был вполне риторическим.

До комнаты 3–13 Лана добралась быстро, а вот у двери неуверенно застыла. Воспоминания о поцелуе, пусть и таком коротком, будоражили сознание. Девушке безумно не хотелось расставаться с эльфом, однако пришлось, так как Алеорн в очередной раз исчез под маскировкой.

Тяжело вздохнув, Лана скользнула за дверь. «Эх, неужели ему все равно?» — с мимолетной грустью подумала девушка. Впрочем, неприятная мысль почти сразу исчезла. Ведь на поцелуй-то Алеорн все-таки ответил! И это главное!

Широко улыбнувшись собственным мыслям, кудрявая направилась к кровати и тут заметила Наташу. Подруга явно злилась.

— Ты чего не спишь? — полюбопытствовала Лана.

— А ты чего такая радостная? — вместо ответа поинтересовалась Наташа.

— А меня опять убить хотели, — сияя, сообщила полуэльфийка.

Наташа поперхнулась:

— И это, по-твоему, хорошо?

— Изумительно! — пропела Лана и мечтательно вздохнула. Потом встрепенулась и спросила подругу: — А ты чего грустная? Наказал он тебя все-таки?

— Нет. — Наташа вздохнула. — Анхайлиг как раз самым адекватным мужчиной за весь день оказался.

И, поморщившись, девушка рассказала сначала обо всем услышанном в лазарете, а потом историю с двумя темными, предлагавшими групповуху.

— Нет, ты себе представляешь? — Под конец в голосе Наташи послышались жалобные нотки. — Я что, так похожа на такую…

Наташа не договорила и махнула рукой.

— Да ничего не похожа. — Лана подбадривающе улыбнулась. — Ты нормальная девушка. Красивая не в меру, правда. А эти двое просто озабоченные! Вот для сравнения возьми Кондрата. Ведь ухаживал и ни намека на постель не было!

— Гм, это Кондрат так ухаживал? — хмыкнула Наташа.

— Как умеет, так и ухаживает, — хихикнула кудрявая. — Ты знаешь, как он разобиделся, когда я ему тебя догнать не дала? Прямо чуть меня в личные враги не зачислил! А если б зачислил, у кого бы я тогда лекции списывала?

— И чего предлагаешь? — прищурилась Наташа. — Общаться мне, если честно, с этим типом совсем не хочется.

— Это вы там сами решайте общаться, не общаться. Но, насколько я поняла, Кондрат сдаваться не намерен. Хотя, конечно, шансов у него маловато по сравнению с твоим вторым… гхм… ухажером. — Лана лучезарно улыбнулась и выразительно оглядела горку коробок с обувью и одеждой.

— Он мне не ухажер! — поперхнулась Наташа. — Анх просто… не знаю, что на него нашло! Может, ему просто жалко меня стало.

— Разумеется. — Полуэльфийка охотно закивала головой. — Только ты бы намекнула ему, что тебе это богатство хранить негде. Может, магистру вновь станет тебя жаль и нам новый шкафчик отрядят?

— Ну, знаешь! — Наташа аж дар речи на мгновение потеряла. — Ты хоть примерно представляешь, как бы это выглядело? Какая-то адептка-первокурсница у заместителя главы Академии шкаф требует?

— Забавно! — ухмыльнулась Лана.

— Тебе забавно! А мне страшно!

— А чего ты боишься? Сама сказала: единственный нормальный мужчина. Подарки надарил, взамен ничего не потребовал. За грубость не наказал, даже пожалел.

— Так в том и дело — пока хорошо относится. А потом скажет: обнаглела совсем, по пустякам еще дергает. — Наташа задумчиво посмотрела на кудрявую. — Да и вообще, скажи, ты по своей воле пошла бы у Анхайлига что-то просить?

Наташа задала вопрос с подвохом. Лана аж скривилась, представив такую ситуацию. Пришлось признавать очевидное:

— Нет, ибо я его боюсь! — Лана нахохлилась, как обиженный воробей, признавать поражение не хотелось.

Однако ничего другого не оставалось, так как Наташа, воспользовавшись заминкой, забралась под одеяло и отвернулась.

ГЛАВА 11

Спалось Наташе плохо. Странно даже, вроде и зелье успокоительное выпила, а действие получилось обратное — бессонница. В результате утром девушка встала раньше всех и с мутной от недосыпа головой. До завтрака еще оставалось время, которое Наташа решила потратить на душ. По вечерам там обычно бывало много народа, так что особо не задержишься, зато рано утром должно быть пусто.

Ну, это по Наташиной логике. Приблизившись к двери, некромантка услышала шум воды и странные полувсхлипы-полустоны. Еще не до конца осознав, что это может быть, девушка приоткрыла дверь… и почти тотчас, пунцовая от смущения, закрыла обратно!

А потом подобные же звуки ее уши уловили и из мужских душевых.

«Да что они, сговорились все, что ли? — рассерженно подумала Наташа. — И нашли же место! Не Академия, а бордель какой-то!»

Хотя чего ожидать от заведения, в котором длительное время рядом живет столько парней и девушек? «И даже если ты об этом не читала, это не значит, что тут все будут хранить целомудрие, дорогуша. Исходя из жизненных реалий, таковой тут будешь только ты одна!» — с досадой поздравила девушка саму себя и вздохнула.

В самом деле нормальные, по Наташиной логике, светлые ее, некромантку, уже как потенциальную пару воспринимать не будут. А темные… ну вот пристававшие к ней парни — типичные их представители. Девушка поморщилась и направилась в столовую, но в коридоре дорогу ей внезапно преградил вчерашний элементалист.

— Будь любезен, дай пройти, — холодно попросила Наташа.

— Наташа, прости! — и не думая отходить, выдохнул парень с самым раскаянным видом. — Признаю, вчера мы с другом глупо пошутили, но я очень хочу извиниться! Дай мне шанс доказать, что я не настолько плох, как ты подумала!

— Сильно сомневаюсь, что это у тебя получится, — буркнула девушка.

— Хотя бы одну возможность!

Голубые глаза парня смотрели с такой надеждой, что сердце Наташи дрогнуло. «Мало ли, — подумалось ей. — Может, и впрямь раскаивается. Бывают же у ребят дурацкие шутки. А так, может, он и правда нормальный».

Правильно оценив задумчиво смягчающееся выражение на лице девушки, элементалист широко улыбнулся и, сообщив:

— В обед тебя найду! — умчался в неизвестном направлении.


Лана проснулась невероятно счастливой, и даже раннее утро уже не казалось таким отвратительным, как обычно. Все мысли девушки занимали воспоминания о вчерашнем обжигающем поцелуе, а на щеках, казалось, навечно поселился смущенный румянец. На иронический вопрос Инары, что у Ланы с лицом, полуэльфийка предпочла отделаться расплывчатым ответом о приснившемся сне.

Времени до занятий оставалось не так много, и стоило выбрать: идти завтракать липкой кашей, или посетить душ и перекусить оставшейся с выходных конфетой. Наташи в комнате уже не было, поэтому Лана, решив, что завтракать в одиночестве мерзкой кашей неинтересно, склонилась ко второму варианту. Девушка быстро развернула фантик и, сжевав конфету, с улыбкой вышла из комнаты.

— Алеорн? — тихо позвала полуэльфийка и тут же добавила: — С добрым утром.

Однако пустота не ответила. Разочарованно вздохнув, Лана направилась в сторону душевых и всю дорогу до подвалов потратила на составление планов по завоеванию темного эльфа. Еще один поцелуй в романтичной обстановке мог бы помочь прояснить ситуацию окончательно и перейти к большему. Но как этого добиться?

«Хоть стриптиз ему танцуй!» — Лана снова тихонько вздохнула и зашла в женскую душевую, где весело переговаривались две девушки. Смысл их разговора кудрявую смутил. Ну вот какая разница у кого какой длины и кто сколько раз смог? Обязательно об этом рассуждать в общественном месте?

Стараясь не вслушиваться в столь откровенное обсуждение, Лана быстро сполоснулась и вылетела в коридор. До начала занятий оставались считаные мгновения, и стоило поторопиться. Стремительная пробежка по лестницам и коридорам выдворила из головы девушки все посторонние мысли, поэтому в аудиторию Лана вошла предельно собранной и настроенной на учебу.

Девушка быстро нашла свободное место и едва села, когда в аудиторию зашла Ариса в коричневой мантии ведьмаков!

Глаза Ланы непроизвольно округлились, а брови от удивления поползли на лоб. «Интересно девки пляшут! Вроде ж она на некромантов училась и когда успела перевестись?» — размышляла полуэльфийка, не отрывая взгляда от знакомой. Конечно, девушки были не очень близко знакомы: вместе отмечали поступление да пару раз пересекались в столовой. Но теперь Лана намеревалась срочно исправлять положение. Еще один друг среди ведьмаков ей определенно не помешает.

Подскочив с места, полуэльфийка быстро подлетела к Арисе, которую потихоньку начали обступать любопытные сокурсники.

— Пойдем, у меня за партой место свободное есть, — протараторила Лана и ухватила знакомую за локоть.

Сопротивляться пышущей энергией полуэльфийке было совершенно невозможно. И новоявленная ведьмачка глазом моргнуть не успела, как оказалась перед партой, за которой так любила сидеть Лана.

— Так ты теперь учишься со мной? — все еще недоверчиво уточнила полуэльфийка.

— С сегодняшнего дня, — подтвердила Ариса и улыбнулась.

Ответ Лану очень обрадовал, ведь теперь в группе появился хоть один знакомый человек, с которым можно было нормально поговорить. Остальные сокурсники, за исключением Кондрата, ее избегали, а сам ведьмак последнее время изрядно надоел неуемным вниманием к Наташе.

— Здорово! — Лана мечтательно улыбнулась, а потом уточнила: — Но каким образом так получилось?

Бывшая некромантка почему-то смутилась, но все же начала рассказывать:

— Вчера меня вызвал к себе Анхайлиг и предложил перевестись под предлогом, что некромант из меня слабый, а вот зельевар получится перспективный. Ну, я и согласилась. В принципе-то он прав, к тому же буду чаще с Власом видеться…

У Ланы после слов сокурсницы аж глаза загорелись. Вспомнилось, как Влас с Арисой танцевали на вечеринке по поводу поступления и их переглядывания. Правда, полуэльфийка до этого и не думала о возможном развитии отношений магистра и адептки, но, похоже, все зашло куда дальше обычного интереса.

— И насколько у вас с Власом все серьезно? — полюбопытствовала она.

Однако Ариса лишь загадочно прищурилась, явно не желая вдаваться в подробности своей личной жизни. И Лана решила на расспросах не настаивать. К тому же началась лекция, которую в компании Арисы было куда интересней и проще записывать, периодически перекидываясь ничего не значащими фразами или шутками.

После занятия девушки собрались вместе пообедать, но в столовой Арису позвали к себе бывшие сокурсники, и та, извинившись перед Ланой, села за их стол.

Впрочем, расставание с новоявленной подругой полуэльфийку не огорчило. Девушка прекрасно понимала, что узнать подробности перевода хочется не ей одной, а потому спокойно приступила к трапезе… почти приступила. Ибо едва поднесла ко рту первую ложку, рядом раздалось:

— Привет!

После чего напротив Ланы уселись Тарий с другом. Полуэльфийка удивленно хлопнула глазами, но все-таки поздоровалась и мило улыбнулась недавним соратникам по пакости. Имя товарища Тария девушка вспомнила практически сразу: Найр. Голубоглазый брюнет загадочно улыбнулся и пододвинул Лане небольшой сверток.

— Это тебе, так сказать, за помощь, — сообщил Найр.

Лана быстро развернула сверток и обнаружила россыпь цветной карамели. Не самая любимая сладость, но откуда же им знать? Приятно, что постарались отблагодарить.

— Спасибо. — Она улыбнулась в ответ, быстро завернула сладости и убрала их в сумку.

— И будь осторожней. Светлые тоже не лыком шиты, обязательно отомстить попытаются. Но будешь нас держаться, и кара братства тебя обойдет стороной, — заговорщицким полушепотом сказал Тарий. — И вообще, будут проблемы, обращайся.

— Надеюсь, что проблем у меня не будет, — усмехнулась Лана.

— Ну, знаешь, в жизни всякое бывает, порой надо просто выпить, — ведьмак хитро подмигнул.

— С этим сложно не согласиться, — хохотнула полуэльфийка, вспоминая вечеринку по поводу поступления.

На этой позитивной ноте Тарий, сославшись на дела, простился с Ланой и ретировался, оставив девушку наедине с Найром. Голубоглазый парень оказался на редкость приятным собеседником. Он полюбопытствовал у полуэльфийки, как протекает учеба, о том, как Лана познакомилась с Тарием, а под конец неожиданно спросил:

— А планы на вечер есть?

Лана поперхнулась хлебом. Опять.

— Кхе… Есть! — откашлявшись быстро соврала она. И постучала себя по груди.

Парень тепло улыбнулся и заключил:

— Тогда как-нибудь в другой раз.

Лана кивнула и, протараторив стандартную фразу прощания, поторопилась уйти.


После обещания элементалиста устроить сюрприз настроение Наташи немного улучшилось. Лекция по истории магии тоже оказалась интересной, так что к обеду девушка окончательно подобрела и ждала обещанного извинения с нетерпеливым любопытством. Интересно, что этот парень придумает?

И когда элементалист наконец объявился и повел девушку за собой в одну из дальних аудиторий, в голове Наташи даже мысли дурной не возникло. А войдя, она ахнула: парень и впрямь постарался. На одном из столов стояла вазочка с цветами, каким-то чудом добытая коробочка конфет и два наполненных бокала.

— Нравится? — наблюдая за реакцией девушки, полюбопытствовал элементалист.

— Да, — улыбнулась Наташа. — Ты умеешь удивлять.

— Держи. — Парень протянул ей один из бокалов. — Попробуй, это намного приятнее на вкус, чем та пакость, которую здешние ведьмаки делают.

Даже и не подумав усомниться, Наташа сделала небольшой глоток сладковатой жидкости. Потом еще один, потом, уже не в силах остановиться, допила остальное. И почувствовала, как в голове разом помутнело, а тело запылало жаром желания. Обнявшие Наташу руки были настоящим спасением, а последовавший за этим поцелуй — и вовсе, казалось, мечтой всей ее жизни. Сознание окончательно уплыло куда-то в неведомые дали, оставив тело жить своей жизнью в предвкушении наслаждения…

Внезапно прикосновения пропали. Отметив, что столь желанный кавалер с грохотом отлетает в дальний конец аудитории, Наташа разочарованно застонала. Но почти тотчас ее схватили другие руки, горячие, сильные, так что стон сразу же перерос в довольное мурчание.

Правда, тот, кто держал девушку теперь, радости ее не разделял.

Обнаружив свою практически собственность в столь интимной обстановке, темный магистр впал почти в неуправляемое бешенство.

— Н-наталья! — прорычал Анхайлиг, готовясь если и не убить девчонку прямо сейчас, то уж выдать ей наказаний по максимуму.

— Да-а, — протяжно прозвучало в ответ.

От низкого, полного желания грудного голоса у некроманта аж дыхание перехватило, а все мысли о карах и наказаниях мгновенно приобрели совсем другую окраску. Резко выдохнув, Анхайлиг обхватил лицо Наташи ладонями и осторожно приподнял. На него уставились потемневшие изумрудные глаза с расширенными зрачками. Разума в них не наблюдалось, только жаркое, всепоглощающее желание. Кончиком языка девушка облизала пересохшие полураскрытые губы и требовательно простонала:

— Поцелуй меня-а!

На миг самообладание Анхайлигу отказало. Под напором охватившего его острого желания мужчина коснулся мягких податливых губ. И только потом, сообразив, что делает, резко отстранился. Некромант закрыл глаза и глубоко вздохнул, восстанавливая контроль над собственным разом взбунтовавшимся телом. Впервые в жизни он понимал, почему Виттор предпочел постареть. «Хвала Гренту, до вечера еще далеко!» — подумал Анхайлиг. Потом громко, с чувством выругался и, подхватив Наташу на руки, открыл темный портал.


Влас шел по полупустому коридору Академии, торопясь в свою лабораторию. Необходимо было сделать учет хранящихся ингредиентов и зелий, кое-что сварить и еще дела по мелочи. В общем, несмотря на то что пар у магистра сегодня не было, работы оказалось навалом.

Подходя к лаборатории, Влас увидел спешащую навстречу Литицию, которая явно была чем-то обеспокоена. Завидев его, ведьма ускорила шаг и нервно спросила, забыв даже поздороваться:

— Ты вчера был в нашем общем хранилище? Брал что-нибудь?

Влас удивленно оглядел взъерошенную Литицию, ждущую ответа с какой-то надеждой в глазах, и иронично произнес:

— И вам доброго дня, Литиция. Что именно я должен был взять?

— Сейчас не до формальностей, Влас. Так, значит, ты там не был и ничего не брал? — Литиция мрачнела с каждой секундой.

— Нет. — Влас нахмурился, не понимая, что могло так вывести из равновесия ту, что спокойно давала нерадивым адептам выпить приготовленный ими яд. — Что произошло?

— Из лаборатории пропали весьма специфические и редкие ингредиенты, Влас, и если ты их не брал, как и я, то они похищены! — Ведьма нервно поежилась. — Я обнаружила пропажу только сейчас, зайдя за несколькими травами, но, судя по всему, похищены они были еще вчера.

Услышав перечень пропавшего, Влас растерянно выдохнул:

— Да из этого можно приготовить все что угодно! Демон, если это кто-то из адептов, я им самолично руки пообрываю!

— Сейчас у меня лекции у второго курса, — сказала Литиция. — Поговори с Грабовским и Анхайлигом, надо поставить их в известность. И начинайте поиски немедленно.

Согласно кивнув, Влас поспешил к магистру Грабовскому. Ему повезло — глава ведьмаческого факультета обнаружился в коридоре неподалеку от лаборатории.

— О, Влас! — радостно поприветствовал Грабовский. — Где ты ходишь? Я тут как раз тебя ищу…

— У нас проблемы, — перебил тот, заходя в кабинет и приглашая магистра последовать за собой.

— Что такое? — встревожился Грабовский, мгновенно оценив слишком серьезный вид ведьмака.

Влас открыл было рот, собираясь рассказать о пропавших ингредиентах, как вдруг посреди лаборатории скрутилась спираль темного портала, из которого вышел разъяренный Анхайлиг с красноволосой адепткой на руках.

Оба ведьмака с изумлением уставились на некроманта.

— Влас, — Анхайлиг, стараясь не смотреть на свою ношу, сгрузил полубесчувственную девушку на ближайший стул, — нужен антидот.

Магистр быстро подошел к Наташе, склонился на мгновение, но тотчас выпрямился и хмыкнул:

— «Иссушение»?

— Да.

— Так вот куда спертые ингредиенты ушли, — обрадовался Влас, чувствуя, как от облегчения с души будто камень свалился. — А Литиция уж панику подняла… Слушай, если это «иссушение», самый простой способ помочь — просто с ней переспать. Условия приворотов такого уровня лучше выполнить буквально. Тогда и последствий никаких, и всем хорошо.

— В кур-рсе, — рыкнул Анхайлиг.

— Так в чем проблема? — Грабовский заржал. — Я даже готов взять на себя помощь сей прекрасной… — Встретившись с бешеным взглядом некроманта, ведьмак побелел и судорожно сглотнул: — Понял, твоя девочка, Анх, без вопросов.

Со стула, словно в ответ, раздался протяжный стон, от которого все трое невольно вздрогнули. «Иссушение» было одним из сильнейших вызывающих влечение зелий. Причем оно оказывало эффект не только на выпившую его женщину, но и на мужчин, слышавших ее голос. Что магистры и имели «счастье» ощутить в полной мере.

— Зелье, Влас! — прошипел некромант сквозь зубы.

— Да делаю уже, — нервно откликнулся тот, быстро перебирая склянки. — Кто ей его дал-то?

— Только что отчисленный! — Анхайлиг скрипнул зубами.

— Даже так? Не слишком круто? — посомневался Грабовский.

Со стула раздался новый стон. Глава ведьмаческого факультета выругался и, тотчас поменяв мнение на резко противоположное, сипло уточнил:

— Без возможности восстановления, надеюсь?

— Р-разумеется!

— Готово, держи. — Влас отдал Анхайлигу бокал и отошел к окну, избегая даже краем глаза смотреть на слишком притягательную сейчас «жертву». — Хотя, как по мне, лучше бы ты с ней просто переспал.

Грабовский согласно кивнул, одновременно следуя его примеру.

Когда Анхайлиг приподнял голову Наташи и вновь столкнулся с полными желания глазами, то едва не согласился с мнением ведьмаков. Однако сдержался. Не сейчас.

Он и без воздействия зелья хотел эту странную красноволосую девчонку. И вопреки ожиданиям, со временем желание не исчезало, а совсем наоборот. Наташа относилась к нему совершенно не так, как остальные. Видела в нем в первую очередь мужчину, не мага. О магии она вообще частенько забывала, и это притягивало. Сильно. Вот только именно поэтому простого обладания девушкой ему будет мало. В конце концов, ее и раньше можно было заставить, но… нет. Наташа нужна ему вся. Не только телом, но и мыслями, душой. Она должна согласиться сама.

Вновь скрипнув зубами, некромант протянул зелье Наташе и потребовал:

— Выпей.

— А ты меня поцелуешь? — протянула та.

Ответом красноволосой послужил слаженный мат трех магистров.

— Потом! — раздался отрывистый рык. — Если з-захочешь!

— Да что вы там тянете? — прошипел, оборачиваясь, Грабовский.

Девушка блаженно улыбнулась ведьмаку и медленно взяла из рук некроманта предложенный бокал. Потом, не отрывая от Грабовского томного взгляда, задумчиво провела язычком по его краю и полюбопытствовала:

— Хочеш-шь?

— С-с-стерва! — почти простонал Грабовский. — Анх, и где ты ее такую достал?!

Анхайлиг же, уставившись на Наташу с гремучей смесью злости и восхищения, хрипло потребовал:

— Пей давай уже!

— Как пожелаешь, мой темный гер-рцог, — промурлыкала красноволосая и наконец сделала глоток.

Спустя мгновение глаза девушки закрылись, а хрупкая фигурка обмякла на стуле. Аура влечения, окружающая ее, погасла.

— Наконец-то, — сквозь зубы, облегченно выдохнул Грабовский.

— Да уж, — хмыкнул, оборачиваясь, Влас. — Какой-то в этот раз сильный резонанс был, даже через ментальный щит и то цепляло. Обычно оно слабее действует. За ней бы последить еще…

— Сомневаешься в своем антидоте? — помрачнев, уточнил Анхайлиг.

— Нет, он поможет без вопросов, — отмахнулся ведьмак. — Но, вполне вероятно, не так быстро, как другим. Или остаточные всплески могут проявиться, мало ли. Сам видишь, как нас приложило, так что лучше перестраховаться, а то разбирайся потом с толпой возбужденных адептов…

— Понятно, — некромант со вздохом поднял бесчувственную Наташу на руки. — Значит, закрою ее где-нибудь.

— До утра, — посоветовал Влас. — Чтобы с гарантией.

— Угу, — буркнул Анхайлиг и исчез в темном портале.


После обеда Лана вновь встретилась с Арисой. Новоявленная ведьмачка задумчиво стояла у входа в аудиторию и изучала расписание, так что утянуть ее за свой стол вновь у Ланы проблем не вызвало.

— Слушай, а как Грабовский преподает? — обеспокоенно поинтересовалась Ариса. — Мучить адептов любит?

— Нет. — Лана расслабленно махнула рукой. — У него своеобразный метод демонстрации практических материалов. Так, скажем, на особо одаренных адептках. — Девушка хмыкнула, руками показав, в каком месте должна присутствовать пресловутая «одаренность».

Неожиданно хлопнувшая дверь заставила адепток вздрогнуть и обернуться в сторону входа. Грабовский стремительно прошел в центр аудитории и выглядел он весьма раздраженным.

— Сегодня мы совместим приятное с полезным! — рыкнул, не здороваясь, магистр. — То есть начнем практику! А я в процессе поведаю все необходимое, чтобы вы могли создать артефакт «полог тишины». Итак, демонстрацию своих способностей сегодня проведет…

Грабовский окинул аудиторию горящим взглядом. Грудастая Элира тут же выставила напоказ все свои таланты и призывно улыбнулась. Вот только столь невинное желание девушки продемонстрировать в очередной раз свои способности заставило магистра скривиться еще сильнее.

Так и не остановившись ни на ком конкретном, магистр «пошел по головам», начиная с первых парт. За каждую неудачу или оплошность адепты получали грозное рычание и дополнительное домашнее задание. Лана сидела тихо и старалась стать как можно более незаметной. Их с Арисой парта находилась в самом дальнем углу аудитории, и очередь на наказание до девушек вполне могла не дойти.

В конце занятия первый курс ведьмаков разделился на две практически равные половины: первая часть состояла из понурых злых адептов с дополнительными заданиями, вторая включала людей довольных, избежавших кары, но усиленно сочувствующих коллегам.

— М-да, весело у вас, — протянула Ариса, выходя из аудитории.

— Это в первый раз такое, — честно ответила Лана. — Видимо, Грабовского кто-то сильно разозлил. Раньше он намного спокойнее был. Но ничего, главное, его гнев нас сегодня не коснулся, так что пошли ужинать. По дороге, может, Наташу встретим.

— Наташу? — переспросила Ариса, чуть нахмурясь.

— Ну да, — подтвердила Лана. — Это соседка моя по комнате. Ты должна ее знать, вы ведь на некромантов вместе учились.

— Да, я знаю. — Девушка кивнула. — Но она странная, если честно. Ни с кем не общается, словно избегает. И ходят слухи, что у Наташи… гм… роман с Анхайлигом. Все наши ее заносчивой снобкой считают.

— Нет, ты что! — Лана изумленно замотала головой. — Наташа добрая, отзывчивая девушка. Странная немного, это да, но в Академии людей со странностями полно. И заносчивой ее точно не назовешь. Когда пообщаетесь получше, ты сама увидишь.

— Возможно, — не стала спорить Ариса и улыбнулась.

В столовой время за разговором пролетело незаметно. Правда, Наташа на ужине так и не появилась, но такое периодически случалось, когда она задерживалась в библиотеке. Так что Лана на этот счет не переживала.

Зато когда пришло время расходиться по комнатам, полуэльфийка вспомнила, что учеба — это не только лекции и практика, но еще и домашнее задание, зубрежка и самостоятельное изучение особо скучных глав в учебниках. Посему вместо отдыха и разработки плана по завоеванию Алеорна девушке пришлось садиться за книги.


Когда Наташа очнулась, то сначала даже не поняла, где находится. Комната была явно чужой, в воздухе витал легкий запах лаванды. В теле ощущалась какая-то противная слабость, во рту пересохло. Последнее, что помнила девушка, — предложенный элементалистом напиток, а потом… Что было потом? Провал.

Но на кровати она лежала в одежде, так что оставалась надежда на лучшее. Обнаружив на прикроватной тумбочке графин с водой, Наташа утолила жажду и вдруг услышала тихий скрип открываемой двери. Быстро обернувшись, девушка узрела входящего в комнату Анхайлига. Вот только вид некроманта вверг Натащу в легкий транс: из одежды на нем были только брюки, а по рельефным мышцам груди и рук мужчины лениво соскальзывали капельки влаги.

«Только что из душа», — поняла Наташа, не в силах оторвать от Анхайлига восхищенного взгляда.

— Уже пришла в себя? Славно, — заметив, что девушка очнулась, произнес некромант и подошел ближе. — Как самочувствие? — спросил он, одновременно ощупывая Наташин лоб.

Руки Анхайлига были прохладными, словно он длительное время стоял под холодной водой.

— Ничего вроде, — хрипловато произнесла Наташа и, удивившись своему голосу, кашлянула, с изумлением отмечая, как одновременно с ее словами дернулся Анхайлиг. — Только я…

— Молчи, — со свистом втянув воздух, резко оборвал он девушку. Магистр с ненавистью глянул в сторону ванной комнаты, а потом, уже спокойнее предложил: — Давай-ка пока отвечай кивками: да или нет. Хорошо?

Наташа неуверенно кивнула. Что происходит, она не понимала совершенно.

— Сейчас соображаешь нормально? Память в порядке?

Наташа кивнула снова.

— Что случилось после того, как зелье выпила, помнишь? — спросил Анхайлиг.

Девушка отрицательно мотнула головой и попыталась изобразить на лице недоуменную заинтересованность.

— Поверь, лучше тебе и не вспоминать, — правильно определив, чего хочет девушка, сообщил Анхайлиг и скривился.

Наташа с подозрением прищурилась, а потом беспомощно коснулась пальцами своих губ, мол, объясни хоть, почему молчать должна! Некромант уселся подле нее на краешек кровати и сообщил:

— Твой приятель напоил тебя «иссушением».

Мгновение Наташа непонимающе смотрела на Анхайлига, а потом, вспомнив все, что она читала об этом зелье в книге, яростно возопила:

— Что-о-о?! Да я ж его!

— Молчать, я сказал! — рявкнул Анхайлиг и, схватив девушку в охапку, попросту зажал ей рот.

Запоздало сообразив, что на самом деле произошло с ее голосом, Наташа испуганно стихла и опасливо уставилась на некроманта. Почерневшие глаза мужчины рассматривали ее с выражением голодного хищника. Удерживающие девушку сильные руки теперь пылали жаром. Прижатая к Анхайлигу, Наташа боялась даже вздохнуть, чтобы не спровоцировать его на… что-нибудь. Только сердце девушки билось часто-часто от страха и одновременно от осознания того, насколько близки они сейчас.

Наконец прерывая это молчаливое разглядывание, Анхайлиг глубоко вздохнул и отстранился, отпуская Наташу.

— Значит, так, — процедил он. — До завтрашнего утра будешь находиться здесь, пока антидот полностью не подействует. Ванная — там, — некромант махнул рукой в сторону двери, из которой недавно вышел. — Ужин позже принесу. В пределах комнаты можешь делать, что хочешь, только не советую копаться в том шкафу. — Анхайлиг указал на дальний угол. — Там, кажется, артефакты валялись, и я в упор не помню, все ли опасные я убирал.

Магистр с сомнением посмотрел на собственный шкаф и взъерошил влажные волосы, видимо пытаясь вспомнить, что же там лежит. Потом досадливо фыркнул и поднялся.

— Отдыхай, в общем, — сказал он. — А у меня полно дел.

Сказав это, Анхайлиг быстро накинул тонкую безрукавку, балахон и вышел из комнаты.

Оставшись одна, Наташа некоторое время обдумывала все произошедшее и не могла поверить в то, что ей подстроили такую гадость. Какое же счастье, что Анхайлиг ее вовремя нашел! Бывают ведь случайности! Или не случайности? Хотя… нет.

Наташа мотнула головой, отбрасывая странные мысли о возможной слежке. Этак совсем параноиком можно стать, если всерьез допустить предположение о том, что магистр постоянно за ней наблюдает.

Мысли девушки плавно перетекли на Анхайлига, и, вспомнив его недавний вид, Наташа почувствовала, как вспыхнули щеки. Какой же он все-таки… Девушка вновь замотала головой и даже губу прикусила, чтобы выбросить из головы пробивающиеся неприличные фантазии.

Потом нехотя вернулась в реальность и огляделась. Хотя Наташа знала, что у Анхайлига, как и у многих магистров, в Леории есть дом, видимо, некромант нечасто там появлялся. Из-за занятости он предпочитал ночевать в Академии. Комната некроманта, пусть и более просторная, чем большая часть виденных девушкой, не пустовала. Здесь так же, как и в его кабинете, было множество книг и бумаг.

С любопытством подойдя к столу, Наташа увидела стопки математических выкладок, финансовые отчеты и даже чью-то работу по прикладной некрономике. Судя по тому, в скольких местах был перечеркнут замеченный ею лист, автору грозила явная пересдача.

Близился вечер, делать было абсолютно нечего. «Душ, что ли, принять? — решила Наташа. — С общественными душевыми сегодня не повезло, а тут такая возможность…»

Недолго думая девушка забралась в ванную и устроила себе почти часовую водную релаксацию. А выйдя, обнаружила на тумбочке ужин.

«Мило, — с неожиданным весельем подумала Наташа. — Мало кто может похвастаться тем, что ему приносил ужин лично Анхайлиг».

Хихикнув, девушка поела и стала думать, чем бы еще себя занять. Хотелось хотя бы почитать перед сном, но беглый осмотр находившихся в комнате книг выявил одни справочники. Да и странно было бы найти здесь что-либо другое. Уж за столько времени Анхайлиг все наизусть знал.

Выбрав наконец энциклопедию по темному символизму, Наташа подошла к кровати и задумалась. Спать в одежде не хотелось — неудобно, да и душно. Но и раздетой в чужой кровати оставаться было как-то не по себе. Мало ли какие тут порядки? Вдруг это по здешнему этикету будет выглядеть как непристойное предложение?

Идея пришла в голову девушки сама собой. Быстро подойдя к шкафу с одеждой, Наташа выудила одну из черных шелковистых рубашек некроманта.

«Вряд ли Анхайлигу будет жалко, — решила она. — Какое дело! Если что, утром даже постираю».

И, быстро сбросив платье, переоделась. Тонкая гладкая ткань рубашки приятно коснулась обнаженной кожи. Правда, миниатюрная девушка практически утонула в ней, но это были мелочи. Главное, хоть какая-то, а одежда!

Довольная Наташа растянулась на кровати и взялась за книжку. Занудное и малопонятное чтиво быстро погрузило девушку в дремоту, и та сама не заметила, как заснула.


Лана оторвалась от книжек, лишь когда на улице наступила непроглядная темнота. Было безмерно скучно. Забегавшая полчаса назад Инара радостно сообщила, что Арон предложил ей вместе встретить рассвет и потому ее не будет всю ночь. А Наташа так и вовсе не появлялась. «Кстати, уже и впрямь поздно, а ее почему-то до сих пор нет», — вдруг поняла Лана и забеспокоилась. Насколько она знала, планов у подруги никаких не было. Поэтому, поворочавшись на кровати, девушка все-таки встала и, выглянув за дверь, тихо позвала:

— Алеорн.

Эльф проявился сразу и вопросительно поднял бровь. Сообщив ему о причине своего беспокойства, Лана жалобно попросила:

— Может, попробуешь узнать, что с Наташей? Понимаю, это не входит в твой контракт, но вроде она тоже важна архимагу, и я волнуюсь. Пожалуйста!

Алеорн задумчиво прищурился. Конечно, отказать было проще, однако доля истины в словах Ланатиэль была. Ее красноволосая соседка по комнате и впрямь не являлась обычной девушкой. К тому же проверка — дело быстрое, да и несложное. Поэтому Алеорн улыбнулся и, шепнув кудрявой на ухо: «Должна будешь», — исчез.

Впрочем, ждать смущенной Лане долго не пришлось. Уже через несколько минут ухмыляющийся темный эльф проявился в комнате.

— С твоей подругой все в порядке, — сообщил Алеорн. — Но сегодня она не вернется.


Архимаг Виттор, хмурясь, вошел в комнату с даль-зеркалом. Ему было необходимо связаться с родственниками полуэльфийки и узнать, не появилась ли хоть какая-то определенность. Все-таки непрекращающиеся нападения в конечном счете могли привести к тому, что кто-нибудь из адептов случайно пострадает.

Активированный артефакт практически сразу отразил уже знакомую женщину в плаще.

— Виттор? Опять что-то случилось? — вместо приветствия произнесла она.

— Очередное нападение и пять трупов, — ответил архимаг. — И на этот раз точно не случайность.

— Допросить не удалось, полагаю? — поморщилась собеседница.

— У наемников прекрасная защита от воззвания. — Архимаг развел руками. — А вам что-нибудь удалось выяснить?

Женщина немного помолчала, а потом неопределенно повела плечами и нехотя сказала:

— Практически ничего. Только то, что убийц присылают из Карминии. Но, сами понимаете, это и без расследования можно было предположить, раз столь серьезные покушения начались сразу после объявления помолвки. Слишком многие не хотят этого брака.

— Понимаю. В таком случае держите меня в курсе происходящего, — вздохнул Виттор.

Собеседница кивнула, и зеркало погасло.

Что ж, значит, архимагу оставалось только ждать. Ждать, когда темноэльфийский дом найдет заказчиков. В том, что они это сделают, сомнений у Виттора не было. По эльфийским законам Лана признавалась несовершеннолетней, а потому, если ее дом не предотвратит угрозу, позора им не избежать.

Виттор тяжело вздохнул. Эх, если бы он мог подвесить «кровь карателя» на Ланатиэль, было бы намного проще!


Было уже довольно поздно, когда Анхайлиг нашел время вновь проверить свою подопечную. Открыв дверь, он увидел, что девушка спит, и застыл. Нет, сам по себе этот факт некроманта не удивил — ночь все-таки. А вот то, как спала Наташа…

Невероятно, но девушка надела его рубашку! И как додумалась-то? Нормальной женщине подобное бы и в голову не пришло! Даже полный неуч знал, что одежду мужчины девушка может надеть, лишь если они близки либо они являются родственниками. Ну, или в каком-то крайнем случае, например, если собственная одежда девушки сильно пострадала. Куда приличней было бы, если бы Наташа спала раздетой! А тут…

Шелковистая ткань струилась по миниатюрной фигурке до середины бедра, соскользнув с одного плеча.

«И ведь она чувствует себя комфортно и спокойно, — с изумлением отметил Анхайлиг. — Так, словно для нее подобное поведение абсолютно нормально!»

В мысленном списке странностей Наташи, составленном некромантом еще в первый день их знакомства, добавился очередной пункт.

«Но, — признался себе он, — как это выглядит, мне определенно нравится».

Анхайлиг вдруг понял, что уже несколько минут стоит на пороге собственной комнаты и просто смотрит на спящую девушку. Изумленно ругнувшись сам на себя, некромант тихо подошел к кровати. Огненные волосы Наташи разметались по подушкам, рядом лежала открытая на седьмой странице энциклопедия темного символизма. Положив книгу на тумбочку, мужчина осторожно приподнял Наташу и, отбросив покрывало, уложил ее под одеяло. Девушка что-то недовольно пробормотала.

— Тсс, все хорошо, — прошептал Анхайлиг и успокаивающе провел пальцами по ее щеке. — Спи, девочка. Спи.

По лицу Наташи скользнула улыбка, отчего в мужчине вновь стало пробуждаться желание.

«Она доступна, она совсем рядом, — шептала, откликаясь на его эмоции Тьма. — Просто возьми то, что хочешь…»

Поддавшись этому шепоту, Анхайлиг склонился над девушкой и легко коснулся губами ее лба. Потом скользнул к виску, уголку рта…

В ответ на это Наташа тихонько вздохнула. Поймав вздох губами, некромант мягко продолжил поцелуй. Нежно, но настойчиво, лаская и проникая языком глубже, добиваясь от девушки пока еще неосознанного ответа. Однако едва ощутив, что его поведение потеряло нежность, а поцелуи стали требовательными и жадными, Анхайлиг все же отстранился. Довольно. Еще не время. Сначала в этой милой красноволосой головке должно прочно поселиться осознание того, что она принадлежит ему. Вся.

Резко выдохнув, Анхайлиг встал и направился в душ, под ледяную воду.

Проснуться Наташе он так и не позволил.

ГЛАВА 12

За окном еще было темно, когда Лана проснулась. На лице девушки играла мечтательная улыбка. Всю ночь ей снился Алеорн, его поцелуи и эта странная угроза, что она ему будет должна. Бурная фантазия ночью предлагала девушке не самые целомудренные варианты выплаты долга, а от воспоминаний тело приятно млело.

«Рано проснулась, можно еще поваляться и помечтать!» — потянувшись, решила Лана и довольно прищурилась.

Внезапно дверь открылась, пропуская счастливо улыбающуюся Инару. Полуэльфийка от ее вида неприятно поморщилась.

— Лана, а ты что еще в постели? Без меня и разбудить некому? — весело проговорила некромантка и запела свою утреннюю «подъемную» песню.

Полуэльфийка обреченно застонала:

— Сгинь, обломщица…

Инару как минимум хотелось больно ударить, максимум загрызть. Но здравый смысл подсказывал, что воительница в составлении расписания Академии не виновата. Поэтому, тяжело вздохнув, Лана смирилась с реальностью и поспешила одеться.

Как и сказал Алеорн, ночью Наташа не вернулась. Это настораживало, но не доверять словам Алеорна повода не было. «Ладно, у нас сейчас яды. Там и встретимся», — постаралась поймать позитивную волну мыслей Лана.

— Ну, готова? — хитро улыбнулась Инара.

Лана лишь кивнула и поспешила на выход. По дороге к аудитории некромантка несколько раз задавала наводящие вопросы о Наташе, но полуэльфийка лишь вздыхала, странно улыбалась своим мыслям и отговаривалась фразой: «Я точно знаю, с ней все хорошо».

Однако к началу лекции Наташа так и не появилась. Тревога в душе Ланы вспыхнула с новой силой, и потушить ее было нечем. Расспросить Алеорна подробнее, где сейчас подруга, не представлялось возможным, поэтому пришлось переживать молча и в гордом одиночестве.

Когда пришло время практики, магистр Литиция привычно попросила всех разбиться на группы по три человека. Выросший рядом как из-под земли Кондрат громко, с волнением заговорил, обращаясь к преподавателю:

— Магистр Литиция, а у нас нашей третьей не хватает! Наташи!

Литиция бросила косой взгляд на ведьмака и сухо ответила:

— И не будет, обходитесь сегодня вдвоем.

Парень тут же переменился в лице, теперь на нем выражалась неприкрытая тревога. Лана тоже прислушалась: вдруг магистр знает, куда пропала Наташа?

— А с ней что-то случилось? — продолжал допытываться Кондрат.

— Пожалуй, определенно случилось, — неожиданно развеселилась Литиция.

Потерявшая одного члена команда моментально насторожилась. «В какую же историю ты вляпалась, подруга?» — размышляла Лана, а Кондрат, лишенный какой-либо информации, предположил самое худшее и нервно спросил:

— Что произошло? Наташа в лазарете? Ее проведать можно?

Литиция мечтательно ухмыльнулась:

— Да-а, я бы на это посмотрела… — а потом, будто опомнившись, добавила: — Нет, в лазарете ее точно нет. И вообще, занимайтесь заданием, молодой человек.

На этом разговор был окончен, и Лана с Кондратом приступили к выполнению задания. Ситуация с Наташей становилась еще более интересной. Но, судя по всему, никто, кроме самой временно пропавшей, происходящее не разъяснит.


Наташа проснулась в самом хорошем настроении и довольно потянулась. Наконец-то она чувствовала себя полностью отдохнувшей и выспавшейся! Теплые солнечные лучики приятно скользили по лицу… стоп. Солнце?!

Мгновенный всплеск адреналина напрочь разрушил хорошее настроение. Девушка подскочила, понимая, что проспала все на свете, и дико опаздывает на занятия. Потом пришло осознание, что она еще и не у себя в комнате, а уж под конец навалились и воспоминания. Тяжело дыша и не зная, за что хвататься, Наташа беспомощно заозиралась по сторонам.

— Успокойся, — донесся до нее ворчливый голос. — На первую половину дня я тебе освобождение от занятий уже оформил. Хотя спишь ты и впрямь слишком долго.

Резко обернувшись, Наташа увидела сидящего за столом Анхайлига. Некромант что-то писал, даже не глядя на девушку. Впрочем, сейчас ее это только радовало.

— Сп-пасибо, — запинаясь, выдавила Наташа, бочком отступая к собственной одежде и с радостью отмечая, что ее голос наконец стал нормальным. — А… можно мне…

— Да, — даже не дослушав, кивнул Анхайлиг, и девушка, схватив вещи, мгновенно исчезла за дверями ванной комнаты.

Щеки ее горели от смущения. Нет, ну надо ж было вляпаться в такую ситуацию! «Найду этого паршивца, прокляну как минимум! А то и просто задушу! — одеваясь и умываясь, строила планы мести Наташа. — И дружка его, ведьмака этого, тоже! Явно без его помощи тут не обошлось!»

В общем, из ванной Наташа выходила уже в самом боевом настроении. Поднявший наконец голову Анхайлиг при виде девушки даже бровь недоуменно заломил и предположил:

— У меня что, горячая вода пропала?

— А? — Наташа недоуменно хлопнула глазами, а потом отрицательно мотнула головой. — Нет, все в порядке. Я просто… задумалась.

— Задумалась? Это полезное занятие, — похвалил Анхайлиг, вновь возвращаясь к бумагам. — Надеюсь, в дальнейшем ты будешь это делать до того, как что-то пить или есть вне столовой.

Девушка моментально понурилась и тихо прошептала:

— Я правда виновата. Простите.

— Прости, — холодно поправил некромант.

— Эм… то есть да, прости. — Наташа сглотнула, чувствуя, как вновь запылали щеки. — Я могу идти?

— Да.

Получив разрешение, девушка быстро вышла в коридор. Все, теперь нужно успокоиться и забыть случившееся как страшный сон…

Вот только Наташин дар прорицания решил совсем по-другому, в это же мгновение приоткрыв все происходившее с ней под воздействием зелья. Тихонько взвыв, девушка схватилась за голову. «Боже, как стыдно! — билось в ее голове. — Прав, прав был Анхайлиг, зачем я только это вспомнила?!»

От переполнявших чувств Наташе хотелось как минимум убить себя. «Мой темный герцог…» — вспомнив собственные слова, девушка с чувством ударилась лбом о стенку и прорычала:

— Убью этих гадов! Обоих!

«Кажется, скоро обед? Вот там им и каюк придет!» — решила Наташа и, злобно прищурившись, направилась к столовой.


Лана вышла из аудитории с непреодолимым желанием перерезать Кондрату горло. За время практики по ядам он уже порядком надоел со своими вздохами о Наташе и ее отсутствии. А еще просьбами передать некромантке, что он за нее переживает и желает встретиться.

— Лана, ты в столовую? — От раздавшегося за спиной голоса Лана непроизвольно скрипнула зубами, но все же ответила:

— Да.

— Отлично! Я с тобой, — решительно сообщил Кондрат. — Вдвоем веселее, да и Наталью, может, там отыщем!

Энтузиазм ведьмака заставил Лану откровенно поморщиться. Ведь она надеялась хоть теперь избавиться от навязчивого друга.

Но, с другой стороны, его гипотеза имела право на жизнь. Уж обед и любимый куриный бульон Наташа вряд ли могла пропустить. Если так, то просить Алеорна снова отыскать девушку не придется. В общем, все складывалось благоприятно, кроме одного: Кондрат прицепился к Лане как банный лист. Вот вроде не мешает, но отчего-то раздражает. То ли излишней навязчивостью, то ли завуалированными насмешками.

— Тебе стоит больше кушать, — глубокомысленно вещал парень. — А то вон еле ноги переставляешь.

Скрипнув в очередной раз зубами, Лана ускорила шаг и обогнала Кондрата. В голове билась одна-единственная мысль: необходимо избавиться от нежелательного эскорта как можно скорее. Ибо еще чуть-чуть, и дружбе наступит конец! Молодому человеку пришлось догонять полуэльфийку чуть ли не бегом.

— Ладно, не обижайся! — хохотнул Кондрат и вдруг радостно воскликнул: — О, Наташа! Привет!

Лана быстро подняла глаза и вздрогнула. По коридору в направлении столовой действительно летела ее подруга, вот только находилась Наташа в состоянии крайней злости. На хмуром лице девушки читалась непреклонная решимость свернуть на своем пути любые горы. Черный балахон развевался, как крылья, удачно оттеняя красный цвет волос, отчего вид у Наташи стал совсем устрашающий. Встречные адепты резво расступались перед разъяренной некроманткой. Даже Лана непроизвольно отступила на полшажка, но после сама себя одернула: «Бояться собственную подругу — это глупость! Надо узнать, что случилось». Правда перехватывать Наташу «на лету» полуэльфийка не стала, решив спокойно дождаться, когда та сама подойдет.

Получить неприятное проклятие, брошенное некроманткой в запале, желающих не находилось. Разве что…

— Наташа! — Кондрат подскочил к девушке и попытался подхватить ее за локоток, но по руке хлестко ударила Лана.

Подбежавшая полуэльфийка успела одернуть парня в последний момент. Ведьмака ей было чисто по-человечески жалко: получит проклятие, будет мучиться за не вовремя проявленную доброту и участие.

— Кондрат, а пойди займи нам места в столовой. Мы сейчас ручки сходим помыть и придем. — Лана лучезарно улыбнулась нахмурившемуся сокурснику, про себя умоляя того уйти с глаз долой.

Оценив взгляд полуэльфийки и хмурый вид Наташи, Кондрат неохотно кивнул, но посоветовал не задерживаться. Когда ведьмак скрылся в толпе, Лана развернулась к подруге и с тревогой спросила:

— Наташа, что случилось? Кто разозлил?

Некромантка поморщилась и уже набрала побольше воздуха в грудь для ответа, когда к девушкам неожиданно подошли Тарий с Найром. Наташа удивленно уставилась на старшекурсников и проглотила все, что недавно хотела сказать. Лана же приветственно улыбнулась. Конечно, ведьмаки подошли не вовремя, но обижать их своим хмурым видом не хотелось. Они же не виноваты.

— Доброго дня, красавицы, — бодро поприветствовал Тарий девушек.

Найр выглядел куда более серьезным и озабоченным, чем его друг, поэтому ограничился коротким кивком.

— Привет! Наташа, познакомься: это Тарий, а это Найр, — с гордостью представила парней Лана и, сделав паузу, продолжила знакомить товарищей: — А это Наташа, моя подруга.

На Найра Наташа внимания не обратила, зато на Тария уставилась с искренним восхищением. Даже недавняя злость у девушки ненадолго отступила. Интересных историй из жизни этого ведьмака в книге было много, и девушка их частенько перечитывала.

— Так вот какой ты… э-э… вы, — запнулась девушка, потом смутилась и поправилась: — В смысле, рада познакомиться! Я много о вас чита… э… в смысле слышала.

— И мне тоже очень приятно, — с улыбкой заверил ведьмак, пробежав по Наташе заинтересованным взглядом. — А вам, Наташа, говорили, что вы безмерно прекрасны?

— Тарий, потом будешь охмурять девушку, мы их предупредить должны, — вклинился в разговор Найр. — Лана, в столовую не ходите. Там кто-то из светлых пакость по наши души приготовил.

Полуэльфийка удивленно раскрыла рот, чтобы вызнать у ведьмаков все подробности, но внезапно Тарий громко возвестил:

— Нет, вы только представьте, до чего элементалисты додумались! Из наших кладовок ингредиенты воруют! Правильно, что отчислили негодяя, другим теперь неповадно будет.

— Да и ведьмака-помощника тоже выперли, нечего было выше головы прыгать, — столь же громко поддержал друга Найр и подмигнул озадаченным от резкой смены разговора девушкам.

Мимо их компании проходила группа светлых адептов и как-то не очень добро косилась на темную четверку. Девушки быстро смекнули, что громкая часть разговора предназначалась по большей части именно белым балахонам.

— Отчислили уже, значит, — раздосадованно протянула Наташа. — Жа-аль.

— Да, — подтвердил Тарий и уже добавил: — Про столовую поняли?

Лана тяжело вздохнула:

— Эх, опять диета…

Конечно, местная стряпня не вдохновляла, но оставаться голодной у девушки никакого желания не было. Уловив подобный своему выдох от подруги, Лана резонно предположила, что та с ней полностью согласна. В кудрявой голове витали способы добычи еды, минуя опасную зону, но тут неожиданно вклинился Найр.

— Можно диету скрасить, — улыбнулся голубоглазый и протянул полуэльфийке небольшой сверток и бутылку. На вопросительный взгляд парень пояснил:

— Травяной отвар с конфетами.

Девушки поблагодарили ведьмаков, и те, быстро попрощавшись, отправились отлавливать других знакомых.

— Бедный Кондрат, — горестно вздохнула Лана.

Однокурсника было жалко, но спасать поздно, ибо до столовой тот наверняка уже добрался. Оставалось только надеяться, что его кто-нибудь предупредит. Успокоив себя этой мыслью, Лана, хитро прищурившись, предложила:

— Ну что, может, тогда, урожай у элементалистов проверим на спелость?

— Можно. — Наташа вздохнула и не совсем понятно пробурчала: — Раз этих гадов уже не найти…

Лана неопределенно хмыкнула про себя: «Хм… что с ней происходит? То злится на всех, то удивленно на Тария таращится, будто привидение предка узрела, а то бурчит непонятно. Ладно, пустое это, а кое-что другое пора уже заполнить!» — Желудок сжался в последних голодных коликах, и Лана, ухватив Наташу за руку, поспешила к намеченной цели.

Когда девушки подошли к нужным зарослям, пришло время удивляться Лане. Наташа откуда-то прекрасно знала, где расположен проход, и даже то, что там есть цеплючий кустарник: перед тем как пролезать, девушка скрутила волосы, чтобы не запутались.

Проскользнув в оранжерею, Лана осмотрела плантацию и удовлетворенно отметила, что сегодня яблоки висят в «зоне доступа», а значит, лезть на дерево не придется. Собирая фрукты, полуэльфийка вернулась к отложенному недавно разговору:

— Ну, так что с тобой вчера случилось такого, что ты не вернулась в комнату и сегодня полдня пропустила? — В голосе Ланы проскальзывала неподдельная озабоченность судьбой подруги.

Наташа поморщилась, замялась, но после уговоров все же рассказала, что произошло. При этом под конец повествования лицо у девушки цветом напоминало собственные волосы.

А вот на лице Ланы легко читалось негодование. За подругу было безмерно обидно. Ну как так можно поступить с девушкой?! Мало ли, если бы они что-то напутали в зелье и сделали не приворот, а яд?! Слава богам, ее Анхайлиг вовремя нашел!

— Так вот почему Грабовский нервный такой к нам на пару заявился. М-да, дела, — глубокомысленно проговорила Лана, только ради того, чтоб хоть что-то сказать, ибо утешать не умела.

— Нет, ты понимаешь, я их наглым образом домогалась! Грабовского! Анхайлига! Я! — нервно воскликнула Наташа, а потом в запале негодования выпалила: — Алеорн! Ничего смешного! Я пострадать могла!

Проявившийся эльф предпочел больше не сдерживаться и засмеялся в голос. Лана уже намеревалась встать на защиту подруги и даже надула губки, чтобы выразить свое фи во всех красках. Но Алеорн ее опередил и высказался первым:

— Пострадать? С таким количеством охранок и наблюдалок, которые на тебя навешаны? Это вряд ли! Вот зельевары-неудачники так точно пострадали, их без права восстановления отчислили.

— Каких еще наблюдалок? — Наташа вмиг помрачнела. — На мне что, висит еще что-то, кроме «карателя»?

— Ага. — Алеорн ухмыльнулся. — Как минимум отслеживание твоего здоровья и перемещения по Академии. Точнее не скажу, я не маг все-таки. Но подвесил их явно не Виттор, плетения темные.

— Значит, не паранойя. — Некромантка уныло вздохнула. — Следит все-таки.

— Анхайлиг? — выдвинула предположение хмурящаяся Лана.

— А кто еще? — Наташа мрачно кивнула и со злостью вгрызлась в яблоко.

— Видно, он за тебя действительно всерьез взялся, — задумчиво протянула кудрявая. — Слушай, ты уверена, что так хочешь избавиться от навязчивой заботы магистра?

А Наташа уже и сама не знала, чего хочет. Поверить в то, что Анхайлиг следит за ней не просто так, из необходимости, хотелось очень. Особенно после резанувшего воспоминания о мужчине, выходившем из душа. Но, с другой стороны, тогда получается, что Анхайлиг не дает ей и малейшей свободы. Находиться всегда под надзором, никакой личной жизни… как это напоминает ту темную комнату!

Наташа поежилась, отгоняя слишком неприятные мысли, и вздохнула.

— Ладно, посмотрим, что будет дальше, — произнесла она и направилась к выходу из оранжереи. — Пойдем, а то лекция скоро начнется.

Лана согласно кивнула и последовала за подругой.

Девушки успели как раз к началу. Сухощавый магистр-историк только-только подходил к аудитории, и зашли они практически одновременно. Но вот в самой лекционной народа почему-то оказалось на порядок меньше, чем обычно.

— Хм… мне кажется… или у нас тут заметно «посветлело»? — вполголоса обеспокоилась Лана.

Оглядев аудиторию, Наташа поняла, что подруга права. И впрямь, практически все проявленные темные отсутствовали. Лектор недовольно хмурился, адепты недоуменно переглядывались, и лишь несколько проявленных светлых буквально лучились от счастья.

— Интересно, что за пакость была в столовой? — шепотом поразмышляла Наташа.

— Ты ведь прорицательница, посмотреть не сможешь?

— Не, — девушка отрицательно мотнула головой. — Мне сосредоточиться надо, настроиться…

Она не договорила, как в аудиторию буквально ворвался темный смерч в лице Анхайлига. От утреннего безмятежного спокойствия в магистре и следа не осталось. Яростным взглядом скользнув по рядам сжавшихся перепуганных адептов, он быстро указал на запомнившихся Наташе светлых.

— Ты, ты и вы оба, встали и направились к Виттору, — прорычал Анхайлиг. — Через три минуты вас там не будет — отчислю!

Одновременно судорожно выдохнув, парни буквально вылетели в коридор.

— Я так понимаю, лекция у меня сорвана? — мрачно осведомился у некроманта историк.

— Увы, Ламарик, но похоже, что так, — подтвердил Анхайлиг. — Если только ты не перенесешь ее в сортир. Второму и третьему курсам тоже достаюсь. Бестолочи темные, и чему учились только? — проворчал некромант, теперь уже ругаясь на своих. — Не почувствовать простейший светлый благос в собственной еде, — это надо, а?

— Ничего, на толчках денек посидят — поумнеют, — хмыкнул историк и зычно произнес на весь зал: — Лекция отменяется, адепты. К следующему занятию конспект по шестнадцатой главе подготовьте.

Адепты, немного растерянные, но довольные неожиданным отдыхом, заторопились на выход. Лана и Наташа, изумленно переглянувшись от всего услышанного, тоже встали, и взгляд Анхайлига мгновенно приковался к ним. Он даже из аудитории не выходил, наблюдая, как они спускаются.

У Наташи от такого внимания начали дрожать коленки, а Лана еле поборола желание развернуться и в панике убежать. Причем наличие на пути каменной стены ее не смущало. Девушка была готова и ее проломить, лишь бы не приближаться к злому магистру-некроманту. «Ну мы же ни в чем не виноваты! Зачем так смотреть? Или нам сейчас за яблоки влетит?» — судорожно размышляла Лана, мысленно проклиная все наблюдалки, висящие на Наташе.

Однако когда девушки приблизились, Анхайлиг довольно улыбнулся и неожиданно сказал:

— Вот, Ламарик. Две здравомыслящие темные среди толпы тупых баранов трех курсов, которые осознают, что темное видение дано не просто так, а для постоянного использования.

«Здравомыслящие» девушки разом смутились и уставились в пол. Ну не признаваться же, что, если бы не предупреждение Тария, и они сидели бы на толчках рядом со своими темными собратьями?

— Не стесняйтесь похвалы, если она заслуженная, — с улыбкой произнес историк. — Идите, девушки. Конспект, кстати, можете не писать.

— Сп-пасибо, — выдавили подруги и живо шмыгнули в коридор.

— Слушай, — когда аудитория осталась на приличном расстоянии, тихо произнесла Наташа, — а как использовать это темное видение?

— Без понятия, — шепотом откликнулась Лана. — Я даже не помню, что это такое.

За спинами девушек снова в голос захохотал Алеорн.

Лана насупилась. Кудрявой было безумно обидно, и чувство своей неполноценности давило с невероятной силой. Наташа же в очередной раз поняла, насколько она оказалась не приспособлена к этому миру.

Резко развернувшись, Лана схватила подругу за руку и направилась в комнату. Полуэльфийка спешила утопить неприятные ощущения в плодотворной работе. Поскольку хватка у Ланы, пусть и амнезички, но все же тренированной темными эльфами, была весьма цепкой, Наташе ничего не оставалось, кроме как следовать за ней.

В считаные минуты добравшись до «дома», Лана развела бурную деятельность: разложила учебники, тетрадки и ручки. Наташа, глядя на энтузиазм соседки, которая редко проявляла такое рвение в учебе, улыбнулась и поспешила к ней присоединиться.

Девушки на удивление быстро расправились с домашними заданиями и дружно заскучали, думая, чем бы себя еще занять. Все их немногочисленные друзья, как ни печально, составляли компанию толчкам, так что делать было абсолютно нечего.

— Наташ, а кстати, почему ты не умеешь бытовой магией пользоваться? — от скуки полюбопытствовала Лана. — Ты же вроде не амнезичка, как я?

Некромантка нервно поджала губы и задумчиво посмотрела на полуэльфийку. Рассказывать о собственных злоключениях не хотелось, к тому же Наташа была уверена — ее до сих пор ищут. Однако ожидать неприятностей со стороны Ланы было попросту глупо, тем более если учесть, что Наташа о соседке знала куда больше, чем кто-либо другой. Полуэльфийка лишь хотела познакомиться поближе, и только. Поэтому Наташа вздохнула и, тщательно подбирая слова, призналась:

— Ты права, с памятью у меня все в порядке… практически. Просто меня не учили этим банальным для всех вещам. Большую часть жизни меня удерживали в плену.

— Что?! — Лана вытаращилась на красноволосую некромантку. — В плену?! Кто? Почему?!

— Кто — не знаю. — Наташа невольно поежилась. — А причина проста: дар прорицания. Мне удалось сбежать лишь недавно, и благодаря архимагу Виттору теперь скрываюсь тут, под его защитой. В общем… надеюсь, ты понимаешь, что никому говорить об этом не стоит.

— Безусловно! — быстро согласилась полуэльфийка.

После столь честного ответа подруги Лана почувствовала себя неловко. В свете Наташиной истории ее амнезия казалась не столь ужасной.

— Да, кажется, мы в одной лодке, — мрачно выдохнула полуэльфийка. — Тебя похищали, меня пытаются убить. Знаешь, надо нам как-то решать, что делать с пробелами в знаниях. Хотя бы чтобы не выделяться и не привлекать к себе лишнего внимания.

— Да, это нам необходимо, — согласилась Наташа. — Но решение тут только одно: попросить кого-то, чтобы нас научили.

— Я только «за», — сразу согласилась Лана. — Но кто может нас научить? Сокурсники вон заняты… важным делом… не к Анхайлигу же иди?

— Нет, конечно. — Некромантка тут же замотала головой. — Стыдно ведь!

— И к кому тогда? — Лана мысленно перебрала всех известных ей темных и вдруг хмыкнула: — Тарий!

— Думаешь, согласится? — недоверчиво приподняла бровь Наташа.

— А чего нам терять? — Полуэльфийка уже подскочила с кровати. — Пошли и узнаем!

Наташа согласно кивнула и поспешила за подругой к двери.

Покинув комнату, девушки без промедления отправились на ведьмаческий факультет. Лана знала, где живет ведьмак, но им посчастливилось встретиться еще в коридоре. Парень приветственно махнул рукой. Рядом с ним уже привычно находился Найр, который улыбнулся, видя приближающихся первокурсниц.

— Мы пришли сказать спасибо! — начала первой Лана.

— Да не вопрос! Я же говорил, что в беде не брошу, — усмехнулся Тарий.

— Но у нас есть еще просьба. — Лана слегка смутилась и бросила взгляд на Наташу, ища поддержки.

Тарий вопросительно приподнял бровь, и некромантка пояснила:

— У нас, как оказалось, проблемы с темной магией. Мы так неудачно стали проявленными, что совсем не научились использовать темное видение. А оно нам, сами понимаете, очень необходимо.

— Девушки, я бы научил, но у меня тут дела неотложные. — Тарий озадаченно потер переносицу, а потом воскликнул: — О! Придумал! Найр вам с радостью поможет!

Две пары зеленых глаз уставились на предложенного в учителя ведьмака.

— Я? — нервно вопросил парень, видя, как его оценивающе осматривают подружки, будто отбивную на рынке выбирают.

— Да-да, ты же сам хотел стать в будущем магистром и преподавателем. Вот тебе и возможность проявить себя! — хохотнул Тарий и, быстро махнув рукой на прощанье, скрылся из виду.

— Однако… гм… — Найр немного нервно улыбнулся. — Ну ладно. И как вы, кстати, умудрились таких простых вещей не знать?

Девушки переглянулись и синхронно пожали плечами.

— Как-то так жизнь сложилась, — протянула Наташа.

— А у меня амнезия, — спокойно поведала Лана. — Давайте уже учиться!

Парень вздохнул и велел следовать за ним. Спустя пару мгновений две взбудораженные предстоящим обучением девушки и один наигранно спокойный ведьмак входили в аудиторию. Собственно, нервничал Найр не только потому, что ему предстояло обучить двух девушек бытовой магии, но и из-за близости Ланы. Да, Тарий прав, возможность пообщаться с полуэльфийкой упускать нельзя. Конфеты это хорошо, но пора уже переходить к новой стадии!

— Итак, девушки, что вы знаете о темном зрении? — поинтересовался он.

Лана широко улыбнулась и развела руками. Кудрявую ситуация настораживала. Отчего-то вспомнился единственный урок с Анхайлигом. «Надеюсь, для обучения этому темному зрению руки резать не надо! Так что будем мило улыбаться, глядишь, и обойдется!» — подумала Лана и пару раз хлопнула ресницами.

Ведьмак напрягся, но потом сам себя одернул и перевел вопросительный взгляд на Наташу.

— Оно позволяет опознавать магию, — вспоминая вычитанное когда-то в книге определение, ответила та. — К примеру, темная аура на предмете может говорить об опасности, а сияющая означает, что наложен благос.

Найр удовлетворенно хмыкнул:

— Ну уже что-то. Хотя это лишь часть того, что вы сможете увидеть с его помощью. Да и магия бывает разной — темной может быть и защита, а светлым весьма агрессивное заклинание. Впрочем, сейчас вам важно не это. Давайте для начала просто научимся зрение активировать.

Девушки согласно кивнули, и ведьмак приступил к объяснениям. Следующие два часа прошли в бесплотных попытках Ланы и Наташи сосредоточиться и переключиться на темное видение, дабы найти среди пяти яблок отравленное. Под конец уставшие девушки смотрели на своего «учителя», как волкодавы на будущий обед. Ну а сам Найр с трудом держался, чтобы не зарычать. Полуэльфийка потихоньку закипала от собственного бессилия, а Наташа начала сомневаться в преподавательских способностях Найра. Анхайлиг-то вон за полчаса их обучил…

Правда, едва она всерьез об этом задумалась, на пороге аудитории возник и сам магистр-некромант.

— Что делаем? — цепким взглядом окинув аудиторию, бодро полюбопытствовал он.

— Бытовуху изучаем, — скрипнул зубами порядком выведенный из себя Найр.

— А-а, соболезную. — Анхайлиг удовлетворенно хмыкнул и исчез.

— Из-здевается еще, — прошипел вслед ведьмак.

— Угу, — мрачно согласилась с ним Лана и обвинительно ткнула пальцем в подругу. — Это он за Наташей следит.

— Я его не просила, — нервно огрызнулась та.

— Ладно, не ругайтесь. Все у нас получится, — выдохнул ведьмак и постарался улыбнуться. — Давайте успокоимся и попытаемся еще раз.

«И как у него терпения хватает? — удивилась про себя Наташа. — Даже светлый Лайнел и тот не выдержал, водой облил, а этот даже не рыкнет! Разве что…» Девушка бросила быстрый взгляд на подругу. А ведь Лана Найру определенно нравится!

Впрочем, мысли о возможных симпатиях ведьмака пришлось отложить на потом и вновь вернуться к тренировке.


Девушки расстались с Найром, когда уже совсем стемнело, однако темное видение в результате все же освоили. Ведьмака переполняла гордость за себя и приобретенные преподавательские навыки. Вытерпел же! Да и подруги радовались не меньше: смогли все-таки! Даже полюбовались на сложное плетение окутывающей Наташу магической защиты.

— Наконец-то я чувствую себя полноценным начинающим магом! — вздохнула усталая, но довольная Наташа, поднимаясь по лестнице.

— И не говори, — поддакнула шедшая рядом Лана. — Этот Найр не ведьмак, а само Терпение Двайны! И как только он нас выдержал?

— А куда ему было деваться? — Некромантка многозначительно ухмыльнулась.

Кудрявая фыркнула. Распространяться на тему «кто кому нравится» она не желала. Тем более что сама к Найру ничего, кроме благодарности и дружеских чувств, не испытывала. Вот если бы на месте ведьмака оказался Алеорн…

Лана мечтательно улыбнулась, и в этот момент откуда-то справа, из коридора, раздался пронзительный женский крик.

Девушки вздрогнули, встревоженно переглянулись и, не сговариваясь, бросились в ту сторону. Правда, едва завернув за угол, подруги резко остановились.

На полу в луже крови лежала светловолосая прорицательница.

— Что с ней? — испуганно прошептала Лана.

— Кажется, закололи, — заметив на груди убитой темное пятно, также шепотом откликнулась Наташа.

Внезапно с другой стороны коридора появилась группа элементалистов. Увидев некромантку и ведьму, стоящих рядом с телом светлой девушки, они на мгновение замерли.

— Кассандра! — охнул кто-то из вновь прибывших.

— Они ее убили! У некромантки кинжал! — выкрикнул еще один элементалист, и лица адептов исказились от ненависти.

Подруги забыли, как дышать и говорить. Да и поздно уже оправдываться: сигнал к атаке прозвучал. Элементалисты рванулись вперед… и как один упали на пол без сознания.

А после этого из воздуха проявился недовольный Алеорн и, глядя на девушек, выразительно покрутил пальцем у виска.

— Ну и чего добились, спасительницы, мать вашу? — рыкнул недовольно он. — На кой демон на крики мчитесь?

— Так это… — Наташа сглотнула, — на помощь…

— И кому ты поможешь, интересно, если еще с бытовой магией не научилась ладить?

Несмотря на язвительный тон, некромантка поняла, что эльф прав. А вот Лана, немного придя в себя после созерцания трупа в крови, возмущенно выдохнула:

— И что же теперь, не реагировать на просьбы о помощи? А ты? Ты слышал, что ее убивают?!

Ответить Алеорн не успел: воздух перед девушками потемнел, и из портала вышел Анхайлиг. Быстро оценив окружающую обстановку, Анхайлиг неожиданно уставился на Наташу и жестко спросил:

— Что ты тут делаешь?

— Так это, — растерянно повторилась девушка. — Мы крик услышали… побежали, думали помочь…

— И как ты собиралась помогать, если даже с бытовой магией толком не ладишь? — рыкнул некромант под одобрительный кивок Алеорна и переключился на побледневшую Лану. — А ты? Тоже помогать побежала? Забыла, что тебя убить пытаются? А если бы тут ловушка была?

Лана слова вымолвить не могла. И не могла понять, от чего больше: от страха или от того, что Алеорн с Анхайлигом будто сговорились?!

Тем временем с лестницы раздались быстрые приближающиеся шаги, и почти тотчас в коридор влетела магистр Амалика. Увидев лежащих светлых и мертвую девушку, она уставилась на Лану и Наташу почти с ненавистью.

— Они подошли позже, — резко произнес Анхайлиг, прежде чем пылающая гневом светлая успела произнести хоть слово. — Девчонку убили до этого.

— Да? — Амалика чуть поостыла. — А мои мальчики?

— Твои… гм… мальчики, едва не устроили тут самосуд. — Некромант прищурился. — Поэтому будь любезна обеспечить им отработку, иначе этим займусь я.

— Анхайлиг!

— Я непонятно выразился, Амалика? — Голос магистра заледенел, и светлая невольно вздрогнула.

— Хорошо, — выдохнула она зло, однако не решаясь спорить. — Но я поговорю с Виттором.

— Ради бога, — даже бровью не повел Анхайлиг, а потом вновь посмотрел на девушек и рыкнул: — Вы еще здесь? Марш в свою комнату!

Лана снова ухватилась за руку Наташи и поспешила выполнить приказ магистра. В голове кудрявой витали сотни мыслей — от здравых до суицидальных. А в душе просыпающимся от спячки медведем ворочался страх. Всеобъемлющий и поглощающий.

Дверь с тихим стуком ударилась об косяк. И только в этот момент Лана выпустила руку подруги. Перед глазами снова стояла картина, где Кассандра лежала на полу вся в крови «Все, что я могу, только убежать, спасая себя. Но это неправильно!» Слезы сами навернулись на глаза. Лана повернулась к Наташе. За последнее время некромантка стала ей, пожалуй ближе многих.

— Прости, там действительно могло быть опасно, а я опять напортачила, — прошептала полуэльфийка. — Вдруг ее из-за меня убили? А она тоже прорицательница! Я боюсь!

Хоть Наташу и испугал вид убитой девушки, но умом она все же понимала, что самой ей смерть не грозит. Защиту «карателя» не обойти никому. Да и Лане в принципе тоже можно было не опасаться, пока рядом Алеорн.

Поэтому Наташа глубоко вздохнула и успокаивающе сжала руки Ланы.

— Не переживай. Тебя никто не убьет, я это знаю точно, — сказала она. — И девушку эту вряд ли убили из-за тебя — вы ведь даже не общались. Скорее всего, кто-то из темных мстил, может, и из-за сегодняшнего происшествия в столовой.

— Слишком жестоко, — осипшим голосом проговорила полуэльфийка.

Внезапно распахнувшаяся дверь заставила Лану резко развернуться и снова крепко ухватить Наташу за запястье. Мозг усиленно уговаривал напряженные нервы расслабиться, ибо Алеорн рядом и угрозу так близко не подпустит точно.

— Вы чего какие дерганые? — увидев держащихся за друга соседок, настороженно спросила вошедшая Инара.

— Там девушку убили, а мы нашли, — нервно передернув плечами, откликнулась Наташа.

— Вот это новости! — Инара удивленно выдохнула и, тут же собравшись, пытливо уточнила: — Что за девушка?

— Прорицательница. Светлая, — медленно, словно через силу, проговорила Лана и добавила: — В сердце закололи.

Татуированная некромантка прищурилась и попросила:

— А поподробнее можно?

Девушки от такой просьбы недоуменно переглянулись, но все же рассказали о случившемся. Инара слушала очень внимательно, потом задала еще несколько уточняющих вопросов и наконец, вынесла вердикт:

— Эту девчонку явно профессионал убил. Интересно: за что? Напророчила, что ли, чего лишнего?

У Ланы предположений не было, поэтому она лишь нервно закусила губу. Наташа тоже предпочла промолчать. Вспоминать лишний раз о погибшей ей не хотелось. Кроме того, наблюдая за поведением Инары, слушая ее вопросы и рассуждения, Наташа еще раз убедилась, что в своем предположении не ошиблась. Ее татуированная соседка и впрямь была убийцей.

— Ладно, давайте спать, — нарушила Инара напряженную тишину. — Все равно пока ничего узнать не получится. А вообще стоит быть осторожными. Светлые так просто это не оставят.

— Угу, — неопределенно хмыкнула Лана. — Вот только как бы успокоиться теперь? Чтобы уснуть?

При этих словах Наташин взгляд невольно скользнул к тумбочке, на которой стояло выданное Амаликой успокоительное зелье. «Может, оно хотя бы Лане поможет? — решила девушка и потянулась к склянке с голубой жидкостью. — Сколько там надо было? Десять капель?»

Некромантка с сомнением глянула на понурившуюся Лану и накапала в стаканчик двойную дозу, а потом решительно протянула его подруге:

— Пей!

Лана механически проглотила предложенное. Внутри у девушки сразу потеплело, а в голове появился туман. Как во сне полуэльфийка разделась и рухнула на кровать.

«А действует зелье-то!» — удовлетворенно подумала Наташа и, пожелав Инаре спокойной ночи, потушила магический светильник.


Не прошло и получаса с момента обнаружения тела девушки, как у руководства Академии началось стихийное совещание, посвященное странному убийству. В кабинете Виттора собрались главы практически всех факультетов и их помощники, так что комната оказалась забитой практически до отказа.

— И так, думаю, все уже в курсе, что убили светлую первокурсницу, — оглядев присутствующих, хмуро начал Виттор. — По горячим следам считать ауру убийцы не удалось, так что сейчас на месте смерти адептки работает Нинелия со своими прорицателями.

— А что насчет допроса трупа? — уточнил, посмотрев на Анхайлига, Зевс.

— Ничего. — Тот поморщился. — Эта девушка, Кассандра, дочь барона Ауэрдельского. Думаю, вы прекрасно осведомлены об особенностях его… гм… характера и взглядах на некромантию в целом.

— Н-да… — Глава факультета элементалистики разом скис. — Но, может, хотя бы в этой ситуации Гвэрд согласится? Все-таки дочь убили…

— Я связывался с ним буквально пятнадцать минут назад. — Некромант раздраженно постучал пальцами по столу. — И получил категоричный отказ. Виттор свидетель. Более того, уже утром тело девушки заберут и предадут кремации по родовому обычаю. Так что, увы, этот путь для нас закрыт.

— В таком случае давайте искать другие, — откликнулся Ясон. — Нам еще хоть что-то известно?

— Рядом с телом в момент смерти находились две девушки, — тотчас вставила Амалика. — Одна из них — некромантка, и кинжал у нее имеется…

Столкнувшись с мгновенно заледеневшим взглядом Анхайлига, целительница осеклась и побледнела.

— Амалика, я повторю, но в последний раз, — процедил некромант. — Наташа тут ни при чем. Девушка мухи не обидит, и ты уж должна была заметить, каким образом она стала проявленной. Не смешивай свою личную неприязнь и очевидные факты, иначе я начну всерьез сомневаться в твоей компетентности.

— Ладно… тогда вторая очевидная кандидатура — некромантка Ариса Ласкер, которая жила с Кассандрой в одной комнате, — пробурчала Амалика.

— Ищите другого подозреваемого, — резко оборвал Влас. — Ариса была со мной.

— Весь вечер? — Виттор внимательно посмотрел на ведьмака.

— Да, — поджав губы, подтвердил тот. — Вплоть до того момента, пока меня не вызвали на совещание. И, если интересно, она до сих пор в моей комнате.

— Ну надо же! — Амалика скривилась. — А кто-то, помнится, утверждал, что не пойдет по пути своих темных коллег. И что в результате? Жажда дармовых развлечений пересилила здравый смысл, да, Влас?

Ведьмак зло сощурился, но высказаться не успел, за него это сделал Грабовский:

— Милочка, спустись на землю уже со своих облаков! Ты хоть до конца жизни девственницей ходить можешь, а нормальному мужику, светлому или темному, нужна разрядка!

— Ты! — покрывшись красными пятнами, гневно выдохнула Амалика. — Похотливый кобель…

— Амалика, Таврий, успокойтесь! — попытался призвать обоих к порядку Виттор, но тщетно.

— Я успокоюсь! — прошипела целительница. — Если из Академии перестанут устраивать публичный дом! Какой пример они показывают…

— Кому, Амалика? Здесь не дети учатся, а взрослые люди, — напомнил Димитрион. — У нас все-таки не светлая обитель! Ты думаешь, они годами соблюдают воздержание и хранят невинность, что ли?

— Ваши темные уж точно нет, — пробормотала магистр Всеслава.

— Ой, дорогуша, мне перечислить ваших светлых, занимающих по утрам душевые? — ухмыльнулся Грабовский.

— Во всяком случае, магистры себе такого не позволяют, — раздался мрачный голос Ясона. — И уж тем более мы никого не принуждаем к нашей стороне против воли…

— Довольно. — Анхайлиг резко встал, и в кабинете мгновенно воцарилась напряженная тишина. — Наш разговор, господа, ушел слишком далеко от темы. И пока что я не услышал ни одного внятного предположения. Виттор, предлагаю прекратить этот балаган и дождаться ответа от прорицателей Нинелии. А самим пока заняться усилением защиты Академии, например, видоизменить заклинание допуска.

— Как? — Светлый архимаг заинтересованно посмотрел на своего зама.

— Никто посторонний не сможет войти на территорию без твоего или моего приглашения, — жестко сказал некромант. — Это добавит нам дел, но значительно сузит круг проверки.

— Хм… да, пожалуй. — Виттор задумчиво нахмурил брови. — Ладно. Тогда на этом пока все. И будьте внимательны, господа. Не забывайте постоянно проверять ауры адептов, возможно, убийца все еще где-то среди нас.

Магистры вмиг посерьезнели и засобирались на выход.

ГЛАВА 13

После произошедшего убийства в Академии царила напряженная обстановка. Подробности случившегося знал, пожалуй, каждый адепт, отчего Наташу с Ланой накрыла нежданная и совершенно ненужная популярность. Девушек обсуждали на каждом углу. За их спинами то и дело слышались недобрые разговоры и сплетни о том, что девушки — соучастницы преступления и просто не успели вовремя слинять.

В итоге подруги сократили все свои передвижения к необходимому минимуму и старались ни с кем не пересекаться, прячась под капюшонами балахонов. Мало радости, когда на тебя постоянно косятся и разве что пальцем не тыкают. Особенно при этом доставалось Наташе: в том, что Анхайлиг покрывает свою новую любовницу, были уверены абсолютно все. И из-за этого девушке было вдвойне обидно. Ведь в отличие от грудастой подружки магистра Грабовского она-то таковой не являлась! Более того, Анхайлиг, занятый расследованием, даже особо и внимания-то на Наташу не обращал. Так с чего к ней такая всеобщая «любовь», девушка не понимала.

Единственное, что радовало ее в предстоящем будущем, это завтрашний выходной. Причиной тому стал Алеорн и его обещание сводить двух «несчастных» посмотреть на дракона. Все в душе девушки пело от предвкушения.

«Драконы, драконы! — едва не попискивала от счастья Наташа, возвращаясь вечером из библиотеки. — Впервые в жизни наяву их увижу!»

Внезапно одна из дверей, мимо которой она проходила, открылась, и навстречу девушке, преграждая дорогу, выскочил ведьмак в весьма нетрезвом состоянии. Наташа попыталась обойти преграду и даже сделала шаг в сторону, но парень уже расплылся в улыбке и радостно воскликнул:

— Сегодня мимо этой двери никто не пройдет, не выпив за здоро… то есть за упокой моей тетки-процентщицы!

— А? — удивленно выдохнула Наташа. Что-то еще сказать не успела, ибо парень подхватил ее за локоток и затащил в аудиторию.

В следующее мгновение девушка уже держала в руках стакан с резко пахнущей спиртом жидкостью среди десяти поддатых парней и судорожно придумывала речь для отказа.

— Ну, за наследство! — гаркнул ведьмак.

— Поздравляем, чува-ак! — откликнулись остальные, недружно чокаясь.

Наташа попятилась к двери. В этот момент та открылась, и девушка спиной уперлась в вошедшего. Обернувшись, хотела извиниться, но слова застыли у девушки на губах: вновь вошедшим оказался Анхайлиг. Злющий! А уж когда взгляд магистра упал на нее, со стаканом в руке, в глазах некроманта вспыхнуло просто демоническое пламя.

«Вечер ведь! — мелькнула первая мысль. И следом вторая: — Мамочки!»

Судя по тому, какая в комнате мгновенно установилась тишина, о том же примерно думали и все остальные.

— И ты здесь? — схватив Наташу под локоть и тем самым отрезая девушке все пути к бегству, прорычал Анхайлиг. — Не ожидал.

— Я тут случайно… — попыталась оправдаться красноволосая, однако слушать ее не стали.

— Распитие алкоголя в учебные дни строго запрещено правилами Академии, Наталья, — ледяным голосом отрезал магистр. — Вижу, тебе нравится компания ведьмаков? Думаю, они скажут большое спасибо, если ты приведешь в порядок окна коридора на втором этаже ведьмаческого факультета. Завтра как раз свободного времени достаточно!

— Но… — Наташа ошарашенно моргнула: она ведь даже глотка не сделала! — Я не…

— Тебе все понятно?

Яростный антрацитовый взгляд напрочь отбивал желание что-либо говорить.

— Да, — склонила голову Наташа, боясь прямо сейчас разреветься от обиды и несправедливости.

— Славно. — Некромант обвел почерневшим взглядом разом протрезвевшую компанию и жестко произнес: — Пятеро на неделю к Виттору, пятеро на неделю в подвалы на уборку. Еще раз узнаю о попойках в учебные дни — попрощаетесь с Академией. Ясно?!

Парни судорожно кивнули.

— А сейчас вон все по комнатам!

Анхайлиг едва договорил, как аудитория опустела. Наташа бы с радостью присоединилась к сбежавшим, однако некромант все еще жестко удерживал ее за руку.

— Могу я идти тоже? — тихо спросила девушка, надеясь, что голос не сильно дрожит.

— Мне очень не нравится, когда мои предупреждения игнорируют, — вместо ответа все тем же ледяным тоном сказал магистр. — Подобное поведение с твоей стороны просто недопустимо.

— Но я случайно здесь оказалась! — со слезами на глазах воскликнула Наташа. — Я просто…

— Еще слез мне не хватало! — раздался рык, и девушку поглотил черный провал.

В следующее мгновение Наташа упала на собственную кровать.


За последнее время Лана узнала несколько интересных вещей. Первое: убеждать темного эльфа стать на путь альтруизма — дело изначально проигрышное, после чего вдобавок чувствуешь себя совсем дурой. Второе: если вести себя хорошо, Алеорн бывает доволен. А довольного Алеорна легче уговорить на что-либо не указанное в контракте. Например, на очередную прогулку до дракона!

При мысли о предстоящем выходном и познавательной «экскурсии» Лане хотелось расцеловать своего защитника. Вот только осуществить желаемое никак не получалось, и тот спонтанный, короткий поцелуй так и оставался единственным за все время их знакомства. И в данный момент только это расстраивало девушку.

«Ничего, завтра он будет „во плоти“, и тогда, возможно, появится шанс! Ну или хотя бы поговорим». Лана счастливо улыбнулась своим мыслям и поспешила в сторону душевых. Девушка тайно надеялась, что там будет пустынно. Но, увы, сегодня в Академии, видимо перед выходным, адепты объявили помывочный вечер. Тяжело вздохнув, Лана выдворила из головы все романтичные мысли и пристроилась на лавочке, чтобы раздеться.

Рядом расположились три девушки, живо обсуждая проблемы личной жизни одной из них. На Лану, впрочем, они не обратили особого внимания. Разве что говорить стали на пару тонов тише.

— Нет, и вы опять только целовались? — удивленно вопрошала девушка с пшеничной копной волос.

— Да. Я пока еще не готова к большему! — смущенно отвечала ее сероглазая подруга.

— Но вы же еще на практике начали встречаться? И он столько времени терпит твои отговорки? Сама подумай, разве он не заслужил? — вклинилась третья.

— Заслужил, но я… — совсем замялась вторая.

— О боги! Ну сделай ты парню приятное! У него скоро день рождения, себя бережешь, так есть и другие способы доставить мужчине удовольствие, — понизив голос, веско заявила первая.

— Это как? — встрепенулась девушка, попавшая в оборот к подругам.

Лана еле удержалась, чтобы не завопить с ней вместе.

— Как, как. Леденцы на палочке ела? — хитро прищурилась пшеничная. Третья девушка согнулась в приступе беззвучного смеха, глядя, как подруга в ужасе прикрывает рот ладошкой. Тем временем первая продолжила: — Тут главное, не забыться и не укусить!

После этой фразы душевую заполнил слаженный хохот двух подруг и возмущенные восклицания третьей: «Да вы что! Я не такая! Это ужасно!»

Лана незаметно усмехнулась и открыла воду. В отличие от девицы, которая мурыжила парня уже не один месяц, к предложенному варианту полуэльфийка отвращения или иных негативных эмоций не испытывала. Это даже было интересно. Вот только… стеснительно немного.

Душевые Лана покинула чистой и абсолютно спокойной, а спустя несколько минут уже вбежала в комнату. Девушке жутко не хотелось омрачать завтрашний день какой-нибудь невыученной лекцией, поэтому, не теряя времени, Лана взялась за домашние задания.

Однако ничего толком сделать кудрявая так и не успела, поскольку буквально через пару минут в комнате разверзся темный портал, из которого выпала Наташа.

— Несправедливо! — выкрикнула некромантка и, уткнувшись в подушку, зарыдала.

— Наташ, что такое? Ты откуда? — в момент подскочили к девушке Инара и Лана.

Всхлипнув, Наташа срывающимся от обиды голосом рассказала обо всем произошедшем и выданном Анхайлигом наказании.

— Мыть окна у нас на факультете? — охнула Лана. — Так их же там десять штук! И все огроменные…

Услышав столь «обнадеживающую» информацию, Наташа заревела еще сильнее.

— Не зря Анхайлига все боятся. — Инара поежилась. — Вот ведь зверь, а?


Долгожданное утро выходного дня оказалось не особо радостным. Наташа с грустью смотрела на собирающихся в город девушек и мысленно прощалась с надеждой увидеть дракона. Лана металась между столь желанной прогулкой и подругой.

Первой из комнаты сбежала Инара, на прощанье бросив, что выходной не последний и убиваться из-за этого не стоит.

— Наташ, в следующий выходной мы обязательно сходим вместе на дракона посмотреть, — попробовала подбодрить подругу Лана.

В ответ девушка лишь грустно улыбнулась. Для такой прогулки потребуется уговаривать Алеорна, а второй раз вряд ли он согласится. Кудрявая поняла, что сейчас утешить подругу не сможет, и тихо вышла.

Расстроенно вздохнув, Наташа выбрала самую простую, немаркую одежду, скрутила волосы на затылке и отправилась к хозяйственникам. День предстоял долгий и трудный.

Встреченный в подсобке полный мужичок Наташиной просьбе предоставить ведро, тряпок и щетку даже не удивился. Только при затребованной на факультет ведьмаков стремянке недоуменно переспросил:

— А она-то зачем?

— Окна мыть, — буркнула Наташа. — Они высокие, так не достану.

— Окна? — Мужичок поперхнулся. — Что, все? Ты?

— Я, я, — подтвердила девушка, нервно кусая губу. — Отработка у меня.

— Ничего себе! — бормотал мужичок, взяв стремянку. — Анхайлиг что-то совсем лютует, раз такую хрупкую девушку на тяжелые работы засылает. Ты чего совершила-то? Пол-академии разрушила?

— Нет. — Наташа печально вздохнула. — Мне просто не повезло.

Хозяйственник сочувственно покачал головой, помог девушке дотащить стремянку и, пожелав удачи, ушел. Оглядев длинный пустой коридор и действительно здоровые окна, Наташа снова вздохнула. «Тиран, — злобно, обиженно билось в ее голове. — Тиран и деспот. А Ланка еще говорила, что он ко мне что-то испытывает! Ненавижу!»

Однако эмоциями делу не поможешь. И в то время как последние счастливые адепты покидали Академию, Наташа полезла на стремянку, отмывать первое окно от грязи, пыли и паутины.

— Эй, Гар! — раздался неподалеку мужской оклик. — Ты как, с нами в «Танцующего козла» или опять со своей недотрогой?

— С вами, с вами, — хохотнул в ответ, видимо, тот самый Гар. — Сплавил девочку подружкам, теперь можно и развлечься.

— Правильно, ты ж не евнух, — одобрительно хмыкнул третий голос. — Сколько она тебя уже динамит? С практики? И как вообще это терпеть можно?

— У нее папашка у-у, ты чего! — перебив, протянул второй. — Тару повезет, если его дочку захомутает! Ради таких бабок можно и повозиться. К тому же всегда есть «Козел» для развлечений. Я там в прошлый раз такую новенькую присмотрел, рыжая, прям огонь!

— Да ты, Барт, гляжу, моде наших магистров решил следовать, — заржали приятели.

— Увидите, пощупаете, сами последуете, — фыркнул Барт. — Да и вообще, магистры — и в этом плане мужики умные…

Голоса стали отдаляться.

— Долбаный мир, долбаная книга! — Наташа скрипнула зубами и яростно впилась ногтями в ни в чем не повинную тряпку.


Из Академии Лана вышла, держась за локоть Алеорна. Настроение девушки улучшалось с каждым шагом. «Практически свидание», — подумала она и взглянула на своего кавалера. Губы девушки тронула легкая улыбка. Поймав ее взгляд, эльф изогнул бровь в немом вопросе.

Лана улыбнулась еще шире и сказала:

— Спасибо.

Алеорн усмехнулся и снова отвернулся. А довольная Лана решила посмотреть по сторонам. В этой части города она еще не была. Здесь явно жили более состоятельные горожане: дома из белого камня уже не жались друг к другу, да и улица стала шире. Спустя некоторое время жилые кварталы сменились складами.

Лану так увлек процесс созерцания, что девушка даже не заметила, как оказалась рядом с восточными воротами. Бросив взгляд на простирающееся за ними поле, полуэльфийка восторженно застыла. На утоптанной земле спокойно лежал дракон! Огромное существо грелось в лучах солнца, на его изумрудной чешуе играли блики. Вокруг ящера суетились люди. Они что-то грузили, поднимаясь по огромному крылу.

— Невероятно! — восхищенно выдохнула Лана. — А дотронуться до него можно?

— Уговор был только посмотреть, — спокойно ответил Алеорн.

— Ну пожалуйста. — Лана, подняв голову, умоляюще посмотрела на эльфа и быстро подкрепила свою просьбу обещанием: — За поцелуй?

Алеорн в ответ усмехнулся и отрицательно качнул головой.

— Вы слишком дорого оцениваете свои поцелуи, Лана. Ведь чтобы исполнить вашу просьбу, придется договариваться с погонщиком, а они крайне не любят что-либо делать за бесплатно.

Сердце девушки кольнула обида. Ее поцелуй для Алеорна оказался слишком незначительным? Неужели эльфу и впрямь настолько все равно?

Внезапно в голове Ланы мелькнула шальная идея. Она привстала на носочки, чтобы оказаться поближе к уху эльфа, и доверительно прошептала:

— А я тебя по-особому поцелую. И забыться мне не грозит, так как леденцы не грызу…

Алеорн обернулся и с любопытством посмотрел на девушку. Лана смутилась и слегка поджала губы, но глаза, в которых легко читался интерес, отводить не стала. Эльф странно улыбнулся собственным мыслям.

Манипулировать окружающими Алеорн за долгую жизнь научился профессионально. И все возможные ходы Ланы, казалось, знал наперед. Но чтобы девушка, даже настолько влюбленная, как она, сама так быстро изъявила желание… Это будоражило сознание.

— Пойдем, — глухо скомандовал эльф и направился к дракону.

Лана широко улыбнулась, а сердце и вовсе ненадолго замерло от переполнявших ее чувств. Когда пара подошла на расстояние нескольких метров, Алеорн оставил Лану, а сам подошел к загорелому мужчине в простой одежде. На голове незнакомца поблескивал серебристый обруч. «Погонщик», — здраво рассудила Лана и стала ждать, когда мужчины подойдут к ней.

Приблизившись, погонщик внимательно посмотрел на сияющую полуэльфийку и практически сразу качнул головой, предлагая Лане следовать за ним. Они совсем немного прошли, когда драконша изогнула шею и пристально посмотрела на девушку. Лана от неожиданности вздрогнула.

— Ну, трогай, — улыбнувшись, сказал загорелый.

Лана, не веря своему счастью, протянула руку и дотронулась до зеленого носа. Он оказался горячим, будто стенка камина. Выпустив две струйки дыма, драконша отодвинулась и снова устремила взор в небо.

— Скоро вылет, — прокомментировал погонщик и тоже отошел.

Лана же словно к земле приросла.

Она потрогала дракона! Это было настолько невероятно, что девушка и сама была готова взлететь.

— Нам пора, — тихо шепнул Алеорн Лане на ушко и подхватил под локоток.

Увлекаемая эльфом девушка оглянулась в попытке еще немножко посмотреть на изумрудную красавицу. Драконша уже расправила крылья, готовясь к отлету. А спустя пару мгновений она оттолкнулась от земли и устремилась вверх. От сильного порыва ветра Лана зажмурилась, а когда снова открыла глаза, увидела лишь, как изумрудная красавица стремительно удаляется.

Лана была довольна как никогда! Сердце бешено стучало от переполнявшей его радости. Когда проходили через ворота обратно в город, Алеорн позволил девушке привычно положить руку на сгиб локтя. При этом пальчики кудрявой еле заметно вздрогнули и тут же заледенели. Причиной тому стала одна паническая мысль: «Ой, кажется, пришло время „выплачивать“ обещанное вознаграждение!»

Восторженная феерия в душе моментально сменилась на удушающее смущение и страх. Лана начала усиленно вспоминать, как едят леденцы, поэтому ноги переставляла чисто механически. С каждой секундой девушка все сильнее переживала. Ведь она даже не помнила, что происходит между мужчиной и женщиной в постели!

Алеорн скосил глаза на покусывающую нижнюю губу Ланатиэль. Полуэльфийка хмурилась и не отрывала взгляда от земли. «Нервничает? — мысленно хмыкнул эльф. — Неудивительно, она же не помнит, как осуществить то, что так легко пообещала. Ничего, поймет в процессе. Навыки ей никто не блокировал», — холодно усмехнулся Алеорн и обратился к Лане:

— Сейчас пойдем перекусим.

Лана удивленно взглянула на своего защитника. Неужели отсрочка? Это было очень кстати. Девушка благодарно прижалась к мужскому плечу и смущенно улыбнулась.

А спустя несколько минут пара уже заходила в небольшую, богато обставленную гостиницу, на первом этаже которой находился уютный ресторанчик для гостей.

Расположившись за столиком в глубине зала, Алеорн сделал заказ быстро подошедшему официанту. Не прошло и пары минут, как перед девушкой появились тарелочки с легкими закусками и бокал красного вина.

Последнее Лане действительно было необходимо для восстановления хотя бы минимального спокойствия. Чуть дрогнувшей рукой она ухватилась за бокал и, широко улыбнувшись, произнесла:

— За чудесное утро!

— И чтобы день стал не менее замечательным, — с легкой улыбкой дополнил тост Алеорн.

Лана тут же залилась краской и сама не заметила, как умудрилась осушить бокал. Вино приятным теплом разлилось по всему телу и достаточно быстро добралось до головы. Когда Алеорн наполнил опустевший бокал повторно, Лана запоздало вспомнила, что ничего не ела с раннего утра, и быстро проглотила кусочек мягкого сыра.

Следующую порцию старалась пить медленнее, вот только помогало мало. И когда обед подошел к концу, Лана ощутимо захмелела. На лице девушки блуждала расслабленная улыбка, а от мыслей о ближайшем будущем тело начинало непонятно млеть.

Алеорн, глядя на Лану, понимающе улыбался. Откладывать неизбежное уже не имело смысла. Девушка вполне была готова ко всему и явно не задумывалась над вопросом: «Как?»

Эльф поднялся со своего места и привычным жестом подал Лане руку. Девушка с трепетом вложила кисть в широкую мужскую ладонь и встала с места. Слегка ватные ноги не помешали ей уверенно покинуть обеденный зал и подняться на второй этаж.

Оказавшись в одном из гостиничных номеров, полуэльфийка лишь краем глаза успела заметить широкую кровать под темно-лиловым балдахином. Алеорн практически сразу притянул девушку к себе. От близости столь желанного мужчины затуманенное алкоголем сознание Ланы окончательно помутнело, и она сама потянулась к его губам.


Анхайлиг был хмур и мрачен. Мало ему ежедневных проблем, так еще приходилось писать отчет по убийству. А учитывая то, что успеха в поиске убийцы прорицатели пока так и не добились, отчет выходил скверным. Эх, если бы не запрет Гвэрда на допрос тела! Может, хоть что-нибудь прояснилось бы!

— Фанатик демонов, — сквозь зубы процедил Анхайлиг и безрадостно посмотрел на входящего в кабинет Грабовского.

— Сильно занят? — запоздало полюбопытствовал ведьмак.

— Да. Если у тебя проблемы, напрягай Виттора, — сразу предупредил некромант. — Пока не закончу с трупом, ничем другим заниматься не стану.

— И тебе привет, — хмыкнул Грабовский, давно привыкший к характеру Анхайлига. — Хвала Бальтазару, проблем у меня пока никаких. Я так, на минутку, полюбопытствовать: тебе, значит, эта рыжая девчонка не нужна уже?

— С чего ты взял? — недовольно откликнулся некромант.

Вспоминать о Наташе и портить себе настроение еще больше Анхайлигу не хотелось. Он и так полночи был в бешенстве из-за ее выходки. И не выпивка тому виной! Злил сам факт того, что его собственность находилась в окружении других мужчин. Ни одна из тех, кого он выбирал раньше, о подобной глупости не осмеливалась даже и думать!

— Ну, просто предположил, что такие крутые наказания абы кому не дают, — тем временем ответил Грабовский и неопределенно пожал плечами. — Но, видимо, я в тебе ошибался. Кстати, думаешь, после этого у нее хоть какие-то силы останутся? Выглядит Наталья неважно.

— Не понимаю, о чем ты? — Анхайлиг с раздражением уставился на ведьмака. — Привести в порядок окна в коридоре не проблема даже для совсем уж неумехи. Чего там такого крутого? Пыль с подоконников протереть да паутину шваброй смахнуть. Час-полтора максимум.

Ведьмак растерянно кашлянул. Потом прищурился и сообщил:

— Не знаю, где воспитывали эту рыжую, но понятие «привести в порядок» девушка, похоже, воспринимает несколько иначе, чем ты.

— В смысле?

— Она их моет, Анх! — не выдержав, воскликнул Грабовский. — Понимаешь? Реально отмывает, сверху донизу с щеткой! Окна такими чистыми, наверное, со времен открытия Академии не были!

Анхайлиг с изумленным недоверием вытаращился на ведьмака.

— Да ну, на фиг? С ума она сошла, что ли?

— Пойди сам да посмотри!

Мгновенно забыв об отчете, некромант буквально вылетел из кабинета.

Когда время приблизилось к обеду, вымыты были всего три окна. При этом руки у Наташи просто отваливались, а сама она тяжело дышала. Больше всего хотелось забиться в дальний угол и тихонько умереть. Девушка печально вздохнула, понимая, что за один день точно не управится, и вдруг услышала рычащий оклик:

— Наталья!

Да чтоб ему провалиться! Обернувшись, она сверху вниз посмотрела на злющего Анхайлига.

— Да, магистр?

— Слезай с этой демоновой стремянки! — рявкнул некромант. — Немедленно!

Наташа поспешно спустилась, соображая, что опять сделала не так.

— Какого Грента ты творишь? Что за самопожертвование с мытьем окон устроила?

— Э? — Девушка хлопнула глазами уже от удивления. — А что мне, по-вашему, надо было делать?

— Пыль протереть! — выдохнул Анхайлиг и, видя искреннее непонимание на лице Наташи, едва за голову не схватился. — Я мог представить все что угодно! Все! Даже то, что ты со злости просто побьешь все стекла! Но и в бреду я не предположил бы, что ты начнешь их отмывать! Ты что, всерьез посчитала, что я могу отправить слабую девчонку на такую работу?!

— Знаете, магистр…

— Я просил не называть меня так!

И вот тут Наташу переклинило. Нервы девушки окончательно сдали.

— Хватит на меня орать! — в свою очередь выкрикнула она. — Я устала, и вряд ли ты хоть примерно представляешь, насколько сильно! А все потому, что ты не пожелал выслушать, что произошло, и выдал мне наказание только за то, что меня силой затащили в пьяную компашку! Более того, нормально не объяснил, что требуется! В результате я лишилась выходного и возможности увидеть дракона, а виноват в этом ты! И раз уж больше ничего мыть не нужно, я пошла отдыхать! А если тебе, Анхайлиг, что-то не нравится, можешь озвучить новое наказание или хоть сейчас меня отчислить! Но криков в свою сторону я терпеть не намерена! Я не рабыня и не солдат, я цивилизованный человек и требую к себе хотя бы элементарного уважения!

На одном дыхании выпалив все это, Наташа резко развернулась и почти бегом устремилась к лестнице. В груди все клокотало от гнева. Лишь оказавшись в комнате и немного успокоившись, девушка поняла, что натворила. И со стоном натянула на голову подушку.

Ведь и впрямь отчислит после такого-то! А куда в таком случае идти? Вот дура! Потерпеть не могла немножко! Он ведь даже уже и наказание отменил и признал, что совсем не это имел в виду… Идиотка! Сама все испортила! И что теперь делать?

Ответа на этот вопрос Наташа не знала. Оставалось лишь ждать.


В первое мгновение после Наташиной тирады Анхайлиг аж опешил. За всю свою жизнь некромант не мог припомнить, чтобы кому-то хватило наглости повышать на него голос. «У нее совсем чувство самосохранения отсутствует, что ли? — изумленно глядя вслед убежавшей девушке, размышлял некромант. — Или она в очередной раз попросту забыла, что разговаривает с магом?»

От этой догадки злость у Анхайлига сама собой отступила, и появилось какое-то странное удовлетворенное чувство. Так что, решив для начала все же разобраться с текущими делами, а потом, на спокойную голову подумать, как быть с Наташей, Анхайлиг направился к себе в кабинет. Однако эти планы пришлось отложить, ибо у входа магистра ждал мрачный адепт — выпускник факультета некромантии Савелий.

— И даже не вздумай пререкаться, — предупредил Анхайлиг, открывая дверь.

Но предупреждение осталось невоспринятым.

— Я в этот гадюшник не поеду! — выдохнул Савелий. — Хоть режь, Анхайлиг!

— Поедешь! И отработаешь весь срок предмагистерской практики!

— Я там такого наработаю…

— Сай, мать твою! — рыкнул Анхайлиг. — Я только-только уладил скандал с Карминией! И кого мне еще туда прикажешь посылать?! У нас договор подписан, понимаешь? Кому-то придется ехать в любом случае! А Джаду до магистратуры еще дольше, чем тебе, учиться! А так каких-то семь-восемь лет, и получишь мантию досрочно.

— Анхайлиг! Ну не могу я туда, — скис некромант. — Я ж при дворе никак!

— Что значит, не можешь? Савелий Аурелиус де Ла Бритт, ты барон или не барон?

— Да я из дома от этого кошмара с титулами и приемами и сбежал! — взвыл адепт-барон. — Сам ведь знаешь! Вон Димитрион пусть едет, он представительный…

Анхайлиг с силой выдохнул.

— Димитрион уже три года как магистр. И кто вместо него второй курс на себя возьмет? Ты? Да я тебя до второкурсников допущу, только если у меня пол факультета перемрет! В общем так, Сай. Прекращай меня бесить и иди пакуй вещи! Завтра в обед вылет, и если я тебя на драконе не увижу, полетишь под принуждением! — отрезал магистр и, войдя в кабинет, резко захлопнул перед носом Савелия дверь.

— Тир-ран, — прошипел молодой некромант со злостью, а потом добавил куда-то в сторону: — Ну, Род, спасибо, удружил. Разгребай теперь за тебя! Чтоб тебе там икалось… Семь лет, мать его! Семь лет!

Недовольные вопли Савелия были слышны даже на лестнице.


Проснулась Лана от требовательного потряхивания за плечо и тут же недовольно поморщилась. Голова гудела, как растревоженный улей, а все тело ныло, словно после длительной нагрузки. Собравшись с силами и открыв глаза, девушка обнаружила, что рядом сидит Алеорн, причем в отличие от нее полностью одетый. А ведь совсем недавно…

От резко вернувшихся воспоминаний щеки Ланы стыдливо вспыхнули. Она инстинктивно натянула одеяло повыше и нервно прочистила горло. Алеорн понятливо усмехнулся и протянул девушке наполненный голубоватой жидкостью стакан:

— Выпей.

Лана, не задумываясь, выпила предложенный кисловатый напиток, и спустя мгновение обнаружила, что голова прояснилась, а странная ноющая боль в мышцах пропала. Девушка удивленно моргнула:

— А это что за чудо-напиток?

— Обезболивающее зелье. От похмелья самое то, — спокойно ответил Алеорн и улыбнулся, видя, как Лана моментально смутилась.

— Прости, — пробормотала девушка. — Я долго проспала?

— Три часа, — сообщил он и, добавив: — Пойдем, ванная уже готова, — легко вытянул Лану из кровати и подхватил на руки.

Охнув от такой неожиданности, девушка рефлекторно вцепилась в своего защитника. Сердце заколотилось как сумасшедшее. Находиться в объятиях Алеорна полностью обнаженной для Ланы оказалось приятно, но непривычно. Девушка окончательно смутилась и уткнулась в твердое мужское плечо. Эльф хмыкнул, а через мгновение уже аккуратно опускал Лану в воду.

— Долго не задерживайся, если хочешь успеть пройтись по магазинам, — предупредил он и быстро вышел.

Пунцовая от смущения девушка только и смогла, что промычать запоздалую благодарность да растерянно улыбнуться. Такая нежданная забота со стороны Алеорна приятно грела душу. А ведь еще какие-то три-четыре часа назад Лана и не подозревала, что он может быть таким!

Оставив кудрявую одну, Алеорн вернулся в комнату. Взгляд темного эльфа тут же устремился к разобранной кровати, где на белой простыне виднелось несколько бурых пятен засохшей крови. Лане этого точно видеть не стоило. «Пусть побудет в счастливом неведении. Заодно убережет свою голову от лишних мыслей», — заключил Алеорн и быстро заправил кровать. О собственном изумлении при обнаружении факта «абсолютной целомудренности» девушки эльф старался не вспоминать. Хотя мог бы и догадаться, что уж такие родственники, как у Ланатиэль, всю жизнь будут пристально следить и беречь свою дочь… для другого.

Алеорн с силой сжал кулаки. Ведь знал, что работу и отношения смешивать нельзя! В итоге, единожды отступив от золотого правила, тут же вляпался. Благо хоть Ланатиэль была в таком состоянии, что вряд ли вспомнит. А вовремя выпитое ею зелье гарантированно избавит от последствий. Любых.

Звук открывающейся двери заставил Алеорна взять себя в руки и обернуться.

Лана вышла из ванной в самом замечательном настроении. Взгляд ее скользнул по заправленной кровати, и от нахлынувших приятных воспоминаний по телу полуэльфийки пробежала волна возбуждения. «А может, плюнуть на эти магазины и повторить все, что было, но уже в здравом уме?» — думала Лана, глядя на ожидавшего ее мужчину. Такого желанного, такого любимого…

Резко выдохнув, Лана постаралась отрешиться от нерациональных мыслей. Если сейчас не купить все необходимое, то следующая возможность представится только через десять дней! А Алеорн рядом каждый день, значит, повторить можно будет, и не единожды. Быстро подойдя к эльфу, Лана привычно положила руку на предложенный изгиб локтя, и спустя несколько минут они уже выходили из гостиницы.

Времени до заката оставалось не так и много, так что к торговым рядам пришлось поспешить. В поисках необходимых вещей Лана старалась успеть заглянуть во все встречные магазины. Недавно пополненный бюджет кудрявой тратился нещадно и на все понравившееся. А стимулом тому послужила одна лишь фраза, брошенная Алеорном: «Не переживай, при необходимости тебя обеспечат любой суммой».

В итоге в Академию Лана вернулась усталая, но безумно довольная. Правда, едва взгляд полуэльфийки наткнулся на Наташу, которая мрачно лежала на кровати и бездумно разглядывала потолок, девушка тут же погрустнела.

— Я вернулась, — на всякий случай сообщила Лана и, получив в ответ невнятное бурчание, решила особо Наташе не досаждать.

В самом деле, зачем рассказывать подробности о том же драконе, если подруге еще неделю его не увидеть? Только расстраивать еще больше. Поэтому полуэльфийка тихонько вздохнула и стала разбирать купленные вещи.

Коробки с сапогами и ботинками, а также сменную пару туфель Лана недолго думая по примеру Наташи запихнула под кровать. А вот с вещами возникли проблемы. Оставшихся в распоряжении кудрявой двух полок на все явно не хватало, ящика в тумбочке — тоже. Тем более кроме обычной одежды нужно было куда-то пристроить новую куртку и… шубу!

Холодало на улице быстро, так что без теплых вещей Лане никак было не обойтись в любом случае. Но вот куда их девать? Где хранить? Не на стуле же?!

«И кто придумывал комнаты с такими маленькими шкафами?» — зло подумала Лана и сгрузила оставшиеся вещи в соседнюю с Наташиной кучу у стены. Потом оглядела все это безобразие, поморщилась и изрекла:

— Свалка. Нам срочно нужен шкаф!

— Ничего, — мрачно буркнула некромантка. — Завтра меня отчислят, места и прибавится.

— Э-э? — Мгновенно забыв о вещах, Лана растерянно кашлянула. — Как отчислят? Что случилось?

Наташа тяжело вздохнула и призналась:

— Я на Анха наорала.

— Ох е… твою ж… — в перепуганном изумлении выдохнула Лана.

Нормальные слова из лексикона полуэльфийки разом пропали, зато из подсознания неожиданно стал всплывать отборный мат. Схватив пакетик с пирожными, Лана села рядом и протянула Наташе.

— Ешь, — сказала она, — и выкладывай.

Красноволосая некромантка снова вздохнула и, откусив маленький кусочек приторной сладости, неохотно пересказала произошедшее.

— Н-да. — Услышав Наташину историю, Лана помотала головой.

Смириться с мыслью, что еще немного, и подруги рядом не станет, она не могла. Тем более идти Наташе было некуда. В белокурой голове лихорадочно разрабатывались варианты дальнейших действий. Внезапно Лана подняла указующий перст к потолку и проговорила:

— О! Если тебя отчислят, то пойдем к Власу и уговорим его тебя временно приютить! А потом я пойду к Виттору и буду плакать!

— Думаешь, это поможет? — скептически прищурилась Наташа.

— А что? Он светлый! Должен же он проявить сострадание!

Наташа хотела было высказать свои сомнения по этому поводу, но в этот момент дверь открылась и недовольным голосом Алеорн произнес:

— Да успокойтесь вы, никто никого не отчислит.

— С чего вдруг такая уверенность? — буркнула Наташа.

— Сама подумай, — фыркнул эльф. — Если ты настолько важна, что архимаг предпочел подвесить «карателя» не на Лану, а на тебя, неужели всерьез думаешь, что из-за одной истерики тебя отпустят? Да брось ты, вроде раньше дурой не казалась.

Некромантка резко выдохнула, однако, несмотря на грубость, не согласиться с логикой рассуждений Алеорна не могла. Поэтому на лице девушки появилась первая робкая улыбка.

— В общем, максимум, что может произойти: тебя зашлют на очередную отработку, — завершил Алеорн. — Так что прекращайте трагедию на пустом месте устраивать или говорите потише, — потребовал он, и дверь закрылась.

Но если Наташа только облегченно вздохнула, то Лана, буквально через пару секунд переварив информацию, снова ткнула пальцем в потолок:

— Раз так, тогда пойдем просить новый шкаф!

И, подскочив, направилась к двери.

— Чего тебе на одном месте не сидится? — хмыкнула Наташа, все же поднимаясь: шкаф и впрямь им был нужен.

Правда, у хозяйственников оказалось другое мнение. Несмотря на все объяснения и уговоры девушек, они только разводили руками и отмахивались короткими фразами: «не положено», «не велено», «не имеем в наличии». Так в результате девушки вернулись в комнату ни с чем.

Но если более-менее успокоившаяся впервые за весь день Наташа наконец засела за учебу, то Лана вновь вернулась к своим обновкам.

— Я им еще тут всем устрою, — пытаясь поплотнее утрамбовать вещи на полках, злобно бурчала она. — Шкафов у них нету! Что за Академия? Гордость и цвет Вельского королевства, ага…

Взгляд полуэльфийки, выискивающий остатки свободного пространства среди вешалок, наткнулся на потертую кожанку, в которой она появилась здесь. Потом задумчиво скользнул к новой, купленной сегодня куртке. «И зачем мне хранить старье, когда есть новая, хорошая вещь? Только место занимать!» — мудро решила Лана и решительно сняла кожанку с вешалки.

— Выкину, — сообщила она в ответ на вопросительный взгляд Наташи.

— А-а, — понятливо протянула та и вновь склонилась над учебниками.

Скорее рефлекторно, нежели из необходимости, Лана пробежалась пальчиками по кожанке, ощупывая карманы, и внезапно замерла. С правой стороны груди, под подкладкой, явно что-то было! Нечто твердое, размером с крупную вишню.

Девушка отогнула ворот кожанки и внимательно вгляделась в стеганую ткань. При тщательном исследовании стало заметно, что кто-то совсем недавно отпорол часть подкладки, а потом сшил вновь: нитки на этом участке были свежими.

Сердце Ланы от любопытства застучало сильнее. Интересно, что там такое?

Не колеблясь ни минуты, девушка подцепила край подкладки и резко дернула. Ткань подалась, и в подставленную ладонь полуэльфийки выпало… кольцо! Да какое!

На ободке из странного серебристо-белого металла красовался потрясающий, переливающийся всеми цветами радуги бриллиант размером с ноготь. От такой красоты Лана на мгновение даже забыла, как дышать. «Что это? Откуда? — билось в ее голове. — Неужели я его украла? Или… или оно мое?!»

Нет, невозможно. Лана даже головой помотала, отгоняя невероятную мысль. Это ведь воистину королевский подарок! Быть не может, чтобы такая дорогая вещь действительно принадлежала ей! Или…

Резкая боль пронзила голову полуэльфийки, одновременно воссоздавая перед глазами странную картину. Девушка вдруг со всей ясностью вспомнила, как протягивала правую руку, и касание мужских рук, надевавших на безымянный палец это кольцо. Восторг, восхищение, счастье — вот эмоции, которые она испытывала в тот момент. Такие сильные, что их отголосок и сейчас охватил девушку. Воспоминание было таким ярким, что Лана зажмурилась. Потом медленно, словно не веря самой себе, померила кольцо. Оно сидело идеально. Его действительно делали именно для руки Ланы! Но мужчина и безымянный палец…

Девушка внезапно побледнела от жуткой догадки: она помолвлена? В той, прошлой жизни у нее был жених?! Но кто мог подарить такое дорогое кольцо и любила ли она его? Наверное, да, если была рада сделанному предложению. Но теперь-то она любит другого!

«Интересно, а Алеорн о женихе знает?» От этой мысли на душе у Ланы неприятно заскребли кошки.

Первым порывом девушки стало желание выяснить все, и немедленно. Показать Алеорну кольцо и потребовать объяснений.

Однако тотчас пришла мысль вторая: Алеорн ведь обещал стереть память, если она хоть что-то узнает о себе. И, несмотря на то что произошло сегодня, могла ли Лана быть уверена в том, что ее охранник так не поступит? «Нет, — с неожиданной грустью призналась девушка сама себе. — Алеорн слишком расчетлив для того, чтобы допустить слабость». А снова все забыть, потерять вновь приобретенное из-за одного коротенького воспоминания — слишком невыносимо. Поэтому нужно молчать.

Воровато оглянувшись, Лана быстро стянула кольцо с пальца и достала сумку, с которой поступала в Академию. Убрав украшение во внутренний карман, девушка запихнула сумку подальше в шкаф и прикрыла сверху вещами для надежности.

Лана едва успела закончить, как дверь распахнулась. Вздрогнув всем телом, девушка быстро захлопнула шкаф и обернулась. К счастью, это всего лишь вернулась Инара.

— Вечера! — бодро поприветствовала некромантка и, заметив увеличившееся количество коробок, хохотнула: — Лана, ты что, всю одежду в Леории скупила? Знаешь же, что хранить негде.

— Это все нужное! — твердо заявила полуэльфийка.

— Ага, и в запас купленное лет этак на десять вперед! — Инара ухмыльнулась, но спустя мгновение мечтательно добавила: — А я вот сегодня весь день с Ароном провела, и это было куда лучше беготни по магазинам…

Лана тут же вспомнила свое незабываемое свидание, и ее губы растянулись в не менее довольной улыбке, хотя рассказывать о нем пока что точно никому не собиралась. Глядя на соседок, Наташа только головой покачала и тяжело вздохнула. Ей-то в обозримом будущем на свидания можно было и не надеяться.

ГЛАВА 14

Очередное учебное утро для адепток из комнаты 3–13 по традиции началось со спешных сборов: девушки ну никак не могли привыкнуть вставать в такую рань. Но если Лане предстояла заурядная лекция по целебным травам и общество Арисы, то Наташу ждали кровавые ритуалы. И Анхайлиг.

На утреннее занятие начинающая некромантка шла с предчувствием очередных неприятностей, совершенно невыспавшаяся и голодная. Однако, вопреки ожиданиям, Анхайлиг появился в аудитории спокойным и, судя по всему, «кровавой мести» не жаждал. Это было странно, так как магистр явно не относился к категории людей, позволяющих на себя орать.

Впрочем, Наташа за прошедшую бессонную ночь практически смирилась с любыми, даже самыми страшными последствиями. Одно она решила точно — сама извиняться не станет. Поэтому девушка просто угрюмо сидела, слушала и выполняла диктуемые некромантом задания. Причем выполняла тщательно, стараясь не допустить ни единой ошибки, чтобы не привлекать к себе внимания. И когда наконец Анхайлиг объявил об окончании занятия, она быстро засобиралась на выход. Но…

— Наташа, задержись.

Вот она, фраза, которой девушка так боялась! Разговаривать пусть даже с внешне спокойным магистром ей совсем не хотелось. «К демону!» — решила Наташа, глубоко вздохнула и прямо спросила:

— Я что-то на занятии сделала не так?

Брови Анхайлига удивленно дрогнули.

— Нет. — Он качнул головой. — Все нормально.

— В таком случае, если можно, я бы хотела перенести разговор, — выпалила Наташа. — Магистр Литиция очень не любит, когда на ее занятия опаздывают. А я не горю желанием получить еще одну отработку у ведьмаков.

И, не дожидаясь ответа, быстро выскочила в коридор. Со всей возможной скоростью миновав зал и коридоры факультета некромантии, девушка почти взлетела по лестнице к аудитории магистра Литиции. И только тут остановилась, пытаясь отдышаться.

— Ты чего такая взбудораженная? — полюбопытствовала, оглядев ее, подошедшая Лана. — Наказал Анхайлиг?

— Нет. — Наташа мотнула головой и шепотом призналась: — Я от него сбежала. Он хотел что-то сказать, а я сослалась на опоздание и не стала слушать.

— Ненормальная, — сделала вывод полуэльфийка. — Зачем провоцируешь-то его еще больше?

— Я не специально, — пискнула Наташа. — Просто испугалась! А ты бы сама на моем месте осталась бы?

— Да! — уверенно кивнула Лана, а потом, скиснув, добавила: — У меня бы просто ноги отказали от страха. Хотя… раз тебя до сих пор не покарали, значит, не все так плохо.

— Пожалуй, — задумчиво согласилась некромантка.

Еще немного пообсуждав странное поведение магистра, Наташа и вовсе расслабилась и в аудиторию зашла уже практически спокойная. В самом деле, пусть причина и непонятна, но, похоже, наказывать ее пока не собираются. А значит, чего переживать зазря? Лучше сосредоточиться на ядах, чтобы опять не отравиться.

— Итак, разделились на группы по трое, — с порога привычно начала Литиция. — Сегодня у нас практикум по…

Внезапно, прерывая ведьму, дверь открылась, и в аудиторию вошел Анхайлиг.

— Что-то случилось? — удивилась магистр.

— Нет, — успокоил тот. — Просто забираю у тебя с занятия одну из адепток. — Анхайлиг посмотрел на мгновенно оцепеневшую Наташу, кивком подзывая к себе.

— У нее вообще-то практикум, — проворчала Литиция.

— Переживет, — отмахнулся некромант и вновь обратил взор на красноволосую девушку. — Иди сюда уже, жду ведь.

Той ничего не оставалось делать, как под недоумевающе сочувственными взглядами сокурсников встать и направиться к Анхайлигу. Едва Наташа оказалась рядом, некромант подхватил девушку под руку и потянул за собой.

Чувствуя себя безвольной животиной, которую ведут на убой, Наташа механически перебирала ногами. Однако, к ее удивлению, Анхайлиг направился не на факультет некромантии, и даже не к Виттору, а прямо на выход из Академии. На улице Наташа в непонимании замедлила шаг, на что сразу же последовала реакция:

— Поторопись, иначе опоздаем.

— Опять на казнь? — с опаской уточнила девушка.

— Нет. — Анхайлиг неожиданно улыбнулся. — Но поспешить все же стоит.

Наташа с трудом сдержала желание улыбнуться в ответ. Нет уж. Она твердо решила выбросить из головы все мысли о возможном будущем с этим мужчиной. Лучше кого попроще для обожания найти. Так спокойнее будет.

Тем временем они приблизились к восточной границе города. Кроме торговцев и складов здесь, по воспоминаниям Наташи, вроде ничего не было. «И куда же с такой срочностью ему приспичило? — недоуменно размышляла девушка. — Да еще и со мной вместе?» Пока девушка соображала, куда же они идут, Анхайлиг подвел ее почти к самым воротам.

— Думаю, лучше подняться на стену, — вслух поразмышлял он и потянул девушку к лестнице.

Стражники вежливо поприветствовали магистра и расступились. И когда Наташа оказалась наверху, вся злость на Анхайлига мгновенно исчезла: прямо перед ней, на поле, возвышался огромный пурпурный дракон. Он лениво щурил золотые глаза, не обращая внимания на суету вокруг, и лишь слегка подергивал кончиком хвоста.

— Красота какая, — тихо прошептала Наташа, подавшись вперед и вцепившись пальцами в невысокую загородку по краю стены. — Красота… Он такой… такой удивительный, Анх! Такой настоящий…

Если бы в эти мгновения девушка хотя бы немного скосила глаза, то весьма удивилась бы изучающему и в то же время необычно мягкому выражению лица Анхайлига. Однако Наташа, не в силах отвести взгляда от дракона, только восхищенно смотрела на ожившую мечту. Даже на прохладный осенний ветер не обращала внимания.

Все оставшиеся полчаса погрузки ей никто не мешал. И лишь когда дракон наконец взлетел и устремился к горизонту, Наташа очнулась и поежилась.

— Замерзла? — тотчас отреагировал Анхайлиг, и не успела девушка ответить, как почувствовала, что воздух вокруг подернулся теплой согревающей волной.

Наташа растерянно ойкнула, а потом, сообразив, что это, благодарно кивнула.

— Да, спасибо, — запнулась и добавила: — И спасибо, что привел сюда. Я очень давно мечтала увидеть хоть одного дракона.

— Мечтала и ни разу не видела?

Девушка потупилась.

— Там, где я… жила, драконов не было, — выдавила она.

— Понятно. — К радости Наташи, Анхайлиг больше вопросов на эту тему задавать не стал, а просто повел девушку к спуску со стены.

Наташа посмотрела на небо и вздохнула. На вздох неожиданно отреагировал голодным бурчанием живот.

— Ты когда ела последний раз? — строго спросил некромант.

— Ну-у, вчера. Утром, — смущенно призналась Наташа.

— С ума сошла? Решила умереть голодной смертью? — В голосе Анхайлига появились недовольные нотки, и красноволосая быстро замотала головой.

— Нет! Просто обед пропустила из-за окон, а на ужин настроения идти не было.

— А завтрак?

— Проспала. — Наташа уныло вздохнула.

Некромант тихо ругнулся сквозь зубы, а потом взял девушку за руку и потянул за собой. Той ничего не оставалось, кроме как быстро перебирать ногами, а спустя несколько минут перед ними показалась знакомая вывеска «Королевской цапли». Но против похода в уютный ресторанчик оголодавшая девушка ничего не имела. Даже наоборот: была согласна съесть все, что дадут, и даже больше.

Словно прочитав Наташины мысли, заказ Анхайлиг сделал немаленький, и какое-то время, не замечая ничего вокруг, Наташа просто наслаждалась едой. Настроение у девушки окончательно улучшилось. Некромант молчал, а всякие не слишком приятные мысли о своем излишне «привилегированном» положении Наташа отодвинула на дальний план.

Какая разница, почему все так происходит? Все равно ничего не изменить, так хоть удовольствие получить! Вон на дракона посмотрела настоящего, а теперь наконец нормально поела, и даже десерт получила — потрясающее пирожное. Неприторное, тающее во рту, с привкусом клубники, мяты и еще какой-то вкусной ягоды. Довольно щурясь, Наташа аккуратно облизнула ложку. И только потом заметила странный взгляд наблюдающего за ней Анхайлига. Так же, голодным зверем, некромант смотрел на нее, помнится, когда она отходила от зелья иссушения… На мгновение девушка сама почувствовала себя пирожным. И, судорожно сглотнув, мгновенно постаралась переключить внимание Анхайлига на первое, что пришло в голову, спросив:

— А можно узнать, где находятся владения Террано?

Некромант задумчиво приподнял бровь.

— Ну, я вдруг поняла, что не знаю, а стало интересно, — оправдываясь, пробормотала Наташа.

По виду Анхайлига было заметно, что в такой резко вспыхнувший интерес девушки к каким-то землям он не поверил. Однако некромант все же сухо ответил:

— Неподалеку от Лилля и Самоцветных гор. Собственно, часть этих самых гор принадлежит мне.

— И что, они на самом деле самоцветные? — улыбнулась названию Наташа.

— Именно, — с неожиданной усмешкой подтвердил Анхайлиг. — Там очень много приисков. Только Террано, к примеру, принадлежит девятнадцать. Именно поэтому Лилль прослыл городом ювелиров и артефактников — там куда ни плюнь везде камни, камни, камни…

— Ох, — девушка восхищенно вздохнула. — Что ж, теперь я знаю, куда точно не поеду на практику!

— Почему? — фыркнул некромаги. — Не любишь украшения?

— Наоборот. — Наташа мечтательно прикрыла глаза, но тут же разочарованно вздохнула. — Именно по этой причине мне там лучше не появляться — нервы целее будут.

— Ну, если только поэтому, — протянул Анхайлиг и, внезапно посерьезнев, спросил: — Ты действительно только это хотела узнать?

— Нет, — призналась Наташа, понимая, что разговора не избежать. — Все-таки зачем ты увел меня от Литиции?

«Ну, теперь я узнаю, будут ли меня наказывать и как», — мелькнуло в ее голове.

— Ты хотела посмотреть на дракона. — Анхайлиг пожал плечами. — Но последний дракон из Леории вылетал в обед, после окончания занятия мы бы не успели.

Наташа от этих слов поперхнулась и с недоверием уставилась на некроманта.

— Только из-за этого?! И это ты мне говорил, что я странная?

— Что тебе не понравилось?

— Мне все понравилось. — Девушка нервно покрутила в пальцах ложечку. — Но сегодня будний день, у меня занятия, у тебя наверняка полно работы. Зачем?

— Хотел извиниться, — все так же спокойно ошарашил Наташу Анхайлиг. — Я был не прав.

И вот почему у нее такое чувство, что таким образом извиняется этот мужчина далеко не перед всеми?!

— В общем… я тоже зря вспылила, — выдавила Наташа, не отрывая взгляда от тарелки с остатками пирожного. — Прости. Ты прав, я нервная. Мне даже магистр Амалика зелье успокоительное дала, но оно на меня не действует совсем. Точнее, действует, но наоборот — будоражит и бессонницу вызывает. Вот на подругу хорошо подействовало, а на меня… — Девушка оборвала себя на полуслове, осознав, что рассказывает совершенно ненужные подробности, и потянулась к кружке с травяным отваром.

Окончание не то позднего обеда, не то раннего ужина прошло в тишине. Даже все прибывающий в «Цаплю» народ не мешал: созданный некромантом магический полог не пропускал посторонние звуки. Наконец задумчиво посмотрев в окно и заметив, что на улице уже вечереет, Наташа вопросительно посмотрела на Анхайлига:

— А нам не пора возвращаться?

— Ты устала? — уточнил тот.

— Нет. — Девушка замялась. — Но тебе к закату лучше быть одному, да?

— Хм… откуда такие догадки?

— Ну вроде бы это правило для жрецов Мораны…

— Ты не перестаешь удивлять меня, Наташа. — Карие глаза некроманта прищурились. — Значит, знаешь и при этом не боишься?

— Боюсь, — смущенно призналась девушка. — Просто часто об этом забываю.

Анхайлиг хмыкнул, но все же начал подниматься.

— Пошли. Нам и вправду нужно возвращаться.

Стараясь не встречаться с ним взглядом, Наташа кивнула и поспешно направилась к выходу.

— Кстати, тебе еще вещи какие-то нужны? — уже в дверях «Цапли» уточнил Анхайлиг.

— Нет. — Наташа быстро мотнула головой.

— Точно?

— Точно, точно. — Девушка вздохнула. — Мне и уже купленные-то хранить негде.

— В смысле?

— Ну-у… — Наташа поджала губы, понимая, что оказалась именно в той самой глупой ситуации, в которой так не желала оказаться. — Просто вещей много, а нас в комнате трое. В шкаф все не помещается.

— Перебирайся в отдельную комнату на факультете, — предложил Анхайлиг.

Однако радикально!

Наташа недоверчиво посмотрела на некроманта, а потом, опомнившись, быстро отказалась:

— Не хочу!

— Почему? — Бровь Анхайлига вопросительно приподнялась. — Тебе так будет удобнее.

— Я первокурсница!

— Это временное явление.

— Анх, не могу я так! Меня и так откровенные перешептывания уже достали!

— Какие же? — В глазах Анхайлига мелькнули смешинки.

— Что я… — Наташа запнулась, а потом все же решилась и на выдохе выпалила: — Что я твоя содержанка и любовница! И если насчет содержанки в принципе они и правы, то насчет остального — нет! И мне это не нравится!

— Да неужели? — Некромант усмехнулся.

Сообразив, как неоднозначно звучала ее последняя фраза, Наташа смущенно вспыхнула:

— Я имела в виду не это! Я… в общем, мне не нравится, когда вокруг обсуждают и перевирают мою личную жизнь! Поэтому еще больше провоцировать окружающих своим переездом я не хочу. Просто найди в нашу комнату более вместительный шкаф!

— И только? — Теперь Анхайлиг откровенно смеялся. — Может, мне еще что-то сделать? Потолки у вас там в покраске не нуждаются?

Осознав, у кого и что она требует, Наташа была готова провалиться сквозь землю от стыда.

— Извини, — пробормотала она. — Язык мой — враг мой. Признаю.

— Это я уже заметил, — хохотнул магистр и, как ни в чем не бывало, приобняв опешившую девушку за талию, направился к Академии.

Всю обратную дорогу ощущавшая горячую руку мужчины Наташа проделала как на иголках. А уж когда они зашли на территорию Академии и девушка стала ловить на себе очередную волну косых взглядов, ей и вовсе захотелось исчезнуть. Это Анхайлигу, похоже, все равно! А вот ей, Наташе, совсем наоборот!

Так что, когда они наконец остановились, и Анхайлиг отпустил девушку, из ее груди едва не вырвался облегченный вздох.

— Ну что? — оглядев ее, поинтересовался некромант.

— Спасибо еще раз за дракона, — поблагодарила Наташа. — И… еще раз прости за вчерашний срыв. Я правда не хотела.

— Знаю. — Анхайлиг слегка улыбнулся. — Но тебе все же лучше научиться держать себя в руках. Кричать на магов, знаешь ли, небезопасно.

Полностью согласная с этим утверждением, Наташа посмотрела на некроманта, всем видом демонстрируя раскаяние, и покорно кивнула. В ответном взгляде мужчины, несмотря на приближающийся закат, светилось что-то мягкое, теплое…

— Анхайлиг! — Внезапный громкий возмущенный голос магистра Амалики напрочь разрушил весь невольный романтизм ситуации.

Глаза некроманта мгновенно заполнила антрацитовая ярость. Он резко обернулся, глядя на приближающихся целительницу и магистра Ясона.

— Что?

— Где тебя носит полдня? — подлетев, возмущенно выдохнула Амалика, потрясая какой-то папкой. — У меня документы неподписанные лежат, а их отправить нужно было днем!

— А к Виттору за подписью обратиться тебе лично Двайна Пресветлая запретила?! — прорычал Анхайлиг. — Амалика, у тебя совсем мозги отсохли? Ты идиотка или специально в роль вошла?!

От таких слов лицо светлой дрогнуло, а глаза испуганно расширились.

— Анх, я… не думала… — аж побледнев, пролепетала та.

— Оно и видно! А следовало бы для разнообразия!

Наташа сглотнула, мечтая оказаться подальше от этой магистерской разборки, а Ясон, едва взглянув на Амалику, тихо произнес:

— Анхайлиг, может, не стоит так грубо?

— Ясон, эта ненормальная сидела целый день с документами, дожидаясь меня, вместо того чтобы подписать их у архимага! — отрезал некромант. — Не думала она! А потом еще все удивляются, почему я вечно занят! Давай сюда!

Анхайлиг вырвал из ослабевших пальцев Амалики папку и, развернувшись, быстрым шагом направился к факультету некромантии. Целительница же, едва сдерживая слезы, мгновенно рванулась в противоположном направлении к факультету благ и исцелений.

Наташа поежилась, чувствуя себя явно лишней, а потом вдруг поймала на себе задумчивый взгляд магистра Ясона.

— Ты ведь Наталья, прорицательница, верно? — внимательно оглядывая девушку, произнес светлый.

— Да. — Девушка опасливо кивнула: изучающий взгляд мужчины ее несколько насторожил. — Только сейчас я на факультете некромантии учусь.

— Знаю. — Ясон кивнул. — Но ты не слишком похожа на темную.

— Ну, у меня вообще-то выбора не было, становиться ею или нет. — Наташа пожала плечами.

— Выбор всегда есть, — сообщил светлый и вдруг улыбнулся. — Главное — решить для себя, чего бы тебе хотелось. Подумай над этим, Наталья.

— Э-э. — Девушка окончательно растерялась. — Спасибо, я подумаю, конечно… Вы извините, мне нужно идти.

И, едва получив в ответ согласный кивок, она побежала к лестнице.


Лана сидела в полупустой столовой и, увлеченно насаживая картошку на вилку, радовалась, что хоть под вечер, но удалось наконец отвязаться от Кондрата. После того как Наташу прямо с практикума забрал Анхайлиг, ведьмак весь день надоедал полуэльфийке со вздохами и расспросами, не давая даже немного пообщаться с Арисой. В результате к вечеру Лана не выдержала и попросту сбежала, скрывшись под невидимостью. «И почему он свято верит, что я обязана ему помогать охмурять Наташу? — удивлялась девушка, заканчивая мучить овощи. — Но даже если б помогала… Кондрат против Анхайлига — неравный бой в любом плане». При этой мысли Лана поморщилась и сочувственно вздохнула: «Интересно, какое наказание некромант придумал Наташе, что та до сих пор не появилась? Вот не повезло подруге с ухажером!»

Мысли Ланы плавно перетекли на собственное везение в этом плане, вызывая невольную улыбку. При воспоминании об Алеорне по телу тут же пробежали будоражащие мурашки, а щеки окрасил невольный румянец. Есть расхотелось сразу же, а вот желание пообщаться с эльфом хотя бы немного стало просто невыносимым. В результате, не выдержав и пары минут молчаливой борьбы с самой собой, Лана решительно отодвинула тарелку и поднялась.

Стремительно направляясь к выходу, девушка задумалась. Где сейчас безлюдно? Наверное, стоит сначала в комнату заглянуть и избавиться от тяжелой сумки, а потом поискать место для разговора.

Эх, как же проще в выходной встречаться: Алеорн всегда видим и пойти можно куда угодно. А тут выкручивайся, ищи место для свидания… Лана шла по коридорам, почти не обращая внимания ни на что вокруг, когда до уха неожиданно долетела фраза:

— Эх, скорее бы выходные, а там еще немного — и новогодний бал!

Еще недавно занятый размышлениями о свидании мозг полуэльфийки зацепился за долетевшую фразу. «Выходной — это хорошо, не одна я люблю этот славный день. Но что такое новогодний бал?» Лана озадаченно осмотрелась в поисках говорившего и тут же заметила впереди трех ведьмачек-сокурсниц.

— Ох, надеюсь, из-за этого убийства его не отменят, — вздохнула одна из них. — А то так хотелось с Ридом потанцевать.

— Потанцевать ей хочется! — хохотнула другая, с черной толстенной косой. — Мне вот больше интересно посмотреть на наших «рыжих звезд».

— Да что на них смотреть? Придут со своими магистрами и будут изображать принцесс! — фыркнула третья, русоволосая. — Лучше за себя побеспокоиться. Вот у Лики Рид есть, а нам, Ола, еще надо пару найти. А то придется идти в гордом одиночестве и ловить на себе насмешливые взгляды, мол, никто не позарился на такую «красоту»!

— Ой, да ладно, пригласят, — махнула на подруг рукой Лика. — Тем более кудрявая дурочка уже обезврежена Найром. Значит, канул к демонам план парней по очереди приглашать эту полуэльфийку.

Лана чуть не споткнулась и подавилась возмущенным вздохом. Все приятные мысли из головы выбило окончательно. Прозвище, данное ей сокурсниками, было крайне обидным и определенно незаслуженным! Даже факт, что ей предстоит отбиваться от поклонников, пролетел мимо ее разозленного сознания.

— Ой, не смеши, у этого старшекурсника никаких шансов! Я ее видела в городе с темным эльфом. Такой красавчик, что даже завидно. Вот почему дурам всегда так везет? Ту же Элиру возьми. Мозгов нет — зато титьки, во!

«А у меня и титек нет! — зло думала полуэльфийка, глядя в спины удаляющимся сокурсницам, которые перешли к обсуждению бальных платьев. — Посмотрела бы я на них, если бы у них память отобрали!»

Лана быстро свернула на свой этаж. Продолжать слушать гадости о себе у девушки не было никакого желания. Отомстить за обиду? Мысль промелькнула и сразу исчезла, ибо Лана прекрасно понимала, что толку с этого мало. Ведь не перестанут же чесать языкам, да и от прозвища никакая месть не избавит.

Войдя в комнату, кудрявая отметила, что соседок нет, а значит, пробел в знаниях будет заполнять…

— Алеорн, — тихо позвала девушка.

Когда мужчина появился, Лана жалостливо посмотрела в золотые глаза и попросила:

— Расскажи о новогоднем бале. Что это такое? — Полуэльфийка грустно вздохнула и добавила: — А то слабоумной себя чувствую.

Алеорн был слегка удивлен. Хм… прежняя Лана никогда б не призналась в таком. Все-таки амнезия пошла ей на пользу.

Эльф усмехнулся и спокойно откликнулся:

— Танцы, еда, выпивка и развлечения. Ночью элементалисты устроят фейерверк. А еще многие дарят друг другу подарки.

Неожиданно Лана вспомнила недавно найденное кольцо. Тоже… хм… подарок. Интересно все-таки, знает ли Алеорн, что она помолвлена? И если да, то что думает по этому поводу? Девушка решила хоть как-то косвенно выяснить ситуацию.

— Подарки? — радостно переспросила она и мечтательно прикрыла глаза. — Хотелось бы мне тоже получить подарок! Колечко, например. С драгоценным камушком… но, наверное, такие только на помолвку дарят, так что мне не светит.

— С чего вдруг мысли о помолвке? — От холодного голоса Алеорна по коже девушки пробежали мурашки.

Лана буквально физически ощутила его раздражение. Значит, Алеорн знает о женихе? Или… просто неправильно ее понял?

Только теперь Лана сообразила, насколько двусмысленной получилась ее фраза! Казалось, будто девушка выпрашивает подарок или еще хуже — навязывается в невесты! «Надо срочно исправлять ситуацию», — молниеносно решила полуэльфийка.

Удивленно уставившись на мужчину, Лана проговорила:

— Почему о помолвке? О колечке с камушком. Я замуж не хочу, — сообщила она и в конце снова улыбнулась как ни в чем не бывало.

— Даже ради колечка с камушком? — насмешливо уточнил эльф.

— Вот ради этого тем более не хочу. Замуж надо по любви выходить, а не из-за ювелирного украшения, — философски пожала плечами Лана и быстро добавила: — А я пока вообще не стремлюсь свою свободу ограничивать.

Пытливый взгляд Алеорна девушка встретила абсолютно спокойно. Может, у эльфа еще оставались какие-то подозрения, но высказывать их он не пожелал.

— Лучше об учебе думай, — уже более мягко сказал Алеорн и, указав на заваленный тетрадками и учебниками стол, исчез.

Лана обреченно вздохнула: да, разговор получился не таким, как ей бы хотелось. «Поцелуя не хватает, — с сожалением подумала девушка. — И о помолвке так ничего и не узнала». Снова тихонько вздохнув, Лана села за стол, однако едва успела разложить конспекты, как дверь тихонько отворилась, и в комнату вошла Наташа. Выглядела она растерянно-задумчивой.

— Наказал? — осторожно спросила Лана подругу. — Неужели окна домывать заставил?

— Нет. — Некромантка мотнула головой и чуть слышно, словно сама себе не веря, добавила: — Анх извинился.

— Э-э? — Лане на мгновение показалось, что она ослышалась. — Что, прости? Извинился? За то, что ты на него наорала?

— Да, — подтвердила Наташа и нервно хихикнула. — Он меня водил на дракона посмотреть, а потом еще в «Цаплю» поужинать.

Полуэльфийка от удивления открыла рот:

— Обалдеть!

— Я просто не понимаю! — Наташа растерянно обхватила голову. — Он ведь ничего не требует от меня! До сих пор — ничего!

— Тут два варианта: либо все там очень грустно, либо это великая любовь. И я склоняюсь к последнему. — Лана многозначительно улыбнулась. — Кстати! Я сегодня такое узнала! Скоро Новый год! И будет бал!

— Какой новый год? — озадачилась Наташа.

Об этом празднике и каком-то балу в Академии она точно ничего никогда не читала.

— А вот слушай! — Лана мечтательно улыбнулась и принялась быстро вводить Наташу в курс дела, рассказав той и про трех болтливых девиц, и про обиду, и про то, как все узнала у Алеорна, и…

В этот момент раздался громкий стук, а потом в приоткрывшуюся дверь просунулась голова одного из хозяйственников.

— Эй, дамы! — зычно поприветствовал он. — Шкафчик от вещей освобождаем, через десять минут новый к вам поднимем!

Девушки пораженно переглянулись, потом нервно хихикнули и помчались разбирать вещи.

Несмотря на всю возможную скорость, они едва успели управиться. Даже отдышаться не присели, как пришли трое здоровых мужиков и, вытащив старый шкаф, ловко водрузили на его место новый. Более широкий, просторный, он занимал почти всю дальнюю стену целиком, из-за чего комната стала меньше, но девушки были согласны и на это. Главное — места для вещей теперь хватало всем!

— Спасибо вам огромное! — искренне поблагодарила Наташа.

— Да не за что, — пожал плечами старший, внимательно оглядывая потолок, — нам чего начальство прикажет, мы то и делаем.

— А чего вы ищете? — поинтересовалась Лана, тоже поднимая голову.

— Да сказали, потолки у вас проверить, не требуют ли покраски… — откликнулся мужик.

— Зар-раза! — выдохнула Наташа и, чувствуя, как вновь смущенно вспыхнули щеки, расхохоталась.


Едва Наташа ушла, Ясон немедленно направился к Анхайлигу, но некроманта почему-то на месте не оказалось. Это было тем более странно, что он должен был сейчас подписывать документы. Целителю пришлось ждать почти полчаса, прежде чем темный магистр изволил подойти к собственному кабинету.

— Что еще, Ясон? — раздраженно посмотрел на светлого Анхайлиг.

— Не стоило тебе так резко разговаривать с Амаликой, — мрачно сказал тот. — Она хоть и одна из нас, но именно твои слова ее ранят очень сильно.

— Ее чувства для меня давно не новость, — отмахнулся некромант. — И мне на них плевать. Прощать глупость только из-за ее молчаливого обожания я не намерен.

— Темный циник. — Светлый скривился. — Подумать только, она ведь одно время даже всерьез задумывалась, не сменить ли сторону из-за тебя!

— Какая жертва, надо же! — Анхайлиг фыркнул. — Если Амалику вновь посетят подобные мысли, можешь сообщить ей, что даже темной она мне не нужна. Не в моем вкусе.

— Конечно, тебе по вкусу другие игрушки. — Ясон выразительно поморщился. — Доступные, управляемые…

— Осторожнее с выражениями, — холодно предупредил Анхайлиг. — Если ты не заметил, к Наталье я еще не прикасался.

— И хотелось бы, чтобы так и было дальше! — выдохнул светлый. — Ты ведь видишь, что она никогда не стала бы темной, если бы ты насильно не обратил ее душу! И для чего? Для собственного развлечения!

— А только ли о ее душе ты беспокоишься? — насмешливо прищурился некромант, и светлый тотчас возмущенно вздернул голову:

— Да как ты…

— Брось, Ясон, я не моралистка Амалика. — Анхайлиг ухмыльнулся. — И я ни за что не поверю, что твое сердце при упоминании Натальи бьется сильнее только из-за гнева праведного.

— Анхайлиг!

— Она моя, — жестко произнес некромант, и глаза его заполнила тьма. — Никого другого рядом с ней я не потерплю. Запомни это, Ясон. И держись от Натальи подальше, — рыкнул он и, зайдя в кабинет, резко захлопнул перед целителем дверь.

ГЛАВА 15

Утро выдалось суматошное и нервное. А все потому, что сегодня с самого утра предстоял первый зачет по ядам у Литиции. И на этом зачете мало того что яд вытягивался наугад, так еще и присутствовать собирались магистры Грабовский и Анхайлиг!

— И вот кто придумал зачет первой парой делать? — тихо злилась и нервничала Лана. — Со страху аж мутит!

— А я, наоборот, дракона бы съела! — хохотнула Инара и, не прощаясь, вышла.

Когда дверь захлопнулась, кудрявая с отвращением поморщилась:

— Я точно в столовую не пойду.

Наташа согласно кивнула, и спустя мгновение девушки покинули комнату.

Лана всю дорогу нервно мяла край рукава, прокручивая в голове составы знакомых ядов. И вроде бы все помнила, но страх допустить ошибку никуда не исчезал.

Наташа тоже изрядно нервничала. Особенно волновало то, что на вчерашнем практикуме она не была. «Вдруг по закону подлости именно вчерашнее зелье и вытяну?» — кусая губы, подумала девушка и помотала головой. Она и прошлые зелья не все запомнила хорошо, а тут…

В общем, в аудиторию подруги входили, едва не клацая зубами от страха. Правда, окружавшие их ведьмаки и некроманты выглядели примерно так же.

Все три магистра появились одновременно.

— Ну что, адепты, — довольно осмотрев бледные лица первокурсников, как самый главный, бодрым голосом начал Анхайлиг. — Сегодня у вас первый в этой Академии зачет! С чем я всех нас и поздравляю. Правила простые: вытягиваете билет с названием яда, сами подбираете необходимые ингредиенты по памяти, сами делаете. В конце занятия мы проверяем результат. Если все правильно, мы вас хвалим и отпускаем. Ну а если нет… — Он выдержал паузу и усмехнулся. — Будем беседовать. Отдельно с каждым.

Раздался дружный шумный вздох.

— Ну, чего замерли? — мрачно буркнула Литиция. — Подходим, разбираем билеты.

И первые неуверенные адепты потянулись к магистерскому столу. Наташа, решив поскорее отделаться, поднялась и вопросительно взглянула на Лану.

— Я немножко подожду, — сипло выдохнула та.

Еще при появлении магистров полуэльфийку сковал ужас, а после слов Анхайлига о личных беседах с провалившими зачет ее ноги совсем одеревенели, а мысли окончательно покинули голову.

— Как хочешь. — Неопределенно пожав плечами, Наташа двинулась к экзаменаторскому столу.

Правда, перед ней, грубовато сдвинув с дороги, влезли две напомаженные и раскрашенные ведьмачки. Вытаскивали они свои билеты с такими широкими улыбками и томным видом, что Наташа даже скривилась. «Чего это они? — подумала она. — На зачет, как на праздник, что ли?»

Наконец протяжно сообщив названия своих ядов, девушки развернулись и, смерив Наташу откровенно брезгливыми взглядами, отошли. Снова поморщившись, девушка подошла и быстро вытащила бумажку наугад.

— Что у тебя? — спросила Литиция.

— «Синяя пелена», — с облегчением прочитала девушка.

Этот легкий яд она вроде бы помнила. Главное, с концентрацией не напутать, чтобы галлюцинаторный эффект не появился, да и все.

— С подбором состава проблем не будет? — уточнил Анхайлиг.

— Нет. — Наташа мотнула головой. — Я его хорошо помню.

— Славно. — Магистр кивнул, и некромантка отправилась за ингредиентами.

У шкафчиков она правда опять наткнулась на двух разукрашенных подружек. Те охали, вздыхали и не давали толком сосредоточиться. При этом еще и огрызались, мол, мешают им с подбором. А уж когда следом за Наташей к шкафчику подошла пышногрудая Элира, пассия Грабовского, эмоции ненависти от девушек можно было ложкой черпать. Едва сдержавшись, чтобы прямо сейчас их обеих не проклясть, Наташа все-таки набрала необходимые ингредиенты и направилась к партам.

Лана смотрела, как подруга устроилась за одним из лабораторных столов. «Веду себя как последняя трусиха! Надо с Наташи пример брать и идти!» — уговаривала она себя и на негнущихся ногах двигалась к магистрам за счастливым билетом.

Когда Лана выбирала бумажку с названием яда, ее рука заметно подрагивала. Но как только выбор был сделан, все посторонние эмоции отступили, и в голове появилась кристальная ясность. «Я все помню!» — констатировала девушка и пошла выбирать компоненты.

Наташа в это время уже вовсю работала над зельем, стараясь одновременно отрешиться от подколок двух раскрашенных ведьмачек. В результате яд она все-таки сделала, и даже правильно. Но едва Наташа сдала зелье и попыталась отойти от стола, как на нее внезапно натолкнулась большегрудая Элира. Не удержавшись, обе девушки по инерции схватились за лабораторный стол, отчего тот тряхнуло, и большая часть стоящих на нем пробирок попросту разлилась.

— Растяпы! — недовольно прошипела Литиция.

Анхайлиг мученически поднял глаза к потолку и проворчал:

— Хорошо, хоть вся эта дрянь не испаряется.

— Ну что же вы так, девушки! — вздохнул Грабовский.

— Простите, магистр! — захлопала глазами рыжая ведьмачка. — Мы останемся и уберем с Наташей все-все! Ох, я такая неуклюжая, простите!

— Ничего, Элирочка. — Ведьмак мягко улыбнулся. — Не переживай, со всеми бывает.

«Бывает, — мрачно думала Наташа. — И что за день дурацкий? Настроение испортили, теперь вот убирайся тут из-за этой…»

Окончания зачета пришлось ждать тут же, в аудитории. Наташа нашла глазами Лану. Девушка настолько была сосредоточена на варке своего зелья, что ничего вокруг не замечала. Когда время подготовки истекло, полуэльфийка побежала отчитываться в первых рядах. «Значит, у нее все получилось, и зря только переживала вначале». Наташа взглядом проводила счастливую подругу до выхода и грустно вздохнула.

Когда наконец все адепты сдали зачет и поспешили на обед, засобирались и магистры. Первой покинула аудиторию, как ни странно, Литиция. Потом поднялся Анхайлиг. Бросив быстрый задумчивый взгляд на Наташу, он почти тотчас перевел его на Элиру, отчего пышногрудая ведьмачка неожиданно порозовела и потупилась. Анхайлиг же почему-то усмехнулся, но, так ничего и не сказав, все-таки вышел. Последним оказался магистр Грабовский. Ведьмак снова поуспокаивал свою пассию, пожелал девушкам хорошего дня и только после этого оставил их одних.

И тут начались странности. Едва за магистром закрылась дверь, растерянно виноватая улыбка у Элиры тотчас пропала. Девушка быстро подошла к полкам и сосредоточенно начала осматривать склянки.

— Элира? — недоуменно позвала Наташа. — Ты чего?

— Не сбивай, — отмахнулась она. — У нас мало времени, так что лучше поройся в тех дальних ящиках и поищи корень заморыша, он черненький такой.

— Э-э? — Изумление у некромантки скакнуло через край. — Зачем это еще?

— Ты отомстить хочешь или тебя устраивают смешки за спиной? — спросила рыжая.

— Не устраивают, конечно, — выдохнула Наташа. — Но…

— Вот и не стой столбом. Помогай давай. Зелье надо готовить непростое, а потом еще убраться успеть.

— Зелье? А это не слишком круто?

— Наташа, прекращай строить из себя милую дуру. — Элира повернулась и прямо посмотрела на нее. — Я ведь такая же, как и ты. Мы с тобой ухватили по ценному призу и сейчас в одной лодке, а остальные, менее удачливые, нам просто завидуют. Ибо только для нас будут и поблажки, и офигенное место практики, и любые рекомендации. Еще до поступления я точно знала, кого надо зацепить, и знала, что Грабовский падок на фигуристых девушек. И если для того, чтобы получить суперработу и высокие баллы, надо, чтобы этот похотливый мужик пощупал мою грудь и пару раз со мной переспал — без проблем. Свой шанс я не упущу. А эти две курицы, которые сегодня нас пытались унизить, просто хотят на наше место.

— Уверена? — с сомнением кашлянула Наташа.

— Конечно! Ты разве не видела, какие они разряженные приперлись и глазки строили магистрам? — Элира поморщилась и изрекла: — Конкуренток надо давить на корню!

После этого она подхватила несколько склянок, разложила ингредиенты и, уверенно включив спиртовку, начала быстро составлять какое-то весьма сложное зелье. Глядя на выверенные четкие движения ее рук, Наташа от изумления даже моргнула. Вроде бы на всех занятиях она выглядела простушкой и неумехой! Да и Лана, помнится, это подтверждала, говоря, что таланты у Элиры более чем скромные.

— Удивлена? — заметив ее взгляд, усмехнулась рыжая.

— Если честно, да, — искренне кивнула Наташа. — Прости, но я думала, ты… гхм…

Элира расхохоталась:

— Я с отличием закончила императорский колледж, а потом благодаря папочке два года изучала все травники и трактаты ведьмаков в библиотеке редкостей. Пусть сил у меня тогда немного было, но знания остались. Вот сейчас и пригодились. Мне бы до посвящения дотянуть, а там могу хоть сразу все три курса экстерном сдать.

Наташа охнула:

— Так почему ты не проявляешь себя?

— Быть умной рядом с мужиками невыгодно, особенно когда они хотят только секса, — пояснила Элира. — Лучше выглядеть наивной дурой, чтобы они были уверены, что уложат тебя в койку. Да и соперницы подобного не ожидают. Хотя, ты ведь так же действуешь, как я погляжу. На вид робкая, а знаний в твоей голове побольше, чем у многих. И яд ты весьма расчетливо, помнится, вдохнула — как раз на длительное время. — Рыжая подмигнула. — Не переживай, кроме меня, никто не заметил. А Анхайлиг купился, да?

— Д-да, — ошарашенная собственным коварством, кивнула Наташа. — Пожалуй что.

— Рисковая ты, — уважительно хмыкнула рыжая. — Я вот хоть и понимаю, что это самый выгодный вариант из всех, но все ж его обрабатывать не решилась, страшновато. Мне и Грабовского хватит… где там корень уже? Ищи и натирай, мне три грамма понадобятся.

Следующие пятнадцать минут обалдевшая от всего происходящего Наташа выполняла четкие, сухие указания Элиры. Честно говоря, хоть в ее голове и мелькали мысли о неблаговидности их поступка, но отомстить все же хотелось больше. Слишком уж вывели ее из себя эти две стервы, так что проявила себя с весьма интересной стороны рыжая ведьмачка весьма вовремя.

— Все! — наконец изрекла Элира и выключила спиртовку. — Готово. Осталось только добавить этим лохушкам по паре капель, и на неделю они будут выглядеть ну совсем непрезентабельно.

— Это как же? — заинтересовалась Наташа.

— Прыщи. — Рыжая хихикнула. — Прелесть этого зелья в том, что оно не вызывает сами прыщи, а подстегивает гормональный всплеск. Понимаешь? Никто не определит магию, ибо прыщи будут самыми настоящими! Тут редкие ингредиенты используются, поэтому фиг кто догадается. Ведь доступа к кладовке ни у кого нет… кроме двух мелких адепток: скромницы и неумехи с большой грудью. — Она рассмеялась уже в голос. — И выпишут им целители обычные гормонопонижающие травки, как раз на неделю приема. А за это время у наших избалованных мужчин сформируется стойкое неприятие, так что потом, даже когда эти дурочки поправятся, ловить им будет уже нечего!


Сдав свою работу и получив заслуженный зачет, Лана поспешила на выход. «Интересно, Наташе долго убираться? Если нет, то стоит подождать. Хотя если там грациозная Элира опять все разольет…» Девушка в задумчивости поджала губы. Правда, принять решение самостоятельно не успела: рядом как из-под земли появился Кондрат. Парень быстро подхватил полуэльфийку под локоть.

— Чего застыла? Наташу ждать долго придется, а Ариса твоя уже убежала. Пошли поедим, — проговорил брюнет и потянул полуэльфийку в столовую.

Сокурсник отчего-то был не особо весел, хотя Лана точно знала, что ведьмак получил зачет.

Какое-то время шли молча, но стоило свернуть в соседний коридор, Кондрат неожиданно спросил:

— Скажи, как лучше пригласить Наташу на бал?

— А? — ошарашенно протянула Лана. — Ты что? Смертник?

— Считай, что да, — серьезно сказал Кондрат.

И в этот момент ведьмак выглядел напряженно, будто и вправду был готов сразиться с Анхайлигом, лишь бы пригласить Наташу на праздник. Лана резко затормозила и дернула парня, разворачивая к себе лицом:

— Даже и не думай! Анхайлиг двоих настойчивых уже отчислил. Думаю, тебя он вообще развеет, чтоб другим неповадно было.

— Хорошо, уговорила, — неохотно согласился Кондрат, глядя на решительно настроенную Лану. — Приглашать не стану. Ну, может, хоть на празднование к нам зайдете?

— Может, и зайдем, — благосклонно ответила девушка и направилась в столовую.

В целом обед прошел спокойно: Кондрат снова превратился в беспрестанно говорящего ведьмака, Лана усиленно жевала овощи и ловила себя на мысли, что ей определенно не хватает чего-нибудь мясного. «Так, стоп. Алеорн сказал, что мне лучше об этом не думать, а то потом расстроюсь. Я вегетарианка, я вегетарианка!» — быстро одернула себя она.

— Лана, а если я тебя приглашу на бал? — неожиданно спросил Кондрат. И снова он выглядел странно.

— Чего? — Лана не совсем культурно раскрыла от удивления рот.

— Просто если я пойду с тобой, то мы можем спокойно общаться с Наташей. Даже если Анхайлиг придет на студенческую вечеринку, у нас будет прикрытие… — кое-как объяснил свой поступок ведьмак.

А Лана четко поняла, что парень окончательно тронулся.

— Кондрат, мы с тобой друзья. Но, прости, на бал с тобой пойти не могу. Во-первых, это будет нечестно по отношению к моей подруге, которую я косвенно поставлю в неловкую ситуацию. Во-вторых, ты же планировал подождать, когда магистр сам отвалится от Наташи. Что изменилось с того времени?

Лана пристально смотрела в напряженное лицо сокурсника. Обижать его не хотелось, но помимо этих двух причин в голове полуэльфийки была еще и третья. Ей очень хотелось повеселиться в Новый год. Ведь она совсем не помнила, как отмечается этот праздник! Да что говорить, Лана вообще недавно узнала о его существовании! И ей безумно хотелось провести время с Алеорном, а не играть роль никому не нужной и абсолютно бесполезной ширмы.

Кондрат тяжело вздохнул и все же улыбнулся:

— Да, ты права, стоит подождать. Тогда во время бала я подойду, у меня будут для вас подарки.

— Оу! — Лана расслабилась и мило улыбнулась. — Вот подарок — это хорошо. Заодно покажешь Наташе, насколько она тебе дорога!

— Да, дорога, — тихо и как-то двусмысленно протянул Кондрат.

Девушка обреченно покачала головой и поднялась с места. Обед был съеден, и стоило поторопиться на следующую лекцию. Покидала столовую Лана вместе с Кондратом, но практически сразу тот увидел своих знакомых и, быстро бросив кудрявой: «До встречи», устремился к ним.

— Странный он. Держалась бы ты от этого парня подальше, — внезапно раздался шепот над самым ухом полуэльфийки.

Девушка вздрогнула от неожиданности, но в следующий момент едва заметно улыбнулась и столь же тихо ответила:

— Кондрат просто по уши влюблен, Алеорн. Наташа ему, наверное, уже каждую ночь снится.

— Кто знает, может, и так, — задумчиво протянул эльф. — Только больно он нервный, словно боится чего-то.

— Знаешь, если бы у меня на горизонте маячил Анхайлиг, я бы еще больше дергалась, — нервно поежилась Лана, вспомнив образ недовольного некроманта.

— Возможно, — спокойно откликнулся Алеорн и добавил: — Поторопись, лекция вот-вот начнется.

Флегматично пожав плечами, Лана отправилась в аудиторию. Разговор Алеорн, конечно, затеял странный, и сама она ничего подозрительного в поведении Кондрата не видела. Но то, что эльф все-таки поинтересовался ее мнением, радовало девушку неимоверно. Заметив спешащую с противоположной стороны коридора Наташу, Лана быстро подлетела к подруге и со словами: «А вот и ты!» — потащила ту на лекцию.

— Так и не успела пообедать, да? — плюхаясь на любимое место у окна, посочувствовала полуэльфийка.

— Ага, — подтвердила Наташа, однако ничуть не расстроенно. — Аудитория большая, одной долго убирать.

— Одной? — Лана недоуменно посмотрела на подругу. — А как же Элира?

— Ей надо было… мм… пораньше уйти. — Наташа неожиданно замялась. — Чтобы успеть… в общем, сделать одно дело.

— Та-ак. — Полуэльфийка прищурилась и потребовала: — А ну выкладывай!

Некромантка закусила губу, а потом осторожно, чтобы никто не заметил, указала на двух ведьмачек сидящих неподалеку. Тех самых, которые придирались к ним весь зачет. Девушки сосредоточенно писали лекцию, периодически почесывая щеки и шею.

— Вон видишь двух дергающихся? Это, так сказать, месть Элиры, — заговорщицким шепотом пояснила Наташа.

— Элиры? — искренне изумилась Лана.

— Тихо ты, — шикнула некромантка. — Да, ее. Элира не такая дура, как кажется, так что лучше с ней не связываться, — предупредила она и тихо пересказала подруге все произошедшее после зачета.

— Ну и дела, — протянула Лана, досадливо вздохнув. — Вот ведь повезло: и грудь, и мозги. А у меня ни того, ни другого.

В ответ некромантка хмыкнула и, подбадривающе похлопав полуэльфийку по плечу, посоветовала не забивать голову ерундой.

После лекции девушки отправились в библиотеку, ибо историк решил оставить целый параграф на самоизучение с последующим отчетом в виде реферата.

— Нет, эти историки невыносимы, — тихо возмущалась Лана, когда подруги выходили из аудитории. — Лекции читают скучно, так еще и рефератами мучают.

— О, девчонки! А вы, случаем, не в библиотеку? — бодро проговорил внезапно перегородивший дорогу девушкам Кондрат.

— А если и так, то что? — не очень приветливо выпалила Лана.

Девушка не планировала брать с собой кого-то, кроме Наташи. А все из-за призрачного шанса, что Алеорн согласится помочь на поприще переписывания книжек.

— Да вот подумал, втроем будет куда веселее! — чересчур широко и неестественно улыбнулся ведьмак. — И быстрее.

Лана вопросительно взглянула на Наташу. Отказать другу у нее самой язык не поворачивался. Но некромантка надежд не оправдала, а лишь неопределенно пожала плечами:

— Он в чем-то прав. Втроем легче будет.

— Тогда пойдемте быстрее, — обреченно вздохнула Лана и ускорила шаг.

Спустя несколько минут адепты уже входили в библиотеку и под ворчливое предупреждение хранителя Лиона: «Книги выносу не подлежат», — углубились в цитадель пыли.

— Пчи, — сдавленно чихнула Лана и краем взгляда отметила, что Кондрат испуганно вздрогнул.

«Бедный, от присутствия Наташи совсем разнервничался», — мысленно хохотнула она.

— Ну что? Приступим? — чересчур бодро провозгласил ведьмак и потер ладони. — Я ищу по первому пункту параграфа, вы — по второму и третьему.

Определившись с заданиями, все рассредоточились по проходу, вчитываясь в названия книг. Но если Наташа вдумчиво водила пальчиком по корешкам книг, то Лана думала отнюдь не об учебе. «Если бы не Кондрат, сейчас рядом был бы Алеорн». Полуэльфийка вздохнула и бросила косой взгляд на ведьмака. Тот растерянно смотрел на корешок одного из учебников. «Даже сосредоточиться не может, помощничек», — поморщилась Лана.

— Пчи. — Внезапно подкравшийся чих подтвердил ее мысли.

— Лана, захвати вон с той нижней полки «Историю магии», а я пока наверх залезу, — отвлекая подругу от размышлений, попросила Наташа и подтащила стремянку.

Кудрявая быстро присела и, выудив нужную книгу, направилась к столу.

— Лан, мои захвати, а? А я тут еще… поищу, — неожиданно попросил Кондрат и буквально впихнул девушке в руки два увесистых томика. — Вот. Спасибо.

Лана мученически закатила глаза и приняла у ведьмака дополнительную ношу. Быстро вглядевшись в названия, девушка поняла: парень выбрал книги наугад. Тяжело вздохнув, Лана быстро двинулась к столам. Чувствовала она себя в этот момент жутко неловко, словно чужому свиданию мешала.

А сосредоточенная Наташа уже взбиралась по лестнице к верхним полкам. Может, столь тщательный подход к простому реферату и не требовался, но девушке самой было интересно покопаться в истории. Все-таки, несмотря ни на что, по своей книге Наташа иногда тосковала, хоть и не желала этого признавать. Некромантка увлеченно потянулась к старым корешкам, как вдруг стремянка под ее ногами странно дернулась. Наташа покачнулась, неловко взмахнула руками и, не удержав равновесия, полетела вниз. Девушка успела лишь вскрикнуть и зажмуриться, но неизбежного удара не произошло. Вместо этого ее подхватили сильные мужские руки.

Внезапный вскрик и грохот падающей стремянки заставили Лану резко обернуться. Однако вместо переломавшей ноги и руки подруги она узрела весьма романтичную картину. От достаточно болезненного падения Наташу спас Кондрат, подхватив девушку, видимо, еще в полете.

— Что случилось? — Ледяной голос магистра Анхайлига, раздавшийся за спиной Ланы, заставил ту поперхнуться подобным же вопросом.

Наташа быстро соскользнула с рук Кондрата и с легкой запинкой произнесла:

— Да вот… занимались…

— И чем? — прищурился Анхайлиг.

— Рефератом, — нервно ответил ведьмак.

А Наташа смущенно добавила:

— Я просто со стремянки чуть не упала, спасибо, Кондрат подхватил.

Взгляд Анхайлига чуть оттаял.

— Подхватил? — С какой-то странной улыбкой протянул некромант. — Уберег, значит, от травмы? Что ж, молодец, Кондрат, — похвалил он и, вдруг резко посуровев, жестко добавил: — А вот за фляжку со спиртным в правом кармане отработаешь. На две недели зачислен в столовую, по вечерам вывозить мусор!

Лицо ведьмака окаменело. Да и девушки, услышав о столь тяжелой отработке, невольно поежились.

— Тебе все понятно, Кондрат? — холодно уточнил Анхайлиг.

— Да, магистр, — сквозь зубы, хрипло подтвердил тот.

— Славно. — Некромант вновь улыбнулся и голосом заботливого опекуна посоветовал: — В таком случае советую начать прямо сегодня. Даже сейчас, если ты еще не понял.

После такого прямого приказа Кондрату ничего не оставалось, как покорно кивнуть и, опустив голову, быстро направиться в сторону выхода.

Лана мысленно пожалела сокурсника. Все-таки такая отработка, и всего лишь за какую-то фляжку! Или все же это из-за… Полуэльфийка бросила быстрый взгляд на подругу.

А Наташа, одолеваемая примерно такими же мыслями, тихонько вздохнула. И сразу же столкнулась с цепкими, антрацитово-черными глазами Анхайлига.

— Что? — вопросительно приподняв бровь, спокойно поинтересовался тот.

— Анх, это жестоко, — тихо произнесла Наташа. — Кондрат ведь не пил.

— У него была выпивка, а это само по себе уже нарушение, — развел руками некромант и, неожиданно подмигнув, развернулся к выходу.

Наташа осознавала, что формально действительно к действиям Анхайлига придраться было нельзя. Но в то же время две недели тяжелейшей работы — слишком серьезное наказание, чтобы девушка не поняла, насколько оно не случайно.

— А он ведь только меня поймал, — вполголоса пробормотала она.

— Именно поэтому я его пока и не отчислил, — донесся спокойный голос удаляющегося Анхайлига. — И будь в следующий раз осторожнее Ната. В конце концов, тут есть библиотекарь.

После ответа некроманта девушки какое-то время просто стояли и растерянно переглядывались. Только когда Анхайлиг скрылся из вида, Лана решила прервать затянувшееся молчание и протянула:

— Занимательно. И показательно.

— Да уж. — Наташа сердито поджала губы. — Тиран.

— Бросьте, вам что, действительно жаль парня? — раздался насмешливый голос Алеорна. — Так он сам дурак, нечего подставляться было!

— Алеорн, Кондрат ее от переломов спас, между прочим! — укорила Лана.

— Правда? — Проявившийся эльф теперь не скрывал язвительной ухмылки. — А если я тебе скажу, что он специально стремянку дернул?

Лица девушек вытянулись от изумления.

— Ты серьезно? — недоверчиво переспросила Наташа.

— Более чем, — подтвердил Алеорн. — Парень, кажется, совсем помешался.

— Вот идиот, а? — с досадой выдохнула Лана. — Неужели потерпеть не мог? Я ведь его предупреждала!

— Видно, плохо предупреждала, — хохотнул мужчина. — Так что нечего за него переживать. Лучше займитесь уже своими рефератами, а то время позднее.

ГЛАВА 16

Следующие несколько дней прошли для девушек на редкость однообразно: учеба, сон, опять учеба. Большая часть сокурсников вовсю обсуждали предстоящие новогодние праздники и, главное, бал.

Лана старалась избегать этих разговоров как могла. Разве что уши не затыкала. За последнее время она убедилась, что даже если десять раз отказаться идти в компании того или иного кавалера, одиннадцатого раза не избежать! И что отказ, хоть и косвенный, озвучивать весьма неприятно.

Несколько раз Лана пыталась обратиться за помощью к Арисе, чтобы услышать хоть какой-то совет. Но та лишь в общих фразах выражала сочувствие и рекомендовала не забивать голову ерундой, а завести хотя бы одного постоянного парня. Причем в пример приводила себя. После недавнего убийства Ариса окончательно перебралась к Власу, и, как следствие, проблем с ненужными ухажерами не испытывала. Вот только Лане-то перебираться было не к кому! Так что приходилось терпеть.

Одним из последних предложение отметить Новый год вместе сделал Найр, даже коробочку шоколадных конфет подарил. Наверное, именно из-за этого подкупа полуэльфийка тогда замешкалась при подборе слов отказа. А ведьмак не стал дожидаться, когда девушка сообразит, ловко чмокнул ее в щечку и удалился со словами: «Ты подумай, я подожду». Но о чем было думать? Конечно, отказать! Вот только в тот момент Лана отчего-то растерялась и выдавить не очень честное «извини, меня уже пригласили» не смогла. А потом решила для начала сделать эти слова правдой.

Но надежды девушки пойти на бал под руку с Алеорном рухнули, когда в ответ на ее предложение эльф сообщил о том, что предпочтет остаться во время праздника невидимым. Мол, чтобы ничто работе не мешало. Доводов переубедить мужчину Лана за эти дни так найти и не смогла, так что оставалось только мучиться догадками о причинах отказа. Действительно ли это из-за контракта или есть еще какая-то причина? Подозрения девушки усиливались и из-за того, что после выходного они так ни разу не поцеловались. Алеорн ее даже не обнял!

От мрачных мыслей и предположений Лана отделаться не могла, а потому стала как никогда замкнута.

Совсем другая ситуация сложилась у Наташи. Если к Лане кандидаты так и липли, то красноволосую некромантку все обходили стороной. А уж после того, как до адептов дошел слух об отработке Кондрата, никто не разговаривал с «выскочкой-соблазнительницей» в принципе. При этом сам якобы соблазненный Наташей Анхайлиг был настолько занят расследованием убийства светлой, что тоже не обращал на девушку внимания.

— Вот ведь несправедливость! — в очередной раз, возвращаясь вечером к себе, вполголоса ругнулась Наташа. — Как будто я виновата! И убийство это еще…

Девушка осеклась, так как перед глазами вдруг помутнело, а потом коридор дрогнул и изменился, словно она стояла в другом месте. Темно. Тихо. Только одинокая женская фигурка с двумя русыми косами торопливо идет куда-то. Потом останавливается, словно что-то услышав. Хмурится. Подходит к одной из дверей, но, почти тотчас отпрянув, пытается отбежать подальше. И не успевает: из-за двери бесшумно выскальзывает затянутый в темное мужчина. Наташа только и смогла разглядеть жестко очерченный рот и бархатную полумаску. В следующий момент во взметнувшейся вверх руке убийцы, блеснул странный изогнутый кинжал, и русоволосая адептка, не успев даже вскрикнуть, упала на пол. На груди ее расплывалось кровавое пятно.

Наташа с шумом выдохнула и пришла в себя. Ее трясло от страха и навалившейся свинцовой усталости. Тяжело дыша, некромантка дрожащей рукой оперлась на стену и постаралась взять себя в руки. Что это сейчас было? Она видела убийцу? Если так, то, получается, Кассандру убили потому, что она что-то случайно услышала? Сообразить бы, из-за какой двери выскочил тот мужчина!

«Стоп. — Наташа оборвала сама себя. — Какая дверь? Да если кому-то станет известно, что я об этом знаю, убьют, как эту прорицательницу!»

Девушка оглянулась по сторонам уже с испугом. Здесь не книжные выдумки, а реальный мир. Страшный, полный убийц. И с ее талантом прорицания лучше не высовываться! Но что делать?

Анхайлиг.

Даже не задумываясь, Наташа со всех ног рванулась к тому, рядом с кем чувствовала себя в безопасности. «Только бы он был у себя!» — билась в ее голове одна-единственная мысль.

Наташе повезло. Некромант и впрямь находился в кабинете. А когда задыхающаяся от бега девушка буквально ворвалась к нему, резко захлопнув за собой дверь, в два шага оказался рядом.

— Наташа? Что случилось?

Тревожные нотки и искреннее беспокойство мужчины окончательно добили нервы красноволосой.

— Я т-такое ув-видела! — выдавила она, едва сдерживая надвигающуюся истерику.

— Что? — Некромант быстро усадил девушку в кресло. — Успокойся, пожалуйста, и объясни, в чем дело.

Давясь слезами, Наташа быстро пересказала свое видение. В ответ на это Анхайлиг задумчиво нахмурился.

— Свидетельницу убирали, значит? Любопытно.

— Любопытно?! — взвыла Наташа, окончательно теряя самообладание. — А если теперь меня как свидетельницу так же зарежут?!

— Ничего с тобой не случится, на тебе «каратель». И я всегда рядом. Только не плачь! Не плачь, говорю… вот демон, — почти простонал Анхайлиг. — Да что ж ты нервная такая! Наташа! Ната…

Пытаясь справиться со слезами, девушка услышала очередное ругательство, а потом увидела протянутый бокал с прозрачной жидкостью.

— Пей, — потребовал некромант.

Всхлипнув, Наташа послушно сделала большой глоток и тотчас закашлялась от обжигающей горло жидкости.

— Эт-то же не вода! — просипела она, едва дыша.

— Не вода, — с ухмылкой подтвердил Анхайлиг. — Я бы даже сказал, это ее полная противоположность.

Полная?! Это он что, ей троллий самогон подсунул?!

— С-су-э-э-дист! — сердито выдавила Наташа, все еще пытаясь нормально вздохнуть.

— Зато ты успокоилась, — ничуть не обиделся тот. — И, надеюсь, теперь мы сможем уточнить кое-какие детали.

— Ага, — просипела девушка. — Только голос себе верну!

— Ночь длинная, — успокоил Анхайлиг. — Я подожду.

И в подтверждение своих слов сел в соседнее кресло, расслабленно вытянув ноги. Впрочем, долго ждать мужчине не пришлось: уже через несколько минут Наташа взяла себя в руки и мрачно спросила:

— Так что ты хотел еще узнать? Я не так много и видела.

— Девочка моя, по сравнению с остальными прорицателями ты увидела демонову кучу всего, — довольно сообщил Анхайлиг в ответ.

— Это как? — не поняла Наташа.

— Вот так. — Магистр усмехнулся. — Видишь ли, на убийце было заклинание сокрытия.

— «Сокрытие»? — Наташа растерянно охнула. — Но это значит…

— Именно, — кивнул Анхайлиг. — Прорицатели не смогли увидеть вообще ничего, хотя пытались все эти дни. Мы предполагали, что убийца из темных эльфов, так как в основном на них лежит такое заклятие. Что только не перепробовали уже, а тут вдруг появляешься ты и рассказываешь мне все это. И, по твоим словам, убийца — человек. Будь на твоем месте кто угодно другой — не задумываясь, отправил бы на допрос к инквизиторам. Но, памятуя о твоем таланте вызнавать то, что не положено, верю на слово.

— Спасибо, — прошептала Наташа, теряя голос теперь уже от страха.

К инквизиторам она отчаянно не хотела. При одном упоминании о них в девушке неожиданно поднялась волна панического ужаса.

— Ну, чего испугалась? — заметив ее реакцию, проворчал Анхайлиг. — Говорю же, верю тебе. Ножичек убийцы меня заинтересовал, нарисовать сможешь?

— Да! — Наташа быстро кивнула и, схватив предложенные карандаш с листком бумаги, как можно тщательнее изобразила кинжал и странную вязь на лезвии. — Вот.

— Умничка, — взглянув на рисунок, похвалил некромант. — И откуда же ты такая взялась только?

— Э-э? — не нашлась что ответить Наташа.

— А и впрямь, откуда? — повторил Анхайлиг и задумчиво посмотрел на девушку. — Я ведь впервые встречаю столь сильный и странный дар, как у тебя, Наташа. Да и поведение твое весьма отличается от поведения остальных людей. Ты вежлива, но для тебя это неестественное состояние. Когда ты злишься или взволнованна, видно, что для тебя привычнее обращение на «ты». Ты совершенно не признаешь титулов и не различаешь их, значит, там, где ты выросла, их попросту нет. Ты знаешь о магии, в курсе запретных ритуалов, однако восхищаешься любой мелочью так, словно впервые столкнулась с магией вживую. И ты несколько дней назад впервые в жизни увидела дракона, словно всю жизнь прожила в глухой деревушке, а это, судя по всему сказанному, не так. В результате получается весьма интересное место: достаточно развитое и при этом без драконов, магии и монархии. Таких у нас просто нет. Какой вывод прикажешь делать?

Наташа сжалась на стуле, боясь поднять на Анхайлига глаза. Вот ведь… со своим любопытством! В логике мужику не откажешь. А если начнет дальше думать?

— Наташа? — Голос некроманта стал вкрадчивым. — Ничего не хочешь мне сказать?

Девушка молча замотала головой.

— Значит, мне продолжить?

— Нет! — Наташа испуганно уставилась на него. — Не надо, пожалуйста!

— Причина? — тотчас сощурился Анхайлиг.

— Я не могу рассказать, — выдавила она, на ходу судорожно подбирая подходящие объяснения. — Должно произойти несколько событий, которые нельзя менять. Никак. И там… в общем, ты там ничего не знаешь. Вот. Поэтому пока не могу.

— И сколько времени продлится твое «пока»?

— Двенадцать лет, — вспомнив одну из последних дат в книге, не задумываясь, выпалила Наташа.

— Не так и долго, — хмыкнул Анхайлиг. — Хорошо. Я подожду. Но потом мы этот разговор продолжим.

Наташа с облегчением кивнула, а потом вдруг поняла, что в книге о ней не было ни одного упоминания! А что это может значить, если все описанные там события реальны? Неужели ее вернут обратно? Или убьют?

От жуткого предположения девушка вздрогнула.

— Что опять? — мгновенно отреагировал Анхайлиг на смену ее настроения.

— Просто меня там тоже не было, — прошептала Наташа.

Лицо ее тотчас обхватили теплые ладони, и девушка столкнулась с неожиданно мягким взглядом.

— Ты вполне можешь просто уехать куда-то на это время. Если необходимо, чтобы здесь о тебе не было упоминаний, я это тоже вполне могу обеспечить. Не бойся, глупая, не дам я никому тебя убить, — чуть хрипловато сообщил он.

От звука этого голоса Наташа вздрогнула, а по телу побежали мурашки. Не в силах пошевелиться, она неотрывно смотрела на Анхайлига, глаза которого разгорались темным пламенем.

— Иди сюда. — Мужчина рывком привлек Наташу к себе, а потом горячие требовательные губы впились в ее рот.

Жарко, настойчиво, властно. Так целуют того, кто безоговорочно тебе принадлежит. И от осознания собственной беспомощности по телу девушки, вопреки логике, прошла волна острого желания. Не особо соображая, что делает, Наташа прижалась к мужчине, подчиняясь и отвечая на поцелуй…

Внезапно коротко, зло рыкнув, некромант резко отстранился. Девушка только растерянно хлопнула ресницами, а в дверь кабинета постучали. Анхайлиг поставил Наташу на пол, а потом с каменным лицом пошел открывать.

За дверью оказалась магистр Амалика.

— Ты занят? — едва взглянув на мигом опустившую от стыда и смущения голову Наташу, с каким-то злорадством в голосе полюбопытствовала светлая.

— Уже нет, — процедил некромант, кивком указывая девушке на выход. — Что случилось?

— Как обычно. — Целительница протянула ему папки. — Бумаги, отчеты, сроки. Хотелось бы получить твою подпись сегодня.

Дальнейшего разговора быстро выскользнувшая в коридор Наташа уже не слышала — Амалика сразу же захлопнула за девушкой дверь.


Анхайлиг шел по сумеречным коридорам Академии с легкой улыбкой на губах. Несмотря на давно вступившую в свои права ночь, настроение у некроманта было преотличнейшее. Его не испортило даже позднее появление Амалики, прервавшее столь тесное общение с Наташей. Наоборот, так оказалось даже лучше. Ибо еще немного, и мужчина мог попросту не сдержаться.

Целуя девушку, Анхайлиг знал, что та подчинится и ответит. Его влияние на Наташу было достаточно сильным, да она и не сопротивлялась. Несмотря на легкий страх, девушка испытывала и влечение, которое в нужный момент легко перевесило все ее опасения.

Но больше всего некроманту было приятно другое. Почувствовав опасность, Наташа инстинктивно прибежала к нему. К нему, а не к Виттору! А это значит, пусть пока еще неосознанно, но она все же стала привыкать. Тянуться.

Едва удерживаясь от желания начать насвистывать веселый мотивчик, Анхайлиг вошел в кабинет архимага Академии и с порога бодро сообщил:

— У меня весьма интересные новости, Виттор. И они тебе не понравятся.

Светлый оторвал взгляд от бумаг и с подозрением посмотрел на своего заместителя.

— Пожалуй, и впрямь не понравятся, — оценив счастливое лицо некроманта, вполголоса пробормотал он. — Что случилось?

— Прелюбопытная информация о нашем убийце появилась, — охотно поделился Анхайлиг и быстро пересказал все, что услышал от Наташи.

А под конец в качестве одного из доказательств даже листок с изображенным кинжалом архимагу продемонстрировал.

— Откуда ты все это узнал? — оживился Виттор, внимательно разглядывая рисунок.

— Ната, — имя девушки Анхайлиг почти промурлыкал. — У нее удивительный дар ясновидения. Редкий. Я бы даже сказал, уникальный. Впрочем, — некромант вдруг резко нахмурился, — это ведь для тебя не новость, верно? Только мне об этом ты сообщить забыл.

— Дар девушки столь же редок, сколь и опасен. — Виттор поджал губы.

— С каких это пор я не внушаю тебе доверия? — Глаза Анхайлига прищурились.

— Послушай, Анх, ты и так обратил девочку во тьму. И я, заметь, это принял, — сухо сказал архимаг. — Для Темного Круга Наталья угрозы не представляет, так дай ей пожить спокойно. Она… не вещь, в конце концов.

— Верно, — процедил некромант и холодно усмехнулся. — Она намного ценнее. Обычные вещи меня уже давно не интересуют, Виттор.

— Ох, прекрати! — Светлый архимаг поморщился. — По ночам твой цинизм особенно несносен. Давай лучше вернемся к тому, что удалось узнать. Говоришь, убийца — человек с церемониальным кинжалом для жертвоприношений Верте? И первокурсницу убили только потому, что та просто что-то услышала?

— Да. — Едва речь зашла о работе, Анхайлиг мгновенно переменился. С лица разом исчезли надменность и презрение. — Такие кинжалы очень любят в гильдии Крови, — пояснил он.

— Наемники-головорезы из Осквола? — обеспокоенно уточнил Виттор.

— Именно, — подтвердил некромант. — А это значит, что убийцы в Академии уже нет, поскольку они предпочитают действовать издалека. И, учитывая, что от Осквола до карминской границы рукой подать, похоже, приходили все-таки по душу нашей полуэльфийки.

— Осталось узнать, с кем общался этот человек. — Архимаг в нетерпении постучал пальцами по столу. — Раз здесь есть их соглядатай, необходимо как можно быстрее его вычислить. Уточни, какие адепты живут в ближайших комнатах от места, где был найден труп.

— Именно этим я сейчас и собирался заняться, — подтвердил Анхайлиг и развернулся к двери. — Списки и дела адептов жди в течение получаса.

— Хорошо. А насчет Наташи…

Не пожелав слушать продолжения, некромант вышел в коридор. Главное о девушке Анхайлиг выяснил, а мнение и запреты Виттора его не интересовали.


В небольшой облезлой комнатке на втором этаже одной из многочисленных забегаловок Осквола уже несколько часов шел весьма неприятный разговор. Двое мужчин в неброской одежде, скрытые весьма мощными щитами от прослушивания, обсуждали одну неприятную и, главное, совершенно неожиданную проблему. Проблему поиска, которая до этого момента никогда перед представителями клана Крови не стояла.

Действительно, эти наемники всегда славились в первую очередь именно своими способностями в обнаружении и могли найти практически любого. И, получив очередной, довольно выгодный заказ, спокойно взялись за дело.

Казалось бы, чего проще — найти девушку по ориентировке? Учитывая то, что заказчик указал даже несколько мест, где она предположительно могла оказаться?

Мастер гильдии Крови Тассел в раздражении сжал тонкие губы и в который уже раз покосился на небольшой листок с описанием. Мелкие, убористые буквы гласили: «Молодая женщина, светлые волосы, зеленые глаза. Состоит в родстве с темными эльфами. В определенные дни может поступить либо в Леорскую Академию магии, либо в Северную школу травников. Прошлое девушки не указывается, поступление гарантируется протекцией. Особенности: будет усиленно охраняться».

Более подробное описание внешности было недоступно, поскольку, по объяснению заказчика, девушка все это время находилась на воспитании в пятом доме темных эльфов. Но гильдия Крови находила людей, имея на руках и куда меньшие данные, так что такого описания наемникам вполне хватало. А уже через несколько дней девушка казалось была найдена.

Поступившая в Леорскую Академию полуэльфийка Лана Светлая, по донесению одного из наблюдателей, под указанные в ориентировке параметры подходила идеально. Светловолосая, зеленоглазая и с неизвестным прошлым, она имела на руках личную рекомендацию архимага и охранялась лучшим специалистом в своем деле. Казалось бы, именно то, что надо!

Оставалось лишь подкрепить переданные наблюдателем сведения личным контактом, сопоставить данные и можно приступать к выполнению заказа, но… наемник прибыл из Леории один. И информация, которую он сообщил, заставила мастера гильдии Крови серьезно задуматься. Слишком уж странными, невероятными были полученные сведения.

Пообщавшись с наводчиком, гильдиец направился к полуэльфийке и неожиданно обнаружил ту в компании весьма интересной красноволосой девушки. Уже одно то, что на ней висело сильнейшее охранное заклинание из всех ему известных, заставило наемника недоуменно отступить. Кто она? Почему архимаг, несмотря ни на что, посчитал ее жизнь более ценной?

Собранные гильдийцем сведения прояснить эти вопросы не смогли. Зато добавили новых. Оказалось, что прошлое красноволосой также скрыто, а в Академию ее приняли по личному указанию архимага. При этом посланник отметил и то, что у девушки были зеленые глаза. Сходство с выданной ориентировкой выглядело слишком уж явным, чтобы его игнорировать! А что до цвета волос, так его всегда можно изменить.

Конечно, по официальным слухам, которые сообщил наблюдатель, девушку считали новой пассией заместителя главы Академии Анхайлига. Но источник также писал, что странности имеются и здесь: раньше темный магистр предпочитал совершенно другой тип женщин. Да и вел себя с ней Анхайлиг совершенно по-другому. Слишком опекал, слишком заботился, слишком многое позволял.

И что тут можно было подумать? Чем больше размышлял об этих нестыковках Тассел, тем больше закрадывались в его душу сомнения. А не является ли столь очевидная, казалось бы, кандидатка-полуэльфийка просто отвлекающей фигурой? Живцом, приманкой для таких, как он? А цель на самом деле другая?

Прежде чем приступать к выполнению заказа, это необходимо было выяснить наверняка! Только как?

После того как Анхайлиг усилил меры безопасности, доступ в Академию для его людей оказался закрыт. Так что приходилось надеяться лишь на того неумеху-наводчика, который остался внутри.

— Придется использовать твоего парнишку.

Тассел посмотрел на собеседника и задумчиво постучал пальцами по столу.

— Да, но он еще молодой и неопытный…

— Значит, самое время ему опыта набраться, — жестко оборвал гильдийца мастер. — Сам понимаешь, такую прибыль мы упустить никак не можем. Что еще известно? Ему удалось проверить защиту?

— Да, мастер. Если не замышлять зла, то прикоснуться ко второй девчонке можно. Однако касание все равно не должно быть слишком долгим — Анхайлиг следит за своей подопечной действительно серьезно и основательно.

— Хм… Ну, долго и не понадобится. — Тассел усмехнулся. — Главное — понять, которая из них нам нужна. Второго шанса не будет.

— Значит, ждем праздника?

— Да. Родственники наверняка захотят вручить любимой дочке презент. И это поможет определить точно. Скажите своему парню, чтобы готовился и наблюдал. Артефакт передадите ему перед самым началом, иначе существует большая вероятность того, что кто-то из магистров его учует. Наверняка за ними всеми следят.

— Разумеется, мастер. — Мужчина коротко поклонился и вышел.

ГЛАВА 17

В огромные стрельчатые окна малого золотого зала бил яркий солнечный свет, отчего золоченая мебель, трон и портьеры переливались сотнями огней, придавая обстановке еще более богатый вид. Правда, именно из-за этого шестилетней Лие, в отличие от старшего брата, находиться здесь и не нравилось. Слишком приторно, слишком помпезно.

Однако в этот раз родители вызвали ее именно сюда, причем срочно.

Войдя, юная принцесса заученно поклонилась и только потом обратила внимание, что рядом с родительским троном стоит странный мужчина. Высокий светловолосый незнакомец был одет в простую, мышиного цвета одежду без каких-либо знаков отличия, однако все присутствующие в зале косились на него с уважением и страхом. Даже ее родители! Заметив в глазах всегда властного, жесткого отца эту эмоцию, Лия и сама испуганно остановилась.

— Подойди ближе, дочь наша, — глухо потребовал отец, и девочке не оставалось ничего другого, кроме как выполнить приказ.

На вроде бы спокойного, но внушающего опасения мужчину Лия старалась не смотреть. А вот взгляд незнакомца, напротив, к ней буквально прилип. Принцесса кожей чувствовала, как тот едва ли не по миллиметру жадно осматривает ее.

— Что скажете? — разрывая затянувшееся молчание, с неожиданно проскользнувшей в голосе робостью, уточнил король. — Вам подходит наша дочь?

— Да, — бесцветно отозвался серый незнакомец. — Она идеальна. И с этого момента она больше не ваша дочь. Я ее забираю.

Услышав это, Лия в страхе отшатнулась. Ее забирают? Из дома? Куда?!

Вот только мужчина мгновенно оказался рядом и сильно, но осторожно, подхватил девочку на руки. Та только и успела вскрикнуть, а потом обоих поглотила воронка портала.

По малому золотому залу прошелестел общий облегченный вздох, стали появляться первые робкие улыбки. Король наконец сбросил напряжение, довольно откинулся на троне и искоса посмотрел на все еще нервничавшую жену.

— Ну, чего переживаешь? Замуж мы бы никогда ее так же выгодно не выдали. А теперь — десять лет процветания стране гарантированы.

— Но я ее больше не увижу, — вздохнула королева.

— Ой, брось, будто ты раньше часто снисходила до детей, — отмахнулся его величество. — У нас есть сын-наследник, вот им займись, если возня с тряпками надоела.

Женщина тотчас недовольно поджала коралловые губки и фыркнула:

— Аларик уже достаточно взрослый мальчик. Он вполне способен сам себя развлечь.

— Да-а, он способен, — многозначительно протянул король и расхохотался.

И с этим хохотом в ушах Наташа проснулась. С трудом разлепив глаза, девушка застонала от дикой головной боли. В первые минуты она не могла понять, где сон, а где реальность, ибо увиденная картина была уж слишком яркой.

— Наташа, мы опаздываем! — поторопила Инара, но некромантка лишь отмахнулась.

— Плевать, — сражаясь с болью, прошипела она.

Быстро одевающаяся Лана обернулась на голос подруги. Выглядела та не слишком хорошо. Полуэльфийка хотела подбодрить некромантку, но Инара ее опередила, напомнив:

— Первой парой Анхайлиг.

— Плевать, — повторила Наташа, понимая бесплодность самолечения и то, что сначала придется ползти к целителям.

Инара только вздохнула, с укором покачала головой и выбежала из комнаты. Лана тоже не стала задерживаться, молча рассудив, что помочь все равно вряд ли сможет, а вот Влас ее за опоздание по голове не погладит. Красноволосая же медленно собралась и, едва передвигая ноги, поплелась на факультет благ и исцелений.

Здесь ей повезло — первым попался магистр Данилевич. Любопытством старичок не отличался, просто помог снять боль, и спустя десять минут Наташа уже чувствовала себя человеком. И только теперь полностью осознала, насколько опаздывает. «Демоновы видения! — Выдохнув, она со всех ног побежала на факультет некромантии. — Ладно бы что путное, так нет — истории из жизни карминской королевской династии! Вот на кой демон они мне? Только проблемы одни, объясняйся теперь с Анхайлигом».

Вспомнив о некроманте и вчерашнем вечере, Наташа разом замедлила шаг. Да, за это время девушка поняла, чего от нее добивается магистр. Однако поцелуй все же был настолько неожиданным, что выбил Наташу из колеи. И ведь не скажешь, что ей не понравилось! Понравилось, и еще как! Правда, признаться и рассказать о произошедшем хоть кому-либо, даже Лане, Наташа не смогла.

Вчера, вернувшись от Анхайлига, пунцовая от смущения девушка сразу юркнула в кровать, а потом проворочалась почти всю ночь, не в силах уснуть.

«Поздравляю, — мелькнула в ее голове мрачная мысль. — Теперь можешь все сплетни о себе считать правдивыми. Вот только что дальше? Как себя вести?»

Ответа на вопрос Наташа не имела. Поэтому, скрипнув зубами, просто глубоко вздохнула и вошла в аудиторию. В том, что ругать и отчитывать ее не будут, девушка почему-то была уверена. И оказалась права.

— Опаздываешь, Наташа, — ничуть не рассерженно прокомментировал ее приход Анхайлиг. — Сильно опаздываешь. Что случилось?

— Голова очень болела после видения, — не стала уточнять, после какого, Наташа. — Пришлось к целителям идти.

Девушка поморщилась, с внутренним удовлетворением отмечая промелькнувшую в глазах магистра тревогу.

— Понятно, — спокойно, впрочем, кивнул Анхайлиг. — Проходи, садись. Если снова почувствуешь себя нехорошо, скажи.

Наташа кивнула и, проходя на свое место, мысленно констатировала: «Ой, как же права была Элира, когда говорила о выгоде и поблажках!» Недвусмысленные взгляды, которыми удостоили ее сокурсники, свидетельствовали о тех же мыслях и у них.

Стараясь не привлекать к себе еще больше внимания, Наташа сосредоточилась на лекции. Благо на этот раз магистр объяснял принцип построения запретного круга для удержания нежити, а эту тему девушка более-менее знала. Хотя, честно сказать, если бы ее сейчас попросили создать такой круг самостоятельно, Наташа бы этого сделать не смогла: в книге тех подробностей, которые давал Анхайлиг, не было.

Непрерывной писаниной и вычерчиванием различных символов адепты занимались часа два, и под конец лекции пальцы у всех порядком почернели от грифелей.

Собираясь на выход, Наташа уже подумывала до следующего занятия успеть заскочить в уборную вымыть руки, как вдруг услышала оклик Анхайлига:

— Наташа, задержись.

«Ну вот опять», — мысленно поежилась она, не зная, чего теперь ожидать.

Девушка обернулась, напряженно глядя на вроде бы спокойного внешне мужчину.

Дождавшись, пока последний из адептов выйдет, некромант встал, неспешно закрыл дверь, а потом подошел к Наташе почти вплотную. Знакомый тонкий запах лаванды заставил девушку вздрогнуть и глубоко вздохнуть.

— Как ты себя чувствуешь?

— Сейчас нормально, — заверила Наташа нервно. — Это просто утро выдалось неудачное. Я… правда не специально опоздала.

— Вижу. — Анхайлиг кивнул, а потом чуть отстраненно спросил: — Почему ты дрожишь?

— Наверное, боюсь, — выдавила та, стараясь не встречаться с ним взглядом.

— И чего же? — приподнимая кончиками пальцев ее лицо и заставляя смотреть прямо на себя, уточнил некромант. — Того, что я причиню тебе вред? Нет, ты знаешь, что такого не будет. Даже наоборот. Тогда почему?

Наташа промолчала, чувствуя, как вспыхнули щеки. Причину девушка знала, но вот озвучить ее не решилась бы и под пытками.

— Так отчего ты дрожишь, Наташа? — В глазах Анхайлига вновь разгоралось темное пламя. — От страха или… — он вдруг наклонился совсем близко, — от того, что я снова поцелую тебя?

Девушка только и успела растерянно вздохнуть. В следующее мгновение губы мужчины коснулись ее собственных, подарив тягуче-нежный поцелуй.

Дыхание Наташи мгновенно сбилось, сердце застучало как сумасшедшее. В голове разом не осталось ничего, только ощущение какой-то невероятной легкости и желания, чтобы это продолжалось бесконечно. И когда Анхайлиг стал отстраняться, девушка сама невольно потянулась за ним.

— Так гораздо лучше, — шепнули Наташе на ухо. — А сейчас иди, иначе на занятие опоздаешь.

Сказав это, некромант наконец отпустил девушку, и та на негнущихся ногах вышла из аудитории.


Первая пара у Ланы прошла относительно спокойно, не считая того, что сидеть пришлось в гордом одиночестве. Проводивший занятие Влас так и продолжал пристально следить за каждым действием кудрявой. Даже Арису магистр в принудительном порядке отсадил подальше, чтобы полуэльфийка не отвлекалась на посторонние разговоры и не учинила очередное бедствие.

Такое отношение Лану безумно раздражало, но девушка понимала, что виновата сама, поэтому приходилось терпеть. И, скрипя зубами, выполняла поставленные задачи четко и своевременно.

Из лабораторной полуэльфийка выходила с окончательно испорченным настроением. Еще и очередная записка с приглашением, которую Лана вернула с отказом, заставила вспомнить об Алеорне, отчего девушкой вновь овладели мрачные мысли.

В реальность она вернулась, лишь когда заметила впереди медленно бредущую по коридору Наташу. Подруга выглядела весьма растерянной, и Лана уверенно направилась в ее сторону. Хотелось отвлечься и поговорить о чем-нибудь приятном или обыденном. Тем более до начала занятия еще было время.

— Привет, — поприветствовала подругу Лана, подходя ближе.

— Привет, — рассеянно и с легким запозданием кивнула Наташа, будто сначала и не узнала кудрявую соседку.

Лана озадаченно приподняла бровь:

— Что-то случилось?

— Ну-у, нет. Ничего такого. — Наташа уткнулась взглядом в пол. — Просто… Анх меня поцеловал.

От услышанного Лана резко выдохнула. Девушка на мгновение решила, что у нее слуховые галлюцинации. Но смущенный вид Наташи и ее чуть покрасневшие щеки заставили поверить в сказанное.

— Обалдеть! — выдохнула полуэльфийка и снова замолчала.

Нет, она, конечно, давно предполагала, что излишняя опека магистра означает нечто большее, чем простое любопытство. Но одно дело — просто рассуждать, и совсем другое — когда все твои предположения вот так резко становятся реальностью. А рядом уже слышался тихий смех невидимого эльфа:

— Кажется, у кого-то теперь с учебой проблем точно не будет, — поздравил Алеорн.

— Угу, — промычала до сих пор пребывавшая в шоке Наташа, а потом жалобно посмотрела на Лану. — Меня ведь ни разу никто не целовал. Вообще. Я даже представления не имела…

Смех за спинами девушек мгновенно перерос в какой-то надсадный кашель.

— Лана, Наташа! — Внезапный оклик заставил подруг все же вернуться в реальность. — Хорошо, что я вас сразу обеих нашла, — улыбаясь, сообщила подошедшая Ариса. — У вас на сегодняшний вечер планы есть?

— Э-э, — неопределенно протянула Лана и скосила глаза на Наташу. — У меня нет.

— У меня тоже, — поспешила ответить та, по виду заранее готовая на все что угодно, лишь бы не возвращаться к теме об Анхайлиге.

— Это хорошо, — расцвела Ариса и добавила: — Тогда приглашаю сегодня вечером к себе, посидим, тортик поедим. Так сказать, предстоящий Новый год отметим.

— Торт? — удивленно переспросила Лана. В свете последних переживаний перспектива съесть нечто вкусное показалась ей просто подарком судьбы. Поэтому девушка просияла и пообещала: — Конечно, мы придем! Только… Влас-то против не будет? — на всякий случай уточнила она.

Раздражать собственного куратора лишний раз Лане не хотелось.

— Нет, — успокоила Ариса. — Он не против, к тому же весь вечер чем-то занят, так что мы будем одни. В общем, жду, — повторила ведьмачка и неожиданно воскликнула: — Ой, мы опаздываем! Занятие вот-вот начнется!

Спохватившись, девушки хихикнули и побежали по направлению к аудитории, успев заскочить в нее в самый последний момент.

Лекционная была забита практически полностью, так что Ариса недолго думая просто села на ближайшее свободное место у самого выхода. Более настойчивые в поисках Лана и Наташа поднялись выше и все же смогли кое-как устроиться рядом.

— То-ортик! — кое-как умостившись на скамье, протянула Лана с предвкушающей улыбкой. — Вот что поднимет мне настроение!

— Да, это точно. Вот только как она умудрилась такую вкуснятину заполучить в будний день? — задумалась Наташа.

Лана резко посерьезнела.

— Думаешь, заплатила кому? Хотя могла и Власа попросить. Для него в город сходить не проблема. О! У меня идея! Давай тоже внесем свою лепту! Попросим у Тария бутылочку горячительного, тортик запивать.

— А он не откажет? — Наташа с сомнением покрутила локон.

— Вообще-то не должен, — протянула Лана. — Тарий мне говорил, что если проблемы будут или выпить захочется, то можно к нему смело обращаться.

— Тогда давай после занятий попробуем, — согласилась Наташа, и подруги сосредоточились на лекции.

Остаток дня у девушек прошел в приятном предвкушении вечерних посиделок. Лана даже на время отвлеклась от тягостных мыслей об Алеорне, а Наташа старательно замещала обещанным тортиком все воспоминания об утреннем поцелуе.

Встретившись вновь после ужина, подруги приступили к исполнению задуманного. Путь до ведьмаческого факультета девушки преодолели в считаные минуты, и вскоре уже стучались в дверь Тария. Долго томиться на пороге им не пришлось. Ведьмак быстро открыл и расплылся в улыбке:

— Красавицы, какими судьбами?

— Просьба есть, — улыбнувшись в ответ, ответила Лана и сделала самые несчастные глаза. — У нас намечаются небольшие посиделки в комнате Власа. А кроме тортика, ничего нет. Может, спасешь трех несчастных девушек от сухомятки?

Тарий осмотрел посетительниц веселым взглядом, а потом наигранно тяжело вздохнул:

— Ну как таким красавицам откажешь! Конечно, спасу. Сумка есть?

Вместо ответа сияющая Лана быстро протянула свою котомку. Несколько мгновений ожидания — и ведьмак вернул ее изрядно потяжелевшей. Быстро оценив содержимое, Лана довольно улыбнулась:

— Ты настоящий друг! Спасибо!

— Спасибо, — поблагодарила Наташа.

— Да ладно. Обещал же помочь, — подмигнул некромантке Тарий.

Щеки девушки порозовели от смущения. Однако Лана тут же ухватила подругу за руку и, быстро простившись со старшекурсником, потянула прочь.


До комнаты Власа девушки добрались быстро, благо находилась она на том же ведьмаческом факультете. Да и бутылка запрещенного напитка придавала адепткам-первокурсницам поистине феноменальную скорость.

Открыла, как и ожидалось, Ариса. Широко улыбаясь, девушка отступила в глубь помещения и пригласила подруг зайти. Не мешкая, Лана с Наташей быстро проскользнули в комнату.

Наташа, бывшая у Власа первый раз, заинтересованно оглядывалась. Лана же уверенной походкой прошла к столу, на котором хозяйка предусмотрительно разложила мясную нарезку, фрукты и конечно же торт. Запивать еду предлагалось приятно пахнущим травяным отваром.

Лана внимательно осмотрела предложенный набор и полезла в свою сумку.

— Не, отвар не пойдет, — достав немаленькую бутылку, проговорила полуэльфийка. — Вот это скрасит наш праздник! — И гордо продемонстрировала принесенный самогон.

— Только предлагаю все же выпивку оставить на потом, — добавила Наташа. — Пить на голодный желудок — только язву зарабатывать. Давайте сначала поедим, а уж потом расслабимся.

— Я только «за», — согласно кивнула Ариса.

Лана пожала плечами, мол, как хотите, и убрала бутылку обратно в сумку. После чего цапнула со стола ложечку и, примериваясь, потянулась к торту.

— Ну-с, приступим! — проворковала она и резво подцепила ближайшую кремовую розочку.

Оценив скорость, с которой эта самая розочка, а следом и еще две исчезли, Наташа с Арисой переглянулись и присоединились к Лане, здраво рассудив, что иначе торта им может и не достаться.

Какое-то время в комнате царило молчание, но неожиданно, прерывая увлеченное жевание, Ариса поинтересовалась:

— Кстати, Наташ, а что у тебя с Анхайлигом?

От столь прямолинейного вопроса та поперхнулась и закашлялась. Ведьмачка тут же спохватилась и, протягивая гостье салфетку, торопливо продолжила:

— Просто столько слухов ходит… Нет, ты не думай, я тебя прекрасно понимаю: Влас ведь хоть и молодой, но тоже магистр. Но я-то к нему переехала, так что на нас рукой махнули, а вот вы с Анхайлигом… Интересно все-таки правду узнать.

— Как сказать, — неохотно протянула Наташа. — Ничего такого серьезного между нами нет. И быть не может.

— Ага, — хмыкнула Лана. — И поцелуи тебе только приснились.

Услышав о поцелуе, поперхнулась уже Ариса. Наташа же вспыхнула и нервно передернула плечами.

— Это случайность! — выдохнула она. — Сама подумай, наконец, кто он, и кто я!

Лана спрятала хитрую улыбку в чашке с отваром. С отговорками подруги она была крайне несогласна, но продолжать спорить не видела смысла. Наташа, угадав настроение полуэльфийки, лишь недовольно фыркнула и вернулась к дегустации торта. Точнее, попыталась вернуться, ибо в этот момент дверь резко, без стука, распахнулась, и на пороге возник сам «предмет обсуждения». Мрачный, как сто демонов, магистр Анхайлиг быстро оглядел небольшую комнатку и ледяным голосом поинтересовался:

— Что тут происходит?

От неожиданности девушки одновременно вздрогнули и замерли. Судорожно сглотнув, Лана беспомощно скосила глаза на Наташу, мол, спасай! А ведь спасать и впрямь было необходимо: сумка с бутылкой алкоголя стояла совсем рядом. Так что усилием воли взяв себя в руки, Наташа кое-как улыбнулась и выдавила:

— Новый год с девочками празднуем.

— В комнате Власа? А где он сам? — Тон Анхайлига чуть смягчился.

— Ушел, — просипела Ариса. — По делам. А меня вот выселили… переселили… то есть, опечатали…

— Да, знаю. — Окончательно успокоившийся некромант махнул рукой. — Значит, празднуете?

— И торт едим, — подтвердила Наташа и с нервной улыбкой указала ложечкой на кондитерское изделие.

— Сладкоежка, — неожиданно усмехнулся Анхайлиг. — Ладно, отдыхайте.

И, не прощаясь, вышел.

Некоторое время в комнате стояла тишина, а потом опомнившаяся первой Ариса натянуто улыбнулась:

— Ну как торт? Нравится?

Девушка явно пыталась сменить столь неудачно выбранную тему разговора на более нейтральную.

— Да, очень! — поспешно ответила Лана и в подтверждение даже облизала ложку.

Наташа согласно кивнула, но сказать ничего не успела: раздался осторожный стук, а потом в дверь заглянул Тарий.

— Дамы? Вы все еще соображаете на троих? — полюбопытствовал ведьмак. — А Влас не пришел?

— Да, — кивнула Лана, отвечая на первый вопрос.

— Нет, — мотнула головой Ариса, отвечая на второй.

— В таком случае уточняющий вопрос: а Анхайлиг к вам уже заглядывал?

— Ага, — кивнули девушки одновременно.

— Отлично! — выдохнул Тарий, уже спокойно открывая дверь. — Найр, заноси, отдыхаем здесь!

И спустя мгновение два ведьмака ввалились в комнату, нагруженные сумками с бутылками и закуской.

— Э-э? — Ариса непонимающе захлопала глазами. — Это по какому поводу?

— Праздник же на носу! — возвестил Тарий. — Новый год типа! А отметить не с кем — Анхайлиг бдит, нюх у него зверский, нигде не спрячешься. Ну, мы и подумали, что раз он к вам уже заглядывал и спокоен, то вполне можем тут перекантоваться. Да и женская компания — это всегда хорошо! Или вы против?

Объясняя, ведьмак уже успел расставить закуску, а Найр тем временем ловко наполнил стаканы.

— Вообще-то это комната Власа, — недовольно напомнила Ариса.

— Ой, Влас-то точно против не будет, — отмахнулся Тарий, — ибо если станет сильно возмущаться, выпивки дармовой его лишу, — и, поболтав наполненным стаканом для наглядной демонстрации, провозгласил: — Ну, девушки, за встречу!

После нескольких тостов все немного расслабились. Лана усиленно поглощала торт и с какой-то непонятной тоской смотрела на мясные закуски.

— Хочешь? — заметив странные взгляды полуэльфийки, предложил Найр и придвинулся поближе с тарелкой вяленого мяса.

— Я вегетарианка, — с легкой досадой вздохнула Лана.

— Правда? Тогда возьми еще тортика. — Ведьмак заботливо подал ей свой кусочек.

Лана смущенно улыбнулась. В памяти еще были свежи мысли, что ответ Найру по поводу приглашения она так дать и не успела. Стало совестно и как-то неловко.

— Спасибо, — отведя глаза, поблагодарила Лана и с запозданием отметила, что парень уже не просто сидит рядом, а слегка обнимает.

Отодвинуться не получилось, ибо Лана и так находилась на краю кровати. Нервно кашлянув, девушка быстро осушила свою чашку.

— Эх, жаль, что на тебя Анхайлиг запал, — в то же время вздохнул, обращаясь к Наташе, Тарий. — Был бы Грабовский, другое дело, а против этого типа только полный псих пойдет. Но, может быть, через полгодика, как он от тебя отстанет, сможем пообщаться, гм, поближе.

— Полгодика? — Некромантка поперхнулась.

— Не, тут, думаю, подольше будет, — хмыкнул Найр. — Вспомни отчисленных, Тарий. И посчитай количество наблюдалок на ней. Думаю, только через год его попустит.

— Какой год? О чем вы вообще? — Наташа начала злиться. — Может, уже объясните нормально?

— Эй, не сердись, тут все свои. — Тарий легонько потрепал девушку по огненным волосам. — Все ж понимаем, выгода, практика, перспективные контракты. Не ты первая, не ты последняя, для темных это нормально. Кстати, по поводу работы тебе и вправду теперь можно не париться, Анхайлиг обеспечит по высшему разряду.

— Гхм…

— Слушай, а может, ей не работа, а чувства важны! — выдохнула Лана оскорбленно.

Ведьмаки переглянулись и дружно заржали.

— И чего смешного?

— Ната на дуру не похожа, — фыркнул Тарий.

— Хочешь сказать, что ни одна из его бывших не хотела большего? — недоверчиво подняла бровь заинтересовавшаяся Ариса.

— Ну почему же, находились ненормальные, — ответил Найр. — Только бессмысленно это, на что-то надеяться с Анхайлигом. Всех их все равно максимум через год он аккуратно сплавлял.

— Последняя такая, правда, продержалась почти два года, — вспомнил Тарий. — Но там такая блондинка была шикарная, о-о-о! — Ведьмак мечтательно закатил глаза. — И фигура, и грудь, и мозги, ну все в комплекте. Она упрямая была, да. Все рассчитала, со всеми контакты наладила, даже с Родриком умудрялась хорошие отношения поддерживать. В общем, казалось бы, идеальный вариант.

— И? — с интересом выдохнули девушки.

— И по окончании третьего курса Анхайлиг торжественно поздравил ее с получением диплома, а потом отправил на практику в летнюю королевскую резиденцию его величества Ульриха Вельского. — Тарий ухмыльнулся. — Ангелина счастливо подписала документы, поехала… и обнаружила, что заодно с практикой имеет на руках контракт обязательной отработки сроком восемь лет. Так и не стало тут шикарной блондиночки. С контрактом ведь хочешь не хочешь, а уже никуда не денешься.

— Вот жук, а! — расхохоталась Ариса.

— Изящно, ничего не скажешь, — пробормотала ошарашенная Наташа.

— Да пес с ним, давайте-ка лучше еще по одной, — махнул рукой Тарий, собираясь перейти к очередному тосту, как дверь распахнулась и в комнату зашел Влас.

Окинув замершую компанию ироничным взглядом, ведьмак остановил его на Арисе:

— Девушки? Тортик? — лениво протянул магистр, но, вопреки всеобщим опасениям, разгонять празднующих не стал.

Вместо этого Влас устало махнул рукой и, подвинув Арису, сел за стол. Довольный Тарий тут же протянул магистру стакан с самогоном. Влас как-то обреченно вздохнул, быстро глотнул хмельной напиток и поинтересовался:

— Ну, рассказывайте, как тихий девичник превратился в пьяные посиделки в компании этих двух оболтусов-алкоголиков.

Тарий от такого определения фыркнул, а девушки весело хихикнули и на три голоса поведали ведьмаку о том, что, собственно, произошло.

За разговорами вечер плавно перешел в глубокую ночь. Выпивка подходила к концу, тортик исчез еще раньше, так что Лана с Наташей засобирались к себе.

— Нам пора, — тщательно выговаривая слова, произнесла Лана.

В голове полуэльфийки царил приятный туман, поэтому, вставая, она неуклюже пошатнулась. От падения девушку спас Найр, вовремя обняв ее за талию.

— Мы вас проводим, — решил он.

— Н-не надо, мы сами доберемся, — отказалась девушка и, икнув, уцепилась за Наташину руку.

Подруга, которая пила куда меньше полуэльфийки, устало закатила глаза и подтвердила:

— Мы действительно сами дойдем, а то мало ли…

— Вот именно, мало ли! — попытался настаивать Найр, но Лана категорично замотала головой и заговорщицки прошептала:

— Не-э, нельзя! Анхай-ик же за ней следит! Забыл?

И выразительно ткнула пальцем в разом смутившуюся Наташу.

— Да уж, — поддакнул Тарий. — И впрямь ведь запалит.

Наташа печально вздохнула, а Лана уже устремилась к двери, таща на буксире подругу.

— Вы там поосторожнее! — донесся вслед девушкам крик Найра.

Ответом ведьмака не удостоили.

На протяжении всего пути Лана периодически хихикала, смакуя прошедший вечер, но, надо отдать ей должное, практически не шаталась. Хотя пару раз от столкновения с полом Алеорн полуэльфийку все же спасал.

В комнату девушки прокрадывались максимально тихо, чтобы не разбудить Инару. Правда, задуманное не удалось. Некромантка все-таки проснулась и зло рыкнула на непонятно где шатающихся допоздна подружек. Ответить полуночницам было нечего, поэтому, тихо прыснув в кулаки, девушки улеглись спать.

ГЛАВА 18

Утро первого из трех праздничных дней в комнате 3–13 началось, как ни удивительно, рано. Лану ждал целый день в компании Алеорна, а потому, казалось бы, вечная соня на редкость бодро вскочила с кровати и быстро собралась. Инара, судя по собранной еще с вечера пухлой сумке, тоже в Академии задерживаться не намеревалась. Ну а Наташа просто практически не спала, думая о том, что рассказали ребята. И мысли ее были совсем не веселыми.

Окружающая реальность теперь виделась девушке с другой стороны, той, о которой Наташа вообще раньше предпочитала не думать. Пусть она и стала темной, но… но все же не являлась такой расчетливой стервой, как описывал Тарий. «Для темных это нормально», — в который раз вспомнились слова ведьмака, и Наташа поморщилась.

Нет, такая жизнь не для нее. И как бы девушка ни относилась к Анхайлигу, чувство самосохранения подсказывало ей, что лучше все же прервать все отношения сейчас, пока еще не слишком больно. Нежели понадеяться на что-то, а потом оказаться с разбитым сердцем где-то далеко с контрактом без права возвращения.

Приняв наконец решение, Наташа набралась храбрости и отправилась в столь знакомый кабинет. Глубоко вздохнув на пороге, она постучалась и, услышав короткое «входи», скользнула внутрь.

— Что-то случилось? — Анхайлиг вопросительно взглянул на девушку.

От его взгляда Наташа невольно дрогнула и почувствовала, как вся былая решимость разом исчезла. Помнящие вчерашний поцелуй губы предательски заныли. Но нет. Лучше во всем разобраться прямо сейчас.

— Ничего, — с трудом взяв себя в руки, ответила она. — Просто хотела поговорить.

— Утром? — Некромант быстрым взглядом охватил напряженную женскую фигурку и, поджав губы, подошел к окну. — Что ж, говори.

«Понял, что ничего хорошего не скажу, — промелькнула у девушки мысль. — Но, наверное, так даже лучше».

— Я хотела поблагодарить за помощь, — чуть запнувшись, произнесла Наташа и с остатками решимости добавила: — И хотела сказать, что, несмотря на это, ни твоей содержанкой, ни твоей любовницей я быть не хочу. Не могу. Прости.

— Хорошо, — равнодушно откликнулся он, даже не обернувшись. — Это все?

— Да, — растерянно кивнула Наташа его спине.

— Тогда можешь идти.

Однако быстро…

С горящими от смущения, стыда и какого-то непонятного расстройства щеками девушка быстро вышла в коридор. И только тут, на мгновение прикрыв глаза, глубоко вздохнула. Вот и все. Анхайлиг даже не пытался ее уговаривать, ему и впрямь все равно… не важно. Она не в сказке, и, главное, ее отпустили.


Лана спешила к воротам Академии. Еще несколько шагов — и можно будет привычно ухватиться за сильную руку Алеорна и отправиться в город. А там…

— Лана! Постой!

Внезапно раздавшийся оклик заставил девушку оторваться от мечтаний и оглянуться. Лана удивленно хлопнула глазами, когда увидела в двух шагах от себя Кондрата. Ведьмак отошел от группы весело общающихся адептов и расплылся в улыбке:

— Привет! Отлично выглядишь.

— Спасибо, — поблагодарила Лана и сразу добавила: — Извини, меня ждут.

— К родственникам торопишься? — тотчас уточнил Кондрат. — Понимаю, многие на все выходные разъезжаются.

— Э-э… — Девушка слегка замялась. — Нет, я в город… погулять.

«И вообще не знаю, на кой демон остановилась!» — мысленно отругала себя Лана. Лучше бы она просто сбежала. Говорить с ведьмаком после случившегося в библиотеке вообще желания не было.

— Ясно. А Наташа идет? — Кондрат словно не заметил нежелание девушки общаться.

— Нет, — сухо ответила Лана, одновременно пытаясь придумать, как бы отделаться от ведьмака.

— А где ее найти можно?

— Не знаю, — раздраженно откликнулась Лана. — Мне действительно пора…

— Вечером, надеюсь, свободны? — тут же перебил девушку Кондрат. — У нас вечеринка намечается, помнишь?

Лана уже хотела просто послать ведьмака куда подальше, когда за спиной неожиданно раздался холодный голос Алеорна:

— Не слишком ли много вопросов к моей девушке?

Лана тут же широко улыбнулась и развернулась к своему спасителю.

— Рада тебя видеть, — радостно выдохнула она.

Алеорн в ответ одарил Лану сдержанной улыбкой, а потом смерил приставучего парня убийственным взглядом, и Кондрат быстро поднял руки в примиряющем жесте:

— Понял. Не дурак. Удачно провести время, — попрощался ведьмак и быстро удалился в сторону своей компании.

«Какой же все-таки Алеорн притягательный!» — подумала Лана и привычно уцепилась за предложенный локоть.

— Куда хочешь пойти?

— Сначала за подарками, а потом посмотрим, — уклончиво ответила Лана.

Признаться честно, в планах у девушки стояло посещение одной очень приглянувшейся гостиницы, но решиться и первой предложить Алеорну пойти туда, смелости не хватало. От одной мысли об этом на Лану накатывали смущение и неожиданная немота. Да и неловко это как-то, неправильно. Он ведь мужчина все-таки.

«Надеюсь, Алеорн сам догадается, куда я хочу пойти и зачем», — подумала полуэльфийка и покрепче сжала мужскую руку. О найденном кольце и возможном женихе Лана старалась не думать.

Весь день оставшиеся в Академии адепты радостно готовились к празднику, и только у Наташи настроение после утреннего разговора было совсем невеселое. Мало того что в душе поселилась саднящая боль от расставания, так еще почему-то все сильнее мучило дурное предчувствие. Наташа буквально физически чувствовала, что ее ищут. Девушка с содроганием вспоминала полный ярости мужской крик, и инстинктивно старалась быть как можно незаметнее.

В результате большую часть выходного дня Наташа попросту провела в комнате и лишь к вечеру кое-как согласилась на уговоры заглянувшего Кондрата сходить на неофициальную темную вечеринку.

Здесь были и старшекурсники во главе с Тарием и, понятное дело, с выпивкой. От настойки ведьмака Наташа немного успокоилась, а на удивление заботливый Кондрат еще и настроение девушке приподнял забавными историями из жизни. О прежней нервозности ведьмака ничего не напоминало, а будучи спокойным, он оказался весьма приятным и интересным собеседником. Правда, поначалу Кондрат пытался перевести разговор на саму Наташу, ее прошлое и родственников, но, заметив нежелание девушки об этом говорить, настаивать не стал.

В общем, Наташе почти удалось расслабиться и отвлечься, как внезапно веселье затихло. А взгляды всех, кто находился в аудитории, буквально приковались к двери. Девушка быстро оглянулась и с внезапным страхом увидела на пороге Анхайлига.

— Уже празднуете? — оглядев компанию, поинтересовался магистр.

Молодые адепты тотчас попрятали бокалы за спины, а вот старшекурсники, ни капли не смущаясь, дружно подтвердили:

— Ага!

— А и пес с вами, — хмыкнул Анхайлиг. — Развлекайтесь, так и быть, сегодня мешать не стану. Только заберу кое-кого.

Он вдруг остановил свой взгляд на разом оцепеневшей Наташе. Карие глаза зло сверкнули, а спустя мгновение некромант подхватил девушку под руку и быстро вытащил в шумный коридор. Наташа и охнуть не успела, как магистр толкнул соседнюю дверь и буквально втянул ее в небольшую пустую аудиторию. Захлопнув дверь, магистр мрачно уставился на девушку:

— Что ты забыла на этой попойке?

— Я… — Наташа наконец опомнилась и в свою очередь сердито посмотрела на некроманта. — Сегодня праздник. Я что, не имею права его отметить?

— Только не в этой компании, — категорично заявил Анхайлиг.

Ну ничего себе!

— С чего бы это? — возмутилась Наташа. — Компании я вообще-то выбираю себе сама!

И тут же вздрогнула от резкого звука, когда мужчина жестко ударил кулаком по стене.

— Почему? — с какой-то бессильной яростью прорычал некромант. — Чего тебе не хватает? Ты ведь не воспринимаешь меня как мага! Тебе даже плевать на то, что я жрец Мораны! Все в твоем поведении говорит, что тебе не все равно, и тем не менее ты ушла! Почему?!

Да что на него нашло? Наташе даже не верилось, что сейчас перед ней тот самый всегда выдержанный, насмешливый циник. В этом мужчине эмоции били через край. И требовали ответа.

— Я слышала о твоих… В общем, не хочу, чтобы потом было больно, — тихо призналась девушка и закусила губу. — Не хочу привыкнуть, а через полгода просто не вернуться с практики. Пусть ты и сделал меня темной, но я не такая, как все те… — Слова у Наташи кончились, и она нервно передернула плечами. — В общем, мы вроде бы все уже прояснили утром, и ты меня отпустил…

Под антрацитовым взглядом некроманта Наташа осеклась.

— Я передумал, — отрезал Анхайлиг и властно притянул девушку к себе, впиваясь в ее губы не допускающим отказа поцелуем.

Уверенные, сильные пальцы на мгновение крепко сжали талию Наташи и соскользнули на бедра. По телу девушки пробежала горячая волна возбуждения. Она задрожала и изогнулась, инстинктивно обвивая руками шею Анхайлига.

Почувствовав, что сопротивления не будет, тот довольно рыкнул. Оторвавшись от губ девушки, Анхайлиг начал покрывать жадными поцелуями ее лицо. Кожа Наташи пылала от каждого прикосновения. Сейчас она жаждала ласки этого мужчины столь страстно, что забыла обо всем, полностью отдаваясь власти желания…

Внезапно все прекратилось. Спустя мгновение некромант отстранился от девушки и громко, с чувством выругался. Ничего не понимающая Наташа с трудом вернулась в реальность и растерянно моргнула.

— Виттор зовет, — глухо пояснил Анхайлиг и поморщился.

В глазах некроманта промелькнула смесь едва сдерживаемого гнева, раздражения и какой-то досады.

— А-а, — только и смогла протянуть Наташа.

Лицо ее пылало, припухшие от поцелуев губы ныли, а кожа до сих пор ощущала жар сильных мужских рук. Что делать и как теперь себя вести, она и понятия не имела. Столь стремительное развитие событий окончательно выбило девушку из колеи.

Руки сами собой потянулись оправить одежду, однако здесь Наташу ожидал неприятный сюрприз. На платье каким-то образом уже отсутствовало несколько пуговиц в районе груди, так что теперь девушка выглядела весьма откровенно.

Впрочем, размышлять, как не привлечь к себе внимания в толпе адептов, ей не пришлось. Оценив внешний вид Наташи, и шум в коридоре, Анхайлиг помрачнел и с неудовольствием поджал губы. А спустя несколько мгновений в аудитории возник темный портал.

— До комнаты, — ворчливо пояснил некромант. — И чтобы сразу переоделась. Приду проверю.

Кивнув, Наташа послушно направилась к порталу. К приказному тону Анхайлига она начинала привыкать.

— Да, и еще одно, — донеслось ей вслед с неожиданной холодностью. — Твой утренний отказ разозлил меня, Наташа. Сильно разозлил. Больше чтобы я подобного не слышал.

Портал за ее спиной закрылся.


К архимагу Анхайлиг направлялся с удовлетворенной улыбкой на губах. Впервые за весь этот день злость наконец отступила. Если бы Наташа знала, насколько сильно вывели из себя некроманта ее утренние слова, она бы раз двадцать возблагодарила всех богов за то, что пришла к Анхайлигу утром. Рассудок мужчины позволил ей сделать выбор и уйти. Но смириться? Мысли о том, что она может быть с кем-то еще, злили его, неотступно преследуя весь день, и, несмотря на все старания, не утихли к вечеру.

Тьма воспользовалась эмоциональной брешью с радостью, охватив некроманта и давая волю желаниям. А желал Анхайлиг только одного — женщину, которая посмела ему отказать. Ту которую он уже давно считал своей. И теперь некроманту было уже не важно ее решение, главным было его желание — желание обладать.

За Наташей Анхайлиг шел, полностью наплевав на здравый смысл. Даже если бы та попыталась противиться, он попросту заставил бы ее подчиниться. Но… девушка ответила! Анхайлиг чувствовал силу ее желания, отчего в душе вспыхнуло ликование: «Моя!»

А вот тех балаболов, которые едва все не испортили рассказами о его прошлом, стоило найти. Анхайлиг сердито прищурился и вошел в кабинет Виттора.

— Нет настроения? — вместо приветствия отметил архимаг. — Наслышан о причинах. Но, согласись, для Натальи так лучше.

Глаза некроманта мгновенно почернели.

— Это тебя не касается, Виттор, — резко оборвал он. — О чем ты хотел поговорить?

— Собственно, об этом и хотел. До меня дошли слухи, что ты слишком увлекся ею. А Наталье нужна свобода.

— Она моя.

— Нет, Анхайлиг. — Светлый отрицательно покачал головой. — Эта девушка не жена тебе, чтобы быть твоей. Оставь Наталью, не для нее эти игры. По-хорошему прошу.

— А если нет, что тогда?

— Я обращу ее в свет.

— Не посмеешь! — зашипел некромант.

Глаза архимага вспыхнули холодным огнем, встречая яростную тьму взгляда своего заместителя.

— Вторая инициация, Анхайлиг, — предупредил Виттор. — Сам знаешь, обратного пути не будет. Подумай, зачем нам ссоры? Из-за одной девушки, которая, уверен, не значит для тебя ровным счетом ничего, как и остальные до нее.

«Я не такая, как все…»

Некромант резко выдохнул и, не прощаясь, вышел из кабинета. Он был в бешенстве.

«Неужели она так важна мне, что я готов к ссоре даже с Виттором? — пронеслась мысль. — Не проще ли просто оставить и забыть?»

Забыть… забыть, как еще недавно, она, разгоряченная, таяла в его руках и шептала его имя? Нет. Теперь, после того, как он, казалось бы, получил то, что хотел, Анхайлиг понял это с неожиданной ясностью. Ее он не отдаст. Ни сейчас, ни потом. А значит, необходимо исключить и вероятность вмешательства светлого.

Анхайлиг мрачно улыбнулся и исчез в темном портале.


Оказавшись в комнате, Наташа сразу упала на кровать — слишком сильны были эмоции от всего произошедшего, настолько, что ноги не держали. На лице девушки блуждала растерянно-счастливая улыбка, хотелось петь, смеяться и обнять весь этот мир. Мысли Наташи путались, а воспоминания о сильных мужских объятиях вызывали в душе смятение и странные желания. Никогда раньше она не испытывала ничего подобного, и даже в самых смелых мечтах на такое не надеялась!

Лишь через несколько минут Наташе удалось взять себя в руки и медленно встать. То ли от нервов, то ли от напряжения, у девушки заболела голова. Потерев виски, она вдруг осознала, что все еще красуется в порванном платье и спешно принялась переодеваться. Мало ли заглянет кто! В голове почему-то неотступно билась мысль о том, что если ее заметят в подобном виде, то сразу все поймут. Да к тому же вспомнилось брошенное Анхайлигом обещание прийти и проверить…

От подобной перспективы у Наташи мгновенно заполыхали щеки, и девушка невольно покосилась на зеркало. Впервые за все время ей хотелось выглядеть как можно лучше.

Длинное платье глубокого изумрудно-зеленого цвета оставляло открытыми плечи и плотно обтягивало грудь, а ниже талии расходилось мягкими складками. Наташа поджала губы и задумчиво склонила голову набок, размышляя, насколько оно сочетается с огненным цветом ее волос.

Внезапно за ее спиной скрутилась темная спираль портала, из которого вышел Анхайлиг. Девушка застыла, через зеркальное отражение наблюдая, как тот с довольной улыбкой осматривает ее и подходит ближе, почти вплотную.

— Нравится? — с легким смущением полюбопытствовала Наташа.

— Слишком открытое, — усмехнувшись, ответил некромант. — Но да, нравится. К тому же подойдет к подарку.

— А? — Девушка недоуменно хлопнула ресницами.

Руки Анхайлига коснулись ее шеи, а потом по коже скользнуло что-то прохладное. Наташа перевела заинтересованный взгляд на зеркало и застыла. На ней мерцало, искрилось и переливалось бриллиантовое ожерелье с огромным черным алмазом по центру.

Дыхание Наташи мгновенно сбилось и участилось, а сердце так и вовсе застучало с сумасшедшей скоростью. Это же безумие — дарить настолько дорогой подарок!

— Нравится? — с удовольствием наблюдая за ошарашенной девушкой, в свою очередь поинтересовался Анхайлиг.

— Ты сумасшедший, Анх, — едва совладав с собственным языком, пролепетала Наташа. — Я не могу это…

Пальцы некроманта коснулись ее губ, обрывая фразу.

— Это артефакт, — предупредил он. — Не нужно говорить то, что он может воспринять как отказ.

— Но… но… я…

— С Новым годом, моя девочка, — наклонившись, прошептал Анхайлиг ей на ухо.

Осознав, что нужных слов ей не найти, Наташа развернулась, резко притянула мужчину к себе и поцеловала. Тот мгновенно ответил с какой-то исступленной, голодной жадностью. Девушку буквально опалило жаром вспыхнувшего в некроманте желания.

Окончательно перестав с собой бороться, Наташа признала очевидное: как она ни пыталась, отказаться от этого мужчины не сможет. Даже зная, что через какое-то время ее запросто зашлют на практику, плавно перерастущую в работу без возможности возвращения. Сколько их, таких, было до нее? И сколько еще будет после?

Наташа глубоко вздохнула, пытаясь прогнать непрошеные мрачные мысли. Не важно. Не сейчас.

— Что с тобой? — отреагировал на смену ее настроения Анхайлиг и слегка отстранился.

Почувствовав на коже теплое дыхание, Наташа невольно дрогнула и с отчаянной для самой себя смелостью прошептала:

— Я тебя люблю.

В глазах некроманта вспыхнуло торжество. Анхайлиг рывком подхватил девушку на руки и открыл портал перехода, а спустя мгновение комната опустела.


— Я вернулась, — устало протянула Лана, вползая в свою комнату.

Правда, к удивлению девушки, ей не ответили. Полуэльфийка осмотрелась. Нет, то, что Инара уезжала из Академии на все выходные, она помнила, но где Наташа? Неужели Кондрат ее все-таки вытащил на вечеринку? Похоже, так оно и было, ибо небрежно брошенное на кровати подруги платье показывало, что Наташа переодевалась, и явно в спешке.

— Однако, — задумчиво протянула Лана и села.

Ноги безбожно ныли.

Сегодня Лана обегала практически весь город, а туфли на каблуках, хоть и удобные, для таких грандиозных походов явно не подходили. Сняв обувь, девушка простонала:

— Как же хорошо-о! Еще бы корсет расстегнуть… — Лана осеклась и с досадой закусила губу.

Она весь день надеялась, что Алеорн озаботится этим вопросом. Но, увы, эльф был предельно вежлив и настолько же сдержан. Пришлось довольствоваться мимолетными прикосновениями. В течение дня, правда, Лана несколько раз пыталась намекнуть, что стоило бы как-то разнообразить сегодняшний день и отдохнуть. Вот только потрясающе вкусный обед в «Королевской цапле» и поход на выступление приезжих циркачей оказались не совсем тем, чего втайне желала девушка.

Полуэльфийка тихо вздохнула и потянулась пощупать, где вообще этот корсет застегивается. Утром-то Инара помогла, а теперь, видимо, придется самой…

Неожиданно распахнувшаяся дверь заставила Лану отдернуть руку от спины и вопросительно уставиться на вошедшего Алеорна.

Эльф бросил на девушку странный взгляд и подошел ближе. Лана мгновенно ощутила, как щеки наливаются румянцем, а и без того затрудненное корсетом дыхание становится совсем мелким и частым. Причиной столь резкой смены настроения стала запоздалая мысль: Алеорн прекрасно слышал высказанное девушкой вслух желание расстегнуть корсет. Так неужели пришел помочь? От этого у Ланы внутри все сжалось от предвкушения.

— Что-то случилось? — через силу проговорила кудрявая.

Алеорн усмехнулся, но отрицательно качнул головой:

— Нет. Просто мне надо передать тебе подарок от родственников.

От неожиданности Лана даже рот приоткрыла. Уж чего-чего, а привета от родных полуэльфийка точно не ожидала. Девушка даже смирилась с мыслью, что ждать бессмысленно, а тут…

— Правда? — недоверчиво переспросила она.

Вместо ответа Алеорн достал из внутреннего кармана маленькую коробочку, обтянутую бархатом, и протянул Лане. Девушка с интересом открыла ее и замерла в восхищении.

На мягкой шелковой подушечке лежало невероятной красоты кольцо с огромным изумрудом, окруженным небольшими бриллиантами. На какое-то время Лана даже способность дышать потеряла. Слишком оно было красивое, слишком притягательное и слишком дорогое.

— Так и будешь на него смотреть или все-таки наденешь? — понаблюдав за Ланой, полюбопытствовал Алеорн.

— Я… я… не могу, — еле выдавила кудрявая.

— Что так?

— Б-боюсь, — просипела она.

Алеорн усмехнулся и быстро решил эту проблему, лично надев девушке кольцо на средний палец. Лана снова вздохнула, завороженно глядя на свою руку.

«Кольцо… с камушком, как я и хотела». Чувство благодарности затопило сознание девушки. Лана порывисто подскочила на ноги и, повиснув на шее у Алеорна, быстро его поцеловала. Эльф дрогнул, словно пытаясь отстраниться, но Лана лишь сильнее прижалась к его груди, не желая отпускать. Сердце девушки гулко билось, дыхание стало частым и прерывистым. Подернутые дымкой желания изумрудные глаза Ланы снизу вверх смотрели на Алеорна, а полураскрытые губы буквально молили о ласке. И мужчина не выдержал. Сильные руки крепко сжали девичью талию, а вслед за этим Лану обжег пьянящий поцелуй. Сознание девушки тонуло в невероятной нежности и страсти, такой долгожданной, такой манящей…


Таверна «Танцующий козел» уже многие годы пользовалась у мужской части населения Леории огромной популярностью. В любое время суток здесь, в душном прокуренном зале, не было отбоя от клиентов. И дело было не в выпивке или еде. Сказать по правде, и то и другое в «Козле» было преотвратного качества. Славилась таверна в первую очередь услугами девушек.

Блондинки и брюнетки, шатенки и рыжие, стройные и фигуристые, в общем, девушку в «Танцующем козле» можно было подобрать на любой вкус. Ну и, естественно, уединиться с избранницей в небольшом номере, коих здесь тоже было предостаточно.

Кроме обычных номеров в «Танцующем козле» существовали и вип-кабинки для особо требовательных клиентов, которые не желали придавать огласке свои развлечения. В таких номерах стояла довольно мощная магическая защита от прослушивания и просмотра происходящего внутри. Гарантию качества на нее предоставлял лично хозяин заведения, в прошлом известный как сильный темный маг-ментальщик. И за все время работы заведения ни единой жалобы на эту защиту от уличенных женами в измене посетителей не поступало.

Впрочем, те двое мужчин, что направлялись в одну из вип-кабинок в этот момент, от девушек и развлечений были весьма далеки. Защита им была нужна совсем по другой причине.

— Ну? — едва закрыв дверь, сразу приступил к делу высокий, крепко сбитый наемник. — Удалось узнать еще что-то о девчонках?

— Почти ничего. — Его собеседник, молодой темноволосый парень, поморщился. — С полуэльфийкой толком поговорить не смог — ее охранник весьма недвусмысленно посоветовал мне держаться подальше.

— А вторая?

— А вторая явно чего-то боится. И молчит о родственниках как рыба. Я пытался разговорить ее при помощи выпивки, но Анхайлиг слишком быстро появился и буквально силой куда-то ее увел. Я так и не нашел потом куда.

— Хм… любопытно. — Старший задумчиво потер виски. — Из Академии девчонку точно никак не вытащить? Хотя бы ненадолго? Я нанял вампира, и если бы тот взглянул на девчонку, сразу определил бы, есть ли в ней эльфийская кровь.

— Увы. — Парень развел руками. — Сам понимаешь, против Анхайлига я никто.

Наемник досадливо крякнул и тяжело вздохнул:

— Ладно. Тогда бери. — Мужчина покопался в дорожной сумке и протянул парню небольшое кольцо с мерцающим голубоватым камешком. — К вечернему балу мы будем готовы тебя встретить. Следи за девчонками и как только определишься, сразу используй артефакт.

Темноволосый парень серьезно кивнул и надел кольцо на указательный палец. В нужный момент ему останется только сжать кулак, и дело будет сделано.

— Удачи, — пожелал наемник, направляясь на выход. — И не подведи нас, Кондрат.


Небольшая комната давно уже погрузилась в ночную темноту. Уставшая за целый день Лана спокойно дремала на груди Алеорна. Темный эльф какое-то время прислушивался к ее дыханию, а когда оно стало глубоким, размеренным, аккуратно переложил девушку на подушку.

Быстро поднявшись, Алеорн оделся и задумчиво посмотрел на свою подопечную. Эльфа мучил один вопрос: отчего он сорвался… опять? Ведь давно решил для себя, что отношения и работа — две вещи несовместимые. И прошлый раз, когда он пошел на поводу собственного желания, стал ярким тому подтверждением. Теперь еще предстоит объясняться с родственниками Ланы и ее женихом.

Воспоминания о первом и единственном проколе вызывали в душе Алеорна досаду. Но прошлого не изменишь, и корить себя за проявленную слабость абсолютно бессмысленно. «В конечном счете количество раз для нее уже не имеет особого значения», — рассудил эльф.

Внезапно Лана недовольно заворочалась, словно мягкая подушка ее не устраивала. Приблизившись к кровати, Алеорн легко коснулся щеки девушки. Лана во сне потерлась о его руку и снова успокоилась. Даже в мире грез девушка тянулась к нему. И это странным образом привлекало расчетливого и холодного эльфа, который привык, что всякий интерес обычно замешен на выгоде. Но Лана ничего, кроме внимания, не хотела, и это делало время, проведенное с ней, еще более приятным. Вот и сейчас Алеорн задержался куда дольше, чем планировал.

Впрочем, хватит! Эльф сердито оборвал сам себя. Довольно он уже шел на поводу у собственных желаний. В конце концов, Ланатиэль помолвлена, а милая девочка Лана скоро просто исчезнет, когда к полуэльфийке вернется память.

Резко выдохнув, Алеорн вышел в коридор.

ГЛАВА 19

Анхайлиг лежал на кровати и задумчиво смотрел на спящую рядом девушку. О том, что произошло ночью, и о своем выборе некромант совершенно не жалел. За этот месяц маленькая прорицательница слишком прочно вошла в его жизнь. Не похожая на других, забавная, загадочная, искренняя…

«Моя. — Анхайлиг удовлетворенно улыбнулся. — Теперь действительно только моя».

С тем, что он дал Наташе, Виттор уже поспорить не сможет.

Некромант осторожно провел кончиками пальцев по губам Наташи, а потом, не удержавшись, наклонился к ней и поцеловал. Девушка дрогнула, открыла сонные глаза и, увидев наблюдавшего за ней Анхайлига, радостно улыбнулась.

— Доброе утро, — мурлыкнула она, прижимаясь к мужчине и не замечая, как от этого простого и естественного, казалось бы, действия у Анхайлига переменилось лицо.

Никто не радовался ему. Везде и всегда всю жизнь некромант встречал только страх. Максимум — почитание, уважение. Фанатичность… но не такую обычную радость просто от того, что он рядом. Искреннюю. Настоящую. За одно это подаренное девушкой мгновение Анхайлиг был готов сделать что угодно. Слишком ценным оно для него было.

Некромант слегка отстранился и, приподнявшись на локте, спросил:

— У тебя есть какое-то желание? О чем ты мечтаешь?

Наташа недоуменно посмотрела на Анхайлига и кивнула:

— Как и у любого человека есть, конечно. Много разных. А к чему вопрос?

— Скажи, что ты хотела бы больше всего, — попросил некромант. — Просто скажи, и я это исполню.

И глядя на серьезное, сосредоточенное лицо, Наташа поняла, что он не шутит. Анхайлиг ждал ответа. И в этот момент действительно был готов выполнить любую ее просьбу. Причем все возможности для этого у мужчины были.

— Любое желание? — все еще недоверчиво уточнила Наташа.

— Да, — без колебаний подтвердил Анхайлиг.

— Тогда… — Девушка замялась, а потом выпалила: — Тогда я хочу, чтобы ты весь сегодняшний день провел со мной.

— Что?

Изумление на лице Анхайлига было таким явным, что Наташа, решив, что слишком обнаглела, потупилась и поспешно уточнила:

— Нет, если ты занят, то тогда сколько сможешь, я не настаиваю…

— Погоди, — оборвал Анхайлиг и, приподняв лицо девушки за подбородок, цепко, пытливо вгляделся в зеленые глаза. — Ната, ты не поняла, быть может? Я предлагал исполнить любое твое желание. Любое. Все, что угодно, потребуй ты хоть собственный замок!

— Я поняла, — растерянная от такой реакции, подтвердила та.

— И?

— Анх, зачем мне какой-то там замок? — выдохнула Наташа. — Ты спросил, что я хочу больше всего. А я вправду очень бы хотела хотя бы недолго просто побыть с тобой. Но ты всегда занят, и я понимаю, что это…

Договорить ей не дали жаркие губы.

— Ты удивительная, — целуя девушку, прошептал Анхайлиг. — Моя.

Не ответить мужчине, Наташа не могла, и в результате подъем был отложен еще почти на час. Но потом возвращаться в реальность все-таки пришлось, ибо эта самая реальность требовала подписи Анхайлига и каких-то подготовленных им для Виттора документов.

— Подожди немного здесь. Сейчас передам дела и буду полностью в твоем распоряжении, — быстро одевшись, сказал некромант, легко коснулся губами щеки Наташи и вышел.

Оставшаяся в одиночестве девушка несколько минут затаив дыхание смотрела на закрытую дверь и не верила, что с ней все это действительно происходит. Потрясающий вечер, безумная ночь и удивительное утро казались Наташе сказочным сном.

Улыбаясь, девушка соскользнула с кровати и направилась в ванную. Ее платье все еще находилось здесь, и, глядя на него, Наташа невольно закусила губу. Да, именно сюда перенес ее вчера из комнаты Анхайлиг. От воспоминаний о нежных и одновременно сильных руках и том, что происходило ночью, у девушки в который уже раз стыдливо вспыхнули щеки.

Очень хотелось забраться в душ. Наташа включила воду, а потом покосилась на ожерелье. Тяжелое, массивное. Это вчера ей было не до того, но лучше вообще-то, наверное, перед душем его снять. Рука девушки потянулась к замочку и нерешительно замерла. Какое-то странное чувство в ней противилось этому, казалось бы, простому и логичному поступку.

«Ну кто в здравом уме моется в драгоценностях? — попыталась воззвать к собственному разуму Наташа. — Никто! На пять минут сниму, ополоснусь и сразу надену обратно!»

Так, убеждая себя, девушка коснулась ожерелья, провела кончиками пальцев по переливчатым камням… а потом досадливо поморщилась и полезла в душ. Украшение она так и не сняла и, едва выйдя из ванной, получила полное подтверждение правильности своего поступка.

Анхайлиг, уже находившийся в комнате, быстро скользнул изучающим взглядом по фигурке девушки и с явным неудовольствием поинтересовался:

— Ты хотела снять ожерелье? Почему?

Изумленная самим фактом, что некромант об этом как-то узнал, Наташа растерянно пожала плечами.

— Просто не очень удобно было с ним душ принимать, — пояснила девушка, чувствуя, как щеки начинают гореть.

— Вчера оно тебе не мешало, — прохладно напомнил некромант.

Сравнил! Рядом с ним в принципе ничего помешать не может!

От новой порции воспоминаний Наташа закусила губу, а потом выдавила:

— Ну ведь не сняла же. И вообще, неужели это настолько важно?

— Да, — подтвердил Анхайлиг уже мягче. — Это действительно важно, Ната. Для твоей же безопасности. Пообещай мне, что ты его не снимешь.

— Хорошо, — поспешно заверила Наташа, хотя, по правде говоря, не особо этой просьбе обрадовалась.

Нет, само по себе ожерелье было потрясающе красивым, и такому подарку девушка искренне радовалась. Но весило оно при этом тоже немало, да и с обычной повседневной одеждой россыпь бриллиантов не слишком сочеталась. Правда, Анхайлига такие мелочи, похоже, не заботили.

— Славно, — только и кивнул он девушке в ответ и, посчитав тему с ожерельем закрытой, уточнил: — Так куда хочешь пойти?

Нет, сегодня и впрямь удивительный день! Наташа вновь едва сдержала удивленный вздох. Раньше Анхайлиг никогда не спрашивал, куда идти. Просто брал ее за руку и ставил перед фактом. Ну а теперь, свободная в выборе, Наташа даже немного растерялась. Правда, ненадолго. Благодаря намекам голодного желудка первый пункт назначения девушка озвучила практически сразу же:

— Для начала можно пойти что-нибудь поесть.

Против такого решения Анхайлиг ничего не имел. Некромант надел темный кожаный плащ, а потом вытянул откуда-то из недр шкафа теплую шерстяную накидку и со словами:

— На улице прохладно, — набросил ее на Наташу.

После чего подхватил девушку под руку и направился к выходу из комнаты.

Спустившись по лестнице, Наташа и Анхайлиг миновали небольшой коридор и вышли в просторный холл центрального корпуса. Однако почти тотчас некромант почему-то остановился и задумчиво посмотрел вперед. Проследив за его взглядом, Наташа заметила возвышающуюся точнехонько посреди зала магистра Амалику с увесистой папкой каких-то бумаг. Целительница внимательно и целенаправленно кого-то высматривала в толпе народа. Хотя почему «кого-то»? Судя по помрачневшему виду Анхайлига, Наташа легко догадалась, кого именно женщина ждет.

— Знаешь, — подумав немного, изрек магистр. — А пойдем-ка мы другим путем.

И, быстро развернувшись, потянул девушку обратно на факультет некромантии.

— Неужели она настолько страшная? — следуя за ним, вполголоса пробормотала Наташа.

— Не столько страшная, сколько скандальная, — услышав, фыркнул в ответ Анхайлиг. — В любом случае портить настроение с утра не хочется, так что выйдем лучше через мой факультет.


Яркие солнечные лучики скользили по лицу Ланы, настырно стараясь пробраться сквозь закрытые веки полуэльфийки. Пытаясь спрятаться от них, девушка уткнулась в подушку лицом, и в этот миг всю ее сонливость как рукой сняло. Лана резко села и с грустью отметила: комната пуста. Лишь на тумбочке стоял стакан со знакомым обезболивающим зельем, намекая, что произошедшее ночью точно ей не приснилось.

«Ушел», — мрачно констатировала Лана, залпом выпивая зелье. Зачем она это сделала, полуэльфийка не задумалась. Ее больше волновало, почему Алеорн не остался с ней до утра?

Судя по заправленной кровати, Наташа ночевать не приходила, а других причин, чтобы оставлять ее одну, Лана не видела. Обида неприятно кольнула сердце.

Нехотя встав, девушка начала приводить себя в порядок, но неприятные мысли не желали покидать кудрявую голову. Ну почему все так сложно? Каждый раз, когда Лане казалось, что ее отношения с Алеорном наладились, тот снова отстранялся, словно ни поцелуев, ни объятий не было!

Когда глаза защипало от слез, полуэльфийка резко выдохнула и постаралась взять себя в руки. Внеочередная истерика делу не поможет. Надо просто поговорить с Алеорном, ведь у него наверняка есть объяснение такому поведению.

Выйдя из комнаты в пустой коридор, Лана тихо поздоровалась:

— Доброе утро.

— Доброе, — тут же откликнулся невидимый Алеорн. — Зелье выпила?

— Да, — с легким раздражением ответила Лана и тут же продолжила: — Хотя не понимаю, для чего это сделала, у меня ничего не болело. Почему ты ушел?

— Потому что контракт по твоей защите никто не отменял, — спокойно сказал эльф.

Лана с силой сжала зубы. Извечная отговорка Алеорна уже бесила, но сделать с ней хоть что-то полуэльфийка не могла. Поэтому она устало вздохнула:

— Значит, контракт? А когда он закончится, что-то изменится?

— Разве что-то надо менять? Нам было хорошо вместе, но у каждого своя жизнь.

Слова Алеорна, казалось, вонзились в самое сердце Ланы, причиняя той нестерпимую боль. Чтобы хоть как-то сдержаться и не зареветь в голос прямо сейчас, девушка сжала кулаки и стиснула зубы. Лане безумно хотелось одновременно и ударить циничного эльфа, и доказать Алеорну, что это не так. Вот только толку от этого не будет, ведь никакие слова не могут заставить полюбить.

Злость и обида вскружили девушке голову не хуже местного самогона. Быстро стерев предательски скользнувшую по щеке слезу, Лана резко сказала:

— Я все поняла. Впредь не стану отвлекать тебя от выполнения твоего контракта.

И, резко развернувшись, быстро влетела обратно в комнату, громко хлопнув дверью. Какое-то время Лана нервно металась из угла в угол. Боль, появившаяся во время разговора с эльфом, угнездилась в сердце и не желала его покидать. А потом, не в силах больше сдерживаться, девушка разрыдалась и упала на кровать.

Никуда не хотелось, ничего не хотелось. «А я сегодня планировала снова целый день провести с Алеорном». При воспоминаниях об эльфе сердце Ланы снова заныло.

Нет, лучше о нем просто забыть. Не думать и не вспоминать.

Взгляд девушки неожиданно зацепился за огромный изумруд на пальце. Но ведь кроме этого подарка от родных у нее есть и еще одно кольцо! И в конечном счете где-то Лану ждет жених, и наверняка он куда лучше этого бесчувственного эльфа! Уж родственники позаботились о том, чтобы их дочь была по-настоящему счастлива!

«Надо лишь просто принять все произошедшее как данность, печальный опыт, и жить дальше», — мысленно уговаривала себя Лана, когда в дверь уверенно постучались.

Девушка вздрогнула, отрываясь от своих мыслей, и по инерции стерла со щек слезы. Но красные распухшие глаза скрыть было практически не возможно. Тяжело вздохнув и отбросив мысль притвориться спящей, Лана пригласила посетителя войти. Вдруг что-то важное?

— Привет! — В комнату проскользнула улыбающаяся Ариса, но, наткнувшись на заплаканное лицо полуэльфийки, озабоченно спросила: — Что-то случилось?

Неопределенно махнув рукой, Лана почувствовала, что на глаза снова накатываются слезы.

— О-о, — понятливо протянула Ариса и, усадив подругу на кровать, налила той стакан воды. — С парнем, что ли, поругалась?

— Угу, — сделав глоток, кивнула Лана.

— Ой, нашла из-за чего расстраиваться. Их вон целая Академия ходит, один краше другого. Только свистни, они в очередь с букетами выстроятся. — Ариса успокаивающе похлопала девушку по плечу.

Лана криво усмехнулась, вспоминая кучу записочек с приглашениями. Да уж, тут не поспоришь, поклонников было много, вот только до Алеорна им ой как далеко!

— Главное, не кисни в одиночестве и не порть себе Новый год, — посоветовала ведьмачка полуэльфийке. — Повеселишься, развеешься в хорошей компании, а там и забудешь про бывшего.

Ариса еще раз провела рукой по плечу Ланы и, видимо, осознав, что говорить с подругой о чем-либо сейчас бесполезно, выдохнула:

— В общем, не стоят они того. А если захочешь, подходи после бала к Власу, мы там с ребятами отмечать будем. И не грусти, — посоветовала она вновь и направилась к двери.

Лана тяжело вздохнула. Доля истины в словах подруги определенно имелась. Хорошо отметить Новый год просто необходимо, хотя бы назло этому… охраннику по контракту! Задумчиво повертев в руках стакан, Лана окликнула:

— Ариса!

И, когда девушка обернулась, решительно попросила:

— Передай, пожалуйста, Найру, что я согласна пойти с ним на бал.

Сокурсница понятливо улыбнулась и, кивнув, вышла в коридор.


Леорские улицы были полны народа. Горожане готовились к празднику не меньше чем адепты Академии. Сначала от такого количества людей, да и не только людей вокруг, Наташа терялась и невольно прижималась посильнее к Анхайлигу, но потом любопытство все-таки пересилило. Девушка стала внимательнее осматриваться по сторонам, с восторгом отмечая все новые детали приближающегося праздника. Дома вокруг были украшены флажками и разноцветными лентами, на многих мерцали гирлянды магических огоньков.

Себя леорцы тоже не забывали украшать. Мужчины щеголяли в расшитых выходных костюмах, а женщины красовались в нарядных платьях. На ничем не выделяющихся среди толпы Наташу и Анхайлига внимания не обращали, и это девушку вдвойне радовало. Все же без черных балахонов Академии намного спокойнее: никто косо не смотрит. Хотя Наташа все же нет-нет да и замечала заинтересованные женские взгляды в сторону некроманта. Впрочем, ее это не удивляло. Анхайлиг даже в повседневной одежде буквально излучал властность и уверенность.

Не избежало праздничных изменений и здание «Королевской цапли». Да каких! Хозяин заведения не поскупился на полноценную магическую иллюзию. Наташа даже остановилась, как и многие прохожие, восторженно глядя на степенно прогуливающихся перед входом золотистых птиц. Длинноногие красавицы подставляли переливчатые перья и искрящиеся хохолки солнцу и изредка косили на людей надменными сапфировыми глазами. Сам же ресторан теперь выглядел, точно настоящий беломраморный дворец с изящными колоннами у входа и забранными золотыми решетками витражными окнами. Жаль только, что вся эта красота была полупрозрачной, и за ней Наташа по-прежнему видела обычное здание.

— Копия летней резиденции Ульриха Вельского в миниатюре, — довольно хмыкнув, констатировал Анхайлиг. — Хорошо ребятки Нинелии постарались, иллюзия минимум дня три продержится.

— Красота! — Наташа снова восхищенно вздохнула, а потом задумалась: — Вот интересно, а можно ли как-то эту иллюзию сделать совсем непрозрачной?

— В смысле? — не понял некромант.

— Ну, чтобы здания вообще видно не было? — пояснила девушка и тотчас столкнулась с внимательным взглядом Анхайлига.

— Ната, — вкрадчиво начал он, — это иллюзия седьмого уровня, ее три магистра-менталиста всю ночь создавали. И она абсолютно реалистична. Не каждый маг еще поймет, что все это не настоящее.

— Да? — Лицо Наташи вытянулось. — А-э… как же я тогда…

— Вот и мне это было бы весьма интересно узнать, — пробормотал Анхайлиг вполголоса, а потом, будто опомнившись, мотнул головой и повел девушку к входу. — Пойдем, будем искать тебе что-нибудь настоящее и съедобное. А то время уже к полудню близится, а ты до сих пор голодная ходишь.

Некромант был прав: солнце уже поднялось довольно высоко. Так что, когда Анхайлиг с Наташей расположились за столиком и дождались заказа, поздний завтрак плавно перерос в ранний обед.

Причем на этот раз Анхайлиг сам заказывать ничего не стал, а в который уже раз за день предложил Наташе сделать выбор самостоятельно.

— Ну я же не разбираюсь в них, — заныла девушка, несчастным взглядом пробегая меню.

— А ты наугад попробуй, — весело щурясь, посоветовал некромант. — Здесь все блюда хорошо готовят, но, если совсем не понравится, закажешь еще что-нибудь.

Наташа задумчиво поджала губы и вновь стала перечитывать вычурные названия: «Ночная страсть королевы Анэтты», «Огненное величие дракона»… Остановилась девушка на «Холодной битве под Вельском». Насколько она помнила из книги, это было давнее зимнее сражение, победу в котором со временем стали отмечать ежегодным парадом.

Правда, блюдо, которое ей принесли, Наташу удивило. Под столь грозным названием скрывался большой кусок бледно-розовой рыбы в сырном кляре и белом соусе, украшенный зеленью и маленькими желтыми кисловатыми ягодками. Бесспорно, вкусное блюдо, но с названием оно не сочеталось совершенно.

— И при чем тут рыба? — прожевав кусочек, пробормотала Наташа.

— В смысле? — услышав, переспросил Анхайлиг.

— Ну, я о том, что Холодная битва зимой была, — задумчиво пояснила девушка. — И на земле. Зима в тот год очень лютая стояла, так что и река и Вельское озеро замерзли напрочь. Тот, кто название для этого блюда выбирал, видимо, с историей не в ладах.

— Возможно. — Некромант фыркнул. — Повару важнее рецепты в голове держать, а не столь мелкие подробности. К тому же, уверен, никто из посетителей до тебя этим вопросом не задавался.

— И зря, — резюмировала Наташа и подцепила вилкой очередной кусок рыбы.

— А ты, значит, историю любишь? — с улыбкой уточнил мужчина.

— Да. — Наташа кивнула и не без легкого хвастовства добавила: — Я много о чем читала и многое знаю. Тут мне даже дар прорицания не нужен, память хорошая.

— Да неужто? — Анхайлиг весело прищурился. — А если проверю?

— Проверяй! Спроси меня о чем-нибудь и сам увидишь, — приняла вызов девушка.

— Гм, хорошо. Что ты можешь рассказать о Селедаре?

— Архимаг-некромант, — сразу откликнулась Наташа. — Жил около пятисот лет назад. Под конец жизни попросил покровительства Двайны и принял свет, в результате чего потерял свою силу.

— Верно. Тогда следующий вопрос: чем прославился Гросс Крикливый? — полюбопытствовал Анхайлиг.

— Заклинанием старения вещей, — с улыбкой ответила девушка. — А прозвище свое архимаг получил еще в юности, и с магией оно никак не связано. Просто, будучи в подпитии, тогда еще адепт Гросс решил спеть своей девушке посреди ночи серенаду. Ну и спел, прямо под окнами общежития ведьмаческого факультета.

Вспомнив прочитанные когда-то подробности этой истории, Наташа хихикнула. Уж больно ярко перед глазами предстал горе-певун, которого щедро «отблагодарили» все разбуженные ночным концертом ведьмаки.

Видимо, в голове Анхайлига промелькнули те же воспоминания, так как некромант не сдержал веселого смешка.

— Ладно, и, пожалуй, последнее, — решил он. — Кто был архимагом Академии до Виттора?

— Федеот Серхеус. — Ответ на этот вопрос у Наташи также проблем не вызвал. — Темный архимаг-элементалист. Вообще-то изначально он специализировался на некромантии, но, поскольку создал довольно много боевых заклинаний, включая универсальную «черную молнию», титул архимага получил от элементалистов.

— Умничка. — Анхайлиг выглядел невероятно довольным. — Можешь считать, что экзамен по истории ты только что досрочно сдала.

Наташа недоверчиво уставилась на некроманта, пытаясь понять, шутит он или нет.

— Я серьезен как никогда, — заверил девушку Анхайлиг.

Ну надо же! Наташа растерянно покрутила в пальцах десертную ложечку. Кажется, такими темпами не только Элира экстерном три курса сдавать будет!

Молчание затянулось.

— А ведь ты вроде бы во времена Федеота в Академии учился, да? — попыталась сменить тему Наташа и, получив утвердительный кивок, поинтересовалась: — И каким он был? Вживую?

— Довольно неприятным типом, — ответил Анхайлиг с легкой улыбкой. — И весьма строгим. Во время его управления Академией даже нарушений практически не было.

— Ты хорошо его знал, да?

— Более чем, — хмыкнул Анхайлиг. — Он был моим отцом все-таки.

— Что? — Наташа охнула. — Но он же… Федеот ведь являлся старшим братом отца Ульриха Вельского, отказавшимся от трона в его пользу?

— Да, — откидываясь на стуле, подтвердил некромант. — И за это я ему весьма благодарен, иначе мне сейчас пришлось бы сидеть на месте Ульриха. А я слабо себя представляю в этой роли, если честно. Но что тебя удивило-то?

— Огромный пробел в знаниях, как оказалось, — пробормотала ошарашенная Наташа. — Я ведь должна была знать все! Я…

— Все знать никто не может, Ната, — сказал некромант. — Да и не нужно это, иначе в собственной памяти потеряешься. И попробуй потом разберись, твоя это жизнь или нет.

Слова Анхайлига заставили Наташу вспомнить собственные странности, и она невольно вздрогнула.

— Что? — Жесткий голос Анхайлига, вмиг ощутившего испуг девушки, привел ту в чувство.

Столкнувшись с пытливым, встревоженным взглядом, Наташа выдавила:

— Ничего. Просто представила… неприятно это. А вообще, мы уже долго здесь сидим. Может, лучше еще пройдемся?

Некромант вновь с сомнением оглядел девушку, но спорить не стал. Спустя несколько минут они вышли из «Королевской цапли» и медленным прогулочным шагом направились по центральному проспекту к главной городской площади.

Здесь народа еще прибавилось. С веселыми криками бегали дети, неподалеку на подмостках шло представление бродячих актеров. По краям площади то тут, то там располагались ларьки со снедью, окруженные небольшими столиками. И, несмотря на прохладу, практически все места за ними были заняты.

— Сейчас самое начало празднования, — видя интерес девушки, попутно комментировал происходящее Анхайлиг. — К вечеру начнутся гуляния в маскарадных костюмах. А когда совсем стемнеет, наши активисты с факультета элементалистики устроят фейерверк.

— Фейерверк? И на него можно будет посмотреть? — с надеждой спросила Наташа.

— Разумеется. — Анхайлиг кивнул, привычным движением обнимая девушку за талию. — А сейчас пошли, до вечера можно посмотреть еще очень многое.

Остаток дня для Наташи и впрямь оказался таким же насыщенным положительными эмоциями. Анхайлиг много рассказывал о популярных праздниках Вельского королевства и водил Наташу по значимым местам города. В общем, к выполнению собственного утреннего обещания мужчина подошел со всей тщательностью. Но одновременно девушка могла бы поклясться, что Анхайлигу и самому все это нравится: слишком часто на лице его проскальзывала улыбка.

А на обратном пути в Академию некромант вдруг изменил маршрут и завернул в один из магазинов одежды. При этом сначала Анхайлиг заявил, что Наташе взамен испорченного платья необходимо новое, но, когда они оказались внутри, зачем-то потребовал снять с девушки мерки. И пока Наташа оставалась в закрытой примерочной кабинке, что-то тихо объяснял хозяйке лавки.

«Платья ему мои не особо понравились, что ли? — выходя из магазинчика, размышляла Наташа. — И теперь хочет, чтобы я носила какие-то определенные фасоны?»

А что, зная Анхайлига, такой вариант вполне мог иметь право на жизнь. «Вот проснусь утром, а мне уже и одежду согласно его желаниям подготовили, — мысленно хмыкнула Наташа. — Неприятно, но переживу как-нибудь. Наверное. Ну или откажусь надевать, если уж совсем что-то жуткое будет».

В общем, со всеми этими покупками и примерками в Академию они вернулись затемно. Причем Анхайлиг, похоже, решил избегать встречи с Амаликой до последнего, так как заходили они с Наташей через двор факультета ведьмачества. Хотя видеть излишне настойчивую целительницу девушке и самой не хотелось, а потому против такого небольшого крюка она не была.

Амалики здесь, что и неудивительно, не было, зато по пути попался Грабовский.

— Анхайлиг? — Глава ведьмаческого факультета с легким недоумением оглядел некроманта.

То ли не верил, что Анхайлиг способен появиться где-либо без привычного балахона, то ли размышлял, с чего тот прокрадывается в Академию окольными путями.

— Что у нас плохого? — вместо ответного приветствия бодро поинтересовался Анхайлиг.

— Да все, — скривился ведьмак. — Это ж Академия. Правда, большую часть дел Виттор сегодня успел-таки разгрести, и даже ту текучку, которую ты на меня повесил. Так что тебе осталась только пара папок на подпись, я их тебе на столе оставил. Ну и еще Валадорн.

— Валадорн?

— Ага. — Грабовский кивнул. — От тебя ждет.

— Давно? — мгновенно нахмурился Анхайлиг.

— Больше часа, — ответил глава ведьмаческого факультета. — А до этого еще, кажется, днем заходил. Сам не видел, но слышал, как тебя… гм… искали.

— Понятно, — некромант хмыкнул и, взглянув на Наташу, пообещал: — Это ненадолго.

— Извини, — тотчас раскаянно пискнула девушка, понимая, что из-за нее целый день не могут решить какого-то важного дела.

— Ерунда. — Анхайлиг едва заметно улыбнулся и коснулся губами виска Наташи. — Иди пока, готовься к празднику, я скоро подойду.

Девушка поспешно кивнула и направилась к центральному корпусу. В душе Наташи все пело от радости. Этот день без преувеличения стал лучшим в ее жизни.


После ухода Арисы Лана достаточно долго сидела и смотрела в никуда. Думать ни о чем не хотелось, что-либо делать тоже. Хотелось только одного: чтобы ушла душевная боль. Однако когда за окном стало темнеть, девушка все же нашла в себе силы встать и начать подготовку к балу. Алеорн ведь и не собирался с ней идти на праздник, так что Ариса права: надо просто развеяться. Тем более что Лана так хотела посмотреть, как отмечают Новый год! А с Найром можно вполне отвлечься от мыслей об Алеорне и насладиться торжеством в полной мере. «Да даже имя его постараюсь не вспоминать», — решила она, выхватывая из шкафа заготовленное для вечера нежно-кремовое платье. Простой крой удачно подчеркивал фигуру полуэльфийки, а кружева придавали легкость и изящество.

Лана едва успела закончить с укладкой волос, как раздался легкий стук в дверь. Собираясь с силами, девушка резко выдохнула и открыла.

— Ты потрясающе выглядишь! — восхищенно выдохнул прямо с порога Найр.

Ведьмак смотрел на Лану таким восторженным взглядом, что та невольно улыбнулась. А когда ручку, которую она подала парню, без промедления одарили легким поцелуем, девушка почувствовала, как щеки вспыхнули от смущения и удовольствия. «Какой Найр все-таки хороший. Может быть, он поможет мне забыть… Стоп. Я же дала зарок сегодня даже имени этого ушастого не вспоминать!» — оборвала сама себя Лана и вновь улыбнулась ведьмаку.

Внезапно на талию девушки легла горячая рука Найра, притягивая полуэльфийку вплотную. Сразу после этого ведьмак склонился к приоткрывшимся от удивления губам девушки, и та замерла. «А мне понравится?» — мелькнула мысль, когда мужские губы едва коснулись ее собственных. Но ответ на этот вопрос Лана так и не получила.

Мгновение, и растерянная девушка стоит одна.

— Убирайся, — леденящим голосом приказал Алеорн прижатому за горло к стене ведьмаку.

Найр сглотнул комок ужаса и, едва только эльф его отпустил, практически мгновенно скрылся из вида.

В первую минуту от подобного самоуправства Лана аж опешила. А потом, когда до девушки полностью дошел весь смысл произошедшего, полуэльфийка буквально взбеленилась.

— Ты что творишь?! — яростно набросилась она на Алеорна.

— Свою работу, — спокойно заверил мужчина. — Тебе не следует заводить столь близких контактов.

— Да? А что ж ты об этом в гостинице молчал?! — прошипела девушка.

— В себе я уверен. — Голос Алеорна оставался абсолютно бесцветным. — В отличие от твоего приятеля. Он вполне мог оказаться подосланным наемником. Так что прими совет на будущее: не выделяйся.

В холодных золотых глазах эльфа на доли секунды промелькнул гнев, но Лана этого не заметила из-за вскруживших голову эмоций.

— Не выделяйся?! — со злостью выдохнула она и демонстративно показала Алеорну подаренный перстень на среднем пальце. — Сам не выделяйся, охранник-невидимка!

Резко развернувшись, Лана быстрым шагом направилась в актовый зал, где наверняка уже вовсю разгорался праздник.


— Значит, искали, говоришь? — когда Наташа скрылась из вида, вполголоса уточнил Анхайлиг у главы ведьмаческого факультета.

— Не то слово. — Грабовский ухмыльнулся. — Амалика весь день визжит как ненормальная. Особенно ее бесит то, что текучку ты на меня скинул.

— А Виттор?

— А Виттор поначалу был спокоен. Но когда узнал, что ты ушел из Академии не один, а с этой рыжей, не слишком обрадовался, — добавил ведьмак и посерьезнел. — Анх, старику все происходящее явно не нравится, да еще Амалика с Ясоном на него давят. Вот чую, задумал он что-то.

— Так это, наоборот, хорошо. — Анхайлиг довольно прищурился. — Искренне надеюсь, что ты прав. Впрочем, ладно. Валадорн у меня? — возвращаясь к начальной теме разговора, уточнил он.

И, получив подтверждающий кивок, быстрым шагом направился на факультет некромантии.

Здоровяк Валадорн и впрямь дожидался Анхайлига в его кабинете, нетерпеливо меряя шагами небольшое помещение. Глава леорского гарнизона выглядел весьма встревоженным, и, едва некромант перешагнул порог, с легким раздражением выдохнул:

— Наконец-то ты вернулся.

— Новости? — тотчас спросил Анхайлиг. — Узнал что-то?

— И да и нет, — ответил Валадорн. — Новостей по вашему делу немного. Я отслеживаю все запросы по поискам девушек-полуэльфиек, и последнее время их количество возросло в разы. Видимо, информация о том, что ваша подопечная все же находится в Леории, теперь не является тайной. Но вот конкретного источника, увы, нет. Интересуются только наемники.

— Н-да, неприятно. — Некромант задумчиво подошел к окну. — Ты с Виттором говорил?

— Разумеется. — Глава леорского гарнизона кивнул. — Тот не в восторге, конечно, но рассчитывает на помощь темных эльфов.

— Хор-роши помощнички. — Анхайлиг поморщился и потер виски. — Пока что они только помогают пополнять мой морг. — Хотя демон с ними, в конце концов, это не моя проблема. Это все, что ты хотел сказать?

— Если честно, — Валадорн внезапно нахмурился, — то есть еще кое-что. Новость не по поводу полуэльфийки, но, как мне кажется, тебя она должна заинтересовать.

— Что? — некромант приподнял бровь.

— Как ты понимаешь, все ориентировки на девушек я сейчас просматриваю сам, — медленно начал Валадорн. — И сегодня утром ко мне на стол попала весьма интересная бумага. Поступил официальный запрос на поиски красноволосой девушки, причем описание дано очень подробное. Впрочем, сам смотри.

Валадорн протянул Анхайлигу разыскной лист, и с первых строчек некромант понял, что глава леорского гарнизона прав. Неизвестный в мельчайших подробностях передал необходимый ему образ. Образ девушки, которая как две капли воды походила на Наташу.

Глаза некроманта опасно почернели, а на скулах заиграли желваки.

— Определить того, кто направил этот запрос, возможно? — отрывисто уточнил он.

— Увы. — Валадорн отрицательно мотнул головой. — Гриф секретности там такой, что ни один ментальщик не взломает. И, Анхайлиг, — здоровяк поджал губы, — если что, ответ на запрос я еще не отсылал. Решил сначала сказать об этом тебе, вдруг для тебя это важно.

Судя по интонации Валадорна, тот прекрасно помнил, с кем некромант месяц назад приходил в леорскую тюрьму на казнь.

— Спасибо, — поблагодарил мрачный магистр. — Мне это действительно важно. И сделай одолжение, впредь на все подобные вопросы отвечай отрицательно, а еще лучше отсылай ко мне. Буду рад с этим отправителем пообщаться. Лично.


Забежав к себе в комнату, Наташа отметила, что Ланы здесь нет. «Наверное, уже на бал ушла», — поняла девушка. Забросив накидку в шкаф, Наташа сменила ее на легкий, в тон платью палантин, и отправилась туда же. Коридоры Академии были пусты — адепты слишком ждали новогоднего бала, чтобы находиться сейчас не в актовом зале центрального корпуса, а где-либо еще.

Радостная и немного смущенная мыслями о предстоящем вечере, Наташа точно на крыльях подлетела к лестнице, но вдруг услышала оклик. Девушка удивленно обернулась и увидела быстро приближающихся архимага Виттора и светлых магистров Амалику и Ясона.

— Наташа, — приблизившись, мягко начал Виттор, — мы знаем, что темной ты стала не по собственной воле, а по принуждению. И не в твоем характере быть такой, как они.

Некромантка озадаченно посмотрела на архимага:

— Я не понимаю…

— Согласись, что по своему выбору ты бы во тьму не пошла, — улыбнулся Ясон.

— Ну да, наверное. — Наташа пожала плечами. — Но так уж вышло.

— Анхайлиг сделал ошибку, — резко сказала Амалика. — А ты больше пользы принесешь, спасая жизни, а не отнимая их.

— Я и не собиралась отнимать. — Девушка нерешительно сделала шажок назад. — И потом, я все-таки уже темная.

— Мы можем это изменить, — сказал Виттор. — Тебе среди них не место. Просто дай мне руку, и не будет больше никаких пересудов за спиной.

— Простите, спасибо, конечно, но я не хочу…

— Наташа, дай руку, — подходя вплотную, потребовал Виттор. — Так будет лучше для всех.

Испуганная происходящим девушка отрицательно мотнула головой и попыталась отшатнуться, но ее за плечи удержал Ясон. Прикосновение магистра обожгло кожу, и Наташа невольно вскрикнула. Больше архимаг ждать не стал, сам схватив девушку за руку. Наташу охватил мгновенный слепящий свет и… больше ничего не произошло.

— Что такое?

Пока Виттор изумленно смотрел на Наташу, та снова дернулась и смогла отскочить назад, оставив в руках Ясона лишь палантин. Девушка уже готова была броситься со всех ног, куда глаза глядят, но ее удержало одинаково пораженное выражение лиц всех трех светлых. Не пытаясь даже преследовать, они просто смотрели на Наташу, словно только что увидели нечто совершенно невероятное.

— Не верю, — просипела первой Амалика. — Не верю…

— Сними это ожерелье! — потребовал Ясон и вместе с предостерегающим криком Виттора протянул к Наташе руку.

— Нет! — Наташа невольно отшатнулась, и украшение полыхнуло алой вспышкой.

— Что за…

— Добровольное согласие, — мрачно констатировал Виттор. — Она признала артефакт, и теперь его сможет снять лишь тот, кто надел.

— Именно, — подтвердил, появляясь в коридоре, и сам владелец.

Анхайлиг, спокойный и явно довольный, медленно подошел к ним. Ничего не понимающая Наташа быстро рванулась к мужчине, с облегчением чувствуя, как на ее талию скользнула горячая рука.

— Не бойся, — шепнул некромант и, поцеловав мигом смутившуюся девушку, добавил: — Иди в зал, Ната. Я сейчас подойду.

Кивнув, Наташа поспешно удалилась.

— Анхайлиг! — выдохнул Виттор. — Что ты, во имя всего святого, задумал?

— Чему ты удивлен? — усмехнулся некромант, а потом заледеневшим голосом добавил: — Она моя, Виттор. Ты поставил условие. Я его выполнил.

— Да Наталья понятия не имеет, что на ней надето! Ты это сделал лишь назло мне и только! Сними с нее ожерелье!

— Нет.

— Неужели ты считаешь, мы поверим в то, что ты на самом деле готов на ней жениться? — не выдержав, воскликнула Амалика. — На обычной безродной девчонке-недоучке?!

Глаза Анхайлига опасно потемнели.

— Тебя так это задевает? — вкрадчиво полюбопытствовал он. — Готова предложить замену? Так это бессмысленная трата времени, Амалика. Когда до тебя уже дойдет наконец?

— Ты! Ты… — Целительница резко развернулась и рванулась прочь.

ГЛАВА 20

В большой актовый зал центрального корпуса Лана входила неохотно, как на казнь. Кудрявую не радовало ни красивое пышное платье, ни потрясающее кольцо с изумрудом. Желания веселиться у нее не осталось, девушкой управляли лишь злость, упрямство и боль. И больно было не только из-за того, что единственного кавалера спровадил Алеорн, а еще и потому, что эльф опять не дал о себе забыть. Не отпустил даже на один злосчастный новогодний вечер. И Лана начинала осознавать, что никогда не отпустит, даже в мыслях…

«Нет, я обязана повеселиться! Вот только с кем?» Лана огляделась по сторонам. Большинство групп легко делились на парочки, к таким присоединяться себе было дороже, только если не отличаешься особым видом мазохизма. Были, конечно, и отдельные кружки парней и девушек, но среди них полуэльфийка не наблюдала знакомых. Найра тоже видно не было, а где искать ведьмака, Лана не знала. Да и вряд ли он обрадуется девушке после всего случившегося, извинения, наверно, даже слушать не будет. Похоже, ей не остается ничего другого, кроме как покинуть праздник и смириться, что Алеорн победил. Кудрявая тяжело вздохнула и, понурившись, посмотрела в сторону выхода и вдруг увидела, что в зал вошла Наташа. Одна!

Тихо возликовав, Лана нацепила на лицо улыбку и направилась к подруге. Хоть какое-то время, пока рядом с Наташей не объявился Анхайлиг, но кудрявая повеселится!

— С Новым годом! — приблизившись, громко поздравила Лана некромантку.

Наташа испуганно вздрогнула и лишь через мгновение, узнав Лану, натянуто улыбнулась.

— И тебя тоже, — произнесла она, оглядываясь в пустой коридор.

Лана проследила за взглядом подруги и сразу сникла, догадавшись, что та определенно кого-то ждет.

— Ты не переживай, придет Анхайлиг, я не буду вам мешать, — спокойно проговорила кудрявая, с трудом подавив вспыхнувшую досаду. — Но пока, может…

Договорить полуэльфийка не успела, из толпы вынырнул улыбающийся Кондрат и нагло ее перебил:

— Привет девчонки!

Блеск в глазах ведьмака и чуть более резкие движения свидетельствовали не об одном выпитом стакане горячительного. Девушки постарались удержать нейтральное выражение лиц и вежливо кивнули, хотя видеть Кондрата в подпитии им было не слишком приятно.

— Ланка, классное кольцо! — тем временем оценил парень, глядя на руку полуэльфийки. — Твой парень подарил?

— Нет. — Лана тихо скрипнула зубами. — Родственники.

— А-а, — понятливо кивнул ведьмак и, переключив внимание на Наташу, присвистнул: — Ничего себе ожерелье! Тоже родственники постарались?

— Ну-у, как сказать, — замялась та.

Разговор прервали неожиданно усилившиеся звуки музыки, а к центру зала мимо троицы потянулись на очередной танец пары. Провожая их взглядами, Лана и Наташа одновременно с легкой завистью вздохнули.

— Знаете, — вновь привлекая к себе внимание, заговорил ведьмак. — Я ведь вам тоже подарки приготовил. Лан, ну ты помнишь, я обещал? Пойдемте со мной, а?

— Пошли. — Полуэльфийка грустно кивнула, понимая, что танцевать сегодня ей все равно не с кем.

— Наташа? — Кондрат пристально посмотрел на некромантку. — Ты ведь согласна пойти со мной?

— Ну почему бы и нет? — неопределенно пожала плечами Наташа. — Если ненадолго.

— Пожалуйста, скажи, что согласна! Мне это очень важно! — настойчиво попросил Кондрат.

— Согласна, согласна, — успокоила Наташа и улыбнулась.

Обижать ведьмака, тем более что он, видимо, искренне хотел что-то приятное сделать, она отказом не стала.

— Отлично! — Парень с облегчением вздохнул и подхватил девушек под руки.

Потом вдруг резко подался вперед, и…

Единственный шаг, который девушки по инерции сделали за своим «ухажером», преобразил окружающее пространство до неузнаваемости.

Сумеречный склад, на котором они оказались, сильно отличался от шумного актового зала. Старое помещение с прогнившими досками и с толстым слоем пыли одним только своим видом вызывало непреодолимое желание чихнуть.

«Телепорт?» — мелькнула у кудрявой запоздалая мысль. Но поинтересоваться, что происходит, Лана не успела.

За спинами появившейся троицы скрипнул пол, и Кондрат одним сильным движением развернул девушек лицом к встречающим. Несколько вооруженных мужчин в темных одеждах с высоким темноволосым мужчиной во главе пристально осматривали прибывших.

— Вот ваши девчонки, — отступил ведьмак, подталкивая опешивших Лану и Наташу к незнакомцам.

— Почему обе? — поинтересовался темноволосый предводитель, окинув троицу цепким холодным взглядом.

— Извини, Захар, но так и не смог выбрать, — пожал плечами Кондрат. — Вот и решил обеих взять. У них такие подарки…

— Ладно, разберемся. — Обрывая оправдания, мужчина махнул рукой и приказал: — Вяжите их, и ошейники не забудьте.

В следующее мгновение наемники ухватили растерянных девушек за руки. Опомнившаяся первой Лана попыталась вырваться, но слишком неравны были силы. Двое здоровых мужчин одновременно, как в тиски, зажали хрупкую полуэльфийку, а третий сноровисто опутал ее веревками. А Наташа и вовсе ничего сделать не успела: пока сообразила дернуться, ее уже скрутили. После этого девушек оттащили к стене и сгрузили на пыльный пол, а один из похитителей быстро защелкнул на каждой из них по массивному ошейнику. Мир в глазах подруг на миг исчез и появился вновь уже без малейших признаков магии.

Лана несколько раз моргнула, пытаясь вернуть себе хотя бы ночное зрение, но тщетно. Кудрявая беспомощно посмотрела на Наташу, но та, понятное дело, помочь ничем не могла. Только одними губами прошептала: «Артефакт».

Все еще по инерции дергаясь, Лана хотела позвать на помощь, но потом поняла: бесполезно. Алеорна поблизости нет, ведь иначе похитители были бы уже мертвы. А Лана корила себя за свою глупость, признавая, что он был безоговорочно прав и ей следовало вообще остаться в своей комнате!

Осознание этого факта перепугало кудрявую еще больше. Ведь все нападавшие до сих пор хотели ее смерти. А значит, и эти тоже? Но при чем тогда здесь Наташа?

«Кондрат что-то говорил про выбор, так неужели они и сами не знают, кто им нужен? Столько времени охотились, а теперь сомневаются? Или им что-то нужно?» — лихорадочно размышляла Лана, но никаких дельных идей в голову не приходило.

— Кондрат, — окликнул в это время ведьмака Захар. — Не стой столбом, разбей уже маяк.

— Зачем? Ведь артефакт перехода по-прежнему у меня находится, — удивился тот, но все же отошел в сторону и раздавил что-то поблескивающее на полу.

— В этом деле лучше перестраховаться, — наставительно проговорил мужчина, а потом уточнил: — Так что с девчонками?

— Да сам посмотри. — Кондрат ткнул в Лану и Наташу пальцем. — На одной кольцо, на другой ожерелье. Обе подтвердили, что это подарки, стоимость которых я даже примерно оценить не возьмусь. Ну и как тут было выбрать?

Захар подошел ближе, прищурился, оглядывая драгоценности, а потом уважительно присвистнул.

— Н-да, — протянул он. — Если кто-то пытался нас запутать, то ему определенно это удалось. Ну, девушки, сами признаетесь, кто из вас двоих дочь Ульриха?

— О-о? — изумленно округлила глаза Наташа.

— Э-э? — непонимающе захлопала глазами Лана.

— Потрясающие актрисы. Обе, — с ухмылкой оценил Захар. — Но мы, так или иначе, это выясним. Горг, свяжись с вампиром. Нам все-таки понадобится его помощь.

— Угу, — один из наемников кивнул и направился куда-то в глубь склада.

— Следи за ними, — обернувшись к Кондрату, приказал Захар, а сам отошел к остальным наемникам, обсуждать возможные варианты отхода и затраты на драконов.

Бывший сокурсник увлеченно вслушивался в разговор «старших» и на девушек внимания практически не обращал. Воспользовавшись удачным моментом, Лана попыталась высвободить руки, однако путы оказались слишком тугими. В результате девушка лишь натерла запястья, и теперь они горели огнем. Быстро оглядевшись по сторонам в поисках чего-нибудь острого, Лана расстроенно выдохнула.

— Вот ведь демон! И магии-то никакой не осталось! Я даже в темноте не вижу! — вполголоса прошипела она. — Что за дрянь на нас нацепили?

— Это ошейники Отвращения, — тихо пояснила Наташа. — Блокируют любую магию. Довольно дорогие и редкие артефакты, кстати, так что нас явно не любители схватили.

— Да я уж поняла. — Лана поморщилась.

Внезапно разговор наемников оборвался, и подруги, испуганно умолкнув, вгляделись в полумрак.

— Приветствую, лорд Антуан, — с почтением произнес Захар, а вслед за этим из темноты к наемникам подошел высокий статный мужчина.

Его каштановые волосы были собраны в хвост, поэтому холодный профиль и надменный изгиб губ Наташа с Ланой смогли оценить в полной мере. «Вампир, — одновременно догадались подруги. — Причем, судя по дорогой одежде и обращению, явно не простой, а высший».

— Смотрю, без моей помощи все-таки не смогли обойтись, — вместо приветствия констатировал Антуан.

Захар кивнул в знак согласия и пояснил:

— Да, в этот раз у нас действительно проблема, осталась надежда лишь на ваше умение чувствовать кровь. Хотя если вторая девчонка тоже окажется полуэльфийкой…

— Не впадайте в панику раньше времени, — спокойно посоветовал вампир и подошел к мгновенно замершим от страха девушкам ближе.

Быстро скользнул по Лане, перевел взгляд на Наташу… и вдруг хищно, жадно уставился на ее грудь. Глаза Антуана сначала недоверчиво расширились, но тут же радостно вспыхнули.

— Неужели он на это решился? — почти восхищенно пробормотал высший, а потом резко выпрямился и обернулся.

— Вам нужна блондинка, Захар, — произнес он.

«Алеорн, спаси!» — мысленно взмолилась Лана. Здравый смысл подсказывал, что это бесполезно и надо искать пути к спасению самой, но вот паника не давала нормально думать, затапливая все естество безудержным страхом перед смертью.

— Хм? — Наемник с подозрением прищурился. — Вы уверены?

— Абсолютно, — подтвердил Антуан. — Во-первых, в рыжей девушке нет ни капли эльфийской крови. А во-вторых, я знаю ожерелье, которое на ней надето. И точно знаю, кому оно принадлежит.

— И?

— Это «Слеза Тьмы», фамильное ожерелье герцогов Террано, — с улыбкой ответил высший. — А ваша девчонка вроде как принцу Карминии обещана была, так что никак не может быть невестой Анхайлига.

— Какому принцу?! — охнула Лана, не веря собственным ушам.

Она принцесса? И жених из ее воспоминаний — наследник карминского престола? Да быть такого не может!

— Какой невестой?! — поперхнулась Наташа.

От одной только мысли, что вампир прав, у некромантки даже страх ненадолго отступил. Слишком невероятно!

— Значит, дочь Ульриха ты, — довольно уставился Захар на Лану. — Ну, здравствуй, принцесса.

— Уважаемый, — вежливо начала Лана, — вы ошибаетесь. Я не знаю никакого Ульриха.

— Разумеется, не знаешь, — фыркнул Кондрат. — Ты ж амнезичка.

Увидев ухмылку ведьмака, Лана скрипнула зубами. И этого гада она отмазывала перед Наташей и Алеорном?!

— Продажная скотина! А я еще считала тебя другом! — не сдержавшись, с яростью процедила полуэльфийка.

Ничуть не обидевшись, парень улыбнулся и доверительно сообщил:

— Понимаешь, Лана, ты классная девчонка, но я слишком люблю деньги.

— Недолго тебе их любить осталось! — рыкнула девушка в ответ. — Нас найдут! Всю Леорию перероют, но найдут! И тогда…

Остаток фразы полуэльфийки потонул в дружном мужском хохоте. Лана растерянно стихла, не понимая, чему так радуются похитители, а вот Наташа мгновенно насторожилась в нехорошем предчувствии.

— Детка, с чего ты решила, что мы еще в Леории? — отсмеявшись, проговорил Кондрат.

Сердце Ланы испуганно сжалось.

— И что теперь? — сипло уточнила кудрявая. — Убьете меня?

— Над этим вопросом я еще думаю, — неожиданно сообщил Захар. — Понимаешь ли, с одной стороны, заказчик предложил за твою смерть весьма хорошую сумму. Но, с другой стороны, и выкуп за тебя можно получить не меньший. Осталось лишь решить — что выгоднее?

Мужчина холодно усмехнулся, отчего Лана испуганно сглотнула. А вот у Наташи при очередном взгляде на наемника, внезапно потемнело в глазах. Мгновение, и она словно наяву увидела, как Захар пожимает руку какому-то пожилому сухощавому мужчине в дорогом костюме и с рубиновыми запонками. Странно, но лицо этого мужчины показалось ей смутно знакомым…

Видение прервалось. В висках застучали молоточки боли, и Наташа судорожно вздохнула. У нее было видение? Но ведь на ней ошейник! Как такое возможно?

Задуматься над странным фактом девушке не дали, так как Захар подошел ближе и, откровенно ее разглядывая, задумчиво произнес:

— Эх, ведь красивая девка.

От предвкушающей улыбки наемника Наташу пробил холодный пот, а по спине побежали мурашки.

— Не советую, — послышался насмешливый голос Антуана. — Если не хочешь остаться без своего хозяйства насовсем.

— С чего это?

— Артефакт. Среди прочего на нем подвешено и проклятие супружеской неверности. Проще говоря, спать с девчонкой может только его хозяин, а остальным… гм… будет очень нехорошо, — ответил вампир и хохотнул.

— Вот ведь, мать его. — Наемник досадливо сплюнул и отошел. — И чего мне теперь с этой девкой делать, раз она ни на что не годится? Убить, что ли?

Наташа перепуганно вжалась в грязную стену.

— Ну почему же. — Антуан прищурился. — Захар, раз она вам все равно не нужна, я могу предложить сделку: отдайте девушку мне. Взамен я готов даже не брать с вас плату за услуги.

— Согласен, — сразу кивнул Захар. — Забирайте. Правда, зачем вам она?

— Человек, ты хоть примерно себе представляешь, сколько вампиров убил Охотник? — вкрадчиво произнес высший. — Отомстить ему хочет каждый из нас. И эта девчонка — настоящий подарок богов.

— Убьете ее? — хмыкнул мужчина.

— Не сразу. — Вампир приблизился и, нежно проведя пальцами по щеке вмиг окаменевшей от ужаса Наташи, пообещал: — Перед этим она испытает столько, что умолять будет о смерти.

— Послушайте, это ошибка, — залепетала девушка. — Я не невеста! Мне никто предложения не делал…

— Ты еще скажи, что не Анхайлиг тебе алмаз на шею надел, — хохотнул Антуан.

Наташа вздрогнула, однако возразить высшему не смогла, ведь ожерелье она и впрямь получила от некроманта. Но тот и словом не обмолвился, что подарок имеет настолько большое значение!

— Что ж, значит, мы в расчете, — подвел итог Захар и предложил: — Можем даже предоставить вам лошадь для транспортировки девушки.

— Не переживайте, — отмахнулся Антуан. — Для экстренных случаев у меня есть артефакт портала с привязкой к замку. Лучше о маскировке своей принцесски беспокойтесь.

Вампир быстро подхватил Наташу и закинул себе на плечо. Испуганная девушка лишь сдавленно пискнула. Брыкаться связанной, да в стальной хватке, оказалось невозможно.

— Отпусти ее, кровосос! — в бессильной злобе крикнула Лана, но высший даже не обернулся, а спустя мгновение растворился в портале.


В первый момент, когда девушки вместе с Кондратом исчезли, Алеорн не мог поверить собственным глазам. Он не успел! Эльф с силой сжал кулаки.

Если бы он не отвлекся на борьбу с собственным гневом, то, возможно, придал бы большее значение разговору Кондрата и девушек. Но в тот момент из головы Алеорна не выходил мимолетный поцелуй Ланы и ведьмака. Старшекурснику неимоверно повезло, ибо лишь остатки самоконтроля не позволили эльфу свернуть парню шею. В какой-то момент собственная реакция даже показалась Алеорну ревностью, но эту крамольную мысль эльф практически сразу отбросил. Просто в свете последних событий обязанность блюсти моральный облик подопечной оказалась особо неприятной и раздражающей. Потому что Лана вполне могла в отместку решить теперь вешаться на каждого встречного!

Да и демонов Кондрат настолько примелькался своей любовью к Наташе, что не вызывал у Алеорна, настроенного на отлов потенциальных ухажеров полуэльфийки, никаких подозрений. Впрочем, причины теперь не имели значения. Стоило поторопиться известить Виттора о случившемся и немедленно начать поиски.

Сосредоточившись на этой мысли, Алеорн развернулся к выходу и тут же увидел быстро приближающегося Анхайлига.

— Где они? — едва оказавшись рядом, почти прорычал некромант.

— Кондрат порталом увел, — мрачно ответил эльф.

Лицо магистра потемнело от гнева. От одной только мысли о том, что кто-то посмел забрать принадлежащую ему женщину, в жилах некроманта вскипела кровь. А в следующее мгновение рядом из сверкнувшей спирали светлого портала появился Виттор. Быстро оглядев шумный зал, архимаг с напряжением уточнил:

— Анхайлиг?

— Похитили, — коротко процедил тот и глубоко вздохнул, с трудом восстанавливая над собой контроль.

— Обеих? — Виттор недоверчиво приподнял брови. — Но на Наталье был подвешен «каратель»!

— Она согласие дала, — холодно откликнулся Алеорн.

— А ты где был в это время? — зло рыкнул Анхайлиг, попутно считывая из окружающего пространства последние события.

— Там, где и положено. Но даже я не могу отреагировать быстрее сработавшего портала! — не менее зло откликнулся Алеорн.

— Хватит. Сейчас главное — девушек найти, пока они живы, — вклинился в перепалку Виттор. — Я позвал Нинелию, прорицатели уже идут.

— Какого демона их вообще обеих похитили? — Анхайлиг скрипнул зубами. — Ланатиэль всегда хотели только убить. Так с чего такая возня и зачем им Наталья?

— Видимо, они в растерянности, — медленно произнес задающийся тем же вопросом Алеорн. — Ведь о Наталье тоже ничего не известно. Кроме того, ее так же усиленно охраняют. Ну и дорогие подарки и ей, и Лане одновременно усложнили ситуацию.

— Ты о чем? — Виттор нахмурился. — Эллинэль не стала бы так подставлять свою дочь.

— Подарок от Ульриха. — Алеорн поморщился. — Он решил, что не может оставить ребенка без подарка на Новый год, тем более и так страдающего от потери памяти.

— И что за подарок? — вкрадчиво уточнил архимаг.

— Перстень из королевской изумрудной парюры.

Виттор с шумом выдохнул, а Анхайлиг и вовсе не удержался от ругани.

— Идиот венценосный, он бы ей еще корону прислал! — прошипел некромант, а потом требовательно посмотрел на Виттора. — Выставляй всех отсюда, работать мешают.

Спорить архимаг не стал: требование и впрямь было справедливым. Поэтому, не теряя времени, Виттор прошел в центр помещения и повелительно поднял руку, привлекая всеобщее внимание. Когда музыка стихла, а веселящиеся адепты сосредоточились на главе Академии, тот, благодушно улыбнувшись, проговорил:

— Я хочу объявить о некоторых перестановках в расписании бала. Сейчас факультет элементалистики будет давать праздничный фейерверк, поэтому прошу всех пройти во двор Академии. С Новым годом!

После этих слов послышались радостные выкрики, и разноцветная толпа вереницей потянулась на выход. Фейерверк всегда был красочным зрелищем, и пропускать его никто не желал. А еще надо было занять удачные места! Так что актовый зал опустел достаточно быстро. Остались лишь Виттор с Анхайлигом и Алеорном да несколько сосредоточенных прорицателей во главе с Нинелией.

— Ну? — едва та отошла от своей группы, поторопил Виттор. — Что-нибудь выяснили?

— К сожалению, нет. Девушек очень хорошо скрыли от поиска. — Глава факультета прорицателей сокрушенно покачала головой. — Могу точно сказать лишь одно: живыми их не отпустят.

— Как будто мы сами об этом не догадались, — резко откликнулся Анхайлиг. — В последнее время от твоего факультета никакого проку, Нинелия!

— Мы, знаешь ли, не всесильны! — Прорицательница сердито выдохнула. — Что я могу сделать, если на девушках надеты ошейники Отвращения, а маяк портала уничтожен? Их невозможно найти! Невозможно!

Анхайлиг яростно прищурился.

— От меня еще никто не уходил, — процедил он, и реальность вокруг некроманта подернулась темной дымкой.

Прикрыв глаза, Анхайлиг сосредоточился на подаренном Наташе артефакте. Бриллиант ощущался слабо, искаженно. Он мерцал, то появляясь, то угасая: видимо, насчет ошейника Нинелия и впрямь была права. Однако даже такого слабого маячка некроманту хватило для того, чтобы сопоставить остаточное эхо портала с конечной точкой выхода. Анхайлига не зря во время войны прозвали Охотником. Он, пожалуй, единственный мог восстановить практически любой портал и пройти по следу своей жертвы.

Подчиняясь воле некроманта, рассеянные в магическом пространстве осколки, словно мозаика, постепенно складывались в единый узор сложной спирали с привязкой к новой точке выхода. Не обращая внимания ни на что, Анхайлиг работал почти полчаса, а потом вдруг победно усмехнулся и исчез.

Все это время неотрывно наблюдавшие за его действиями Виттор и Алеорн переглянулись.

— Теперь остается только ждать, — сказал архимаг в ответ на невысказанный вопрос эльфа и недовольно добавил: — Разочаровал ты меня, Алеорн. Может, убийца ты и хороший, но как охранник явно оплошал. И, надеюсь, твоя ошибка не будет стоить девушке жизни, — заключил Виттор и направился к выходу из зала.

А темный эльф смотрел вслед удаляющемуся архимагу и пытался побороть страх, который ледяными тисками сковал сердце. Пожалуй, впервые за очень долгое время Алеорн боялся. Боялся за девушку, которую обязан был оберегать и к которой совершенно неожиданно для самого себя привязался. Только теперь, потеряв ее, Алеорн окончательно это осознал. Какого демона он упрямился? Стоило лишь согласиться и пойти на бал вместе с Ланой и ничего подобного бы не произошло!

Но теперь думать об этом поздно. Остается лишь судорожно сжимать кулаки и ждать. Ждать неизбежного, надеясь на лучшее.

И в этот момент вопрос невыполненного контракта Алеорна волновал в последнюю очередь. Лишь бы Лана была жива.


Когда вампир с Наташей исчезли, сердце полуэльфийки болезненно сжалось, а по щекам потекли слезы. Мысль, что она видела подругу в последний раз и что из-за нее Наташу теперь будут пытать вампиры, набатом билась в голове, заставляя злиться на собственное бессилие.

Лана резко перевела взгляд на стоящего рядом Захара. Мужчина довольно усмехался, и полуэльфийку охватил гнев. Если бы не этот наемник и его сомнения, Наташа бы сейчас находилась в Академии!

— Ненавижу, — зло прошипела Лана и в подтверждение наградила похитителя смачным плевком, на удивление метко попав тому на куртку.

Улыбка Захара моментально исчезла, а глаза потемнели от гнева. Не говоря ни слова, он подскочил к девушке и замахнулся. Пытаясь укрыться от неизбежного удара, Лана зажмурилась, инстинктивно сжала кулаки и внезапно ощутила, как тоненькое колечко-артефакт на ее руке резко нагрелось. А в следующее мгновение кудрявая полуэльфийка провалилась куда-то в темноту.

Короткий полет закончился ударом о землю и хрустом ломающихся под весом девушки веток. От пронзившей тело боли Лана сдавленно вскрикнула и быстро открыла глаза. Без ночного зрения да и из лежачего положения что-либо рассмотреть особо не получилось: только ночной лес и ни единой души вокруг.

Хотя последнее оказалось спорным.

— Ланатиэль? — изумленно уточнил появившийся рядом с девушкой словно из ниоткуда темный эльф.

Ростом он не уступал Алеорну, да и рукояти мечей за спиной незнакомца как две капли воды походили на знакомые девушке мечи. Лана испуганно дернулась. Сбежать от одних убийц и попасть к новому?! Только с ее везением такое могло произойти! Хотя…

Внезапное осознание, что ее назвали каким-то другим именем и прямо сейчас вроде бы убивать не собираются, слегка снизило уровень паники.

— Мы знакомы? — Лана одновременно с надеждой и страхом посмотрела на мужчину. — Простите, я не помню, ничего не помню! Пожалуйста, помогите мне!

Эльф задумчивым взглядом скользнул по ней и, неожиданно улыбнувшись, присел рядом.

— М-да, — оценив, как связана девушка, сочувственно протянул он и достал нож.

Лана тотчас напряглась, но, когда незнакомец начал аккуратно разрезать путы, облегченно выдохнула:

— Спасибо.

— Не за что. Меня зовут Астаниэль Элладил Даэрон, элдер третьего дома темных эльфов, — развязывая Лану, представился мужчина. — И да, мы были знакомы. Что с вами произошло?

Неожиданно для самой себя Лана всхлипнула, но все же постаралась пересказать историю своих горестей. При этом кудрявая старалась не думать, что ее могут найти, ведь отследить портал Захар и его люди вряд ли смогут. «Демоново кольцо! Ну почему никто не предупредил, что оно еще и перемещать может?» — объясняя Астаниэлю, каким образом очутилась в лесу, одновременно сокрушалась полуэльфийка. Да если бы она знала заранее, то, возможно, смогла бы спасти и Наташу!

Боль снова кольнула сердце Ланы, а глаза защипало от слез. Быстро себя одернув, Лана предпочла сохранить надежду. Если быстро добраться до Академии и рассказать все Анхайлигу, он может успеть спасти подругу, прежде чем ту замучают до смерти.

А Астаниэль тем временем, слушая сбивчивый рассказ девушки, едва сдерживал радостное возбуждение: удача сама пришла к нему в руки! Встреча с взбалмошной принцесской-полуэльфийкой из пятого дома стала просто подарком судьбы. Если эта девчонка умрет, Алеорн наконец получит серьезное пятно к своей репутации!

Однако дочь все же признал Ульрих. И если кто-то хотя бы заподозрит, что дом Даэронов виновен в ее смерти, проблемы будут огромны.

— Так вы поможете мне вернуться в Леорскую Академию? — Зеленые глаза Ланы умоляюще смотрели на него.

«В конце концов, возможность ткнуть Алеорна носом в задание, которое он провалил бы, если бы не Астаниэль, и неизбежная огласка тоже дорогого стоят. Да и благодарность Ульриха с поддержкой пятого дома лишними не будут», — решил Астаниэль и широко улыбнулся.

— Конечно, милая Ланатиэль. Даже не сомневайтесь, — заверил он и, сорвав последние веревки, помог девушке подняться.

Лана облегченно выдохнула и размяла порядком затекшие руки.

— Спасибо, — поблагодарила кудрявая, а потом с робкой улыбкой полюбопытствовала: — Так где мы сейчас находимся?

— В окрестностях Кровеля, — ответил Астаниэль и сразу пояснил: — Кровель — это большой торговый город, он находится восточнее Леории, всего в нескольких часах полета на дракон-экспрессе. Если будем идти всю ночь, то, думаю, к утру доберемся до драконьей лощины Кровеля, и уже после обеда вы окажетесь в Академии.

— Это замечательно! — обрадовалась было Лана, но потом с сомнением оглядела себя.

Длинное платье, туфли на высоком каблуке… в таком по лесу особо не походишь!

— Платье, к сожалению, придется слегка модифицировать, — заметив взгляд девушки, подтвердил Астаниэль. — Впрочем, как и туфли. Надеюсь, они вам не слишком дороги?

— Нет. — Лана решительно мотнула кудрявой головой. — Делайте, как считаете нужным.

В ладонь эльфа мгновенно скользнул уже знакомый Лане кинжал. Несколькими неуловимо быстрыми, летящими движениями Астаниэль укоротил платье девушки почти до колен, а потом попросил туфли. Не прошло и пары секунд, как те с сухим треском лишились каблуков.

— Ну что ж, полагаю, теперь можно и в путь, — понаблюдав, как Лана надела туфли и несколько раз для пробы подпрыгнула, констатировал Астаниэль.

— Можно, — довольно подтвердила кудрявая. — Я так рада, что меня к вам портал перебросил!

Астаниэль лишь улыбнулся и жестом предложил следовать за ним. Правда, уже через пару шагов девушка запнулась о незаметный в темноте корень и чуть не пропахала носом землю. Эльф каким-то чудом успел подхватить Лану, и та благодарно выдохнула:

— Спасибо. Вы такой внимательный и вежливый. Совсем не похожи на Алеорна.

«Как же мне повезло с Астаниэлем встретиться! — мысленно порадовалась кудрявая, понимая, что без провожатого ей пришлось бы тяжко. — А вот Алеорн в подобной ситуации вряд ли согласился бы изменить свои планы и довести девушку до дома. Ведь это не оговорено условиями контракта!»

— Пожалуй. — Эльф усмехнулся, перехватывая Лану за локоть и продолжая путь. — Алеорн весьма заносчив.

— Вы его знаете?

В глазах девушки мелькнуло неприкрытое любопытство. Занятно, неужели Алеорн ей нравится? «Что ж, — Астаниэль мысленно усмехнулся, — тем интереснее будет беседа». И уже вслух подтвердил:

— Разумеется. Правда, дома наши не слишком ладят. Впрочем, Алеорн вообще ни с кем не ладит. Я даже удивлен, что он согласился на вашу охрану.

— Почему это? — Лана напряглась.

— Вы были в ссоре. Алеорн оскорбил вас однажды на серьезном приеме и отказался извиняться. — Астаниэль пожал плечами. — Более того, когда вы выказали недовольство по этому поводу, за ваши же слова пришлось извиняться вашему дому.

— Не может быть! — Девушка недоверчиво охнула. — Но ведь он… он все-таки меня охранял!

— Боюсь даже представить, какую сумму Алеорн за это потребовал. — Темный эльф покачал головой и тут же сочувственно посмотрел на Лану. — В любом случае не волнуйтесь: он ведь взялся за работу. Алеорн — лучший. И невыполненных контрактов у него не бывает.

— Лучший? — Кудрявая грустно вздохнула. — Но меня все же похитили, и теперь я здесь. Сейчас вы помогаете мне, а не Алеорн. Причем ничего не требуя взамен.

— Моя слабость, — признался Астаниэль с видимой неохотой. — Я все же не настолько расчетлив, потому, наверное, наш дом до сих пор и третий. Впрочем, не важно. — Эльф мотнул снежно-белой головой, словно отгоняя неприятные мысли.

Неприятные мысли охватили и Лану. Значит, они с Алеорном не ладили? И уж не поэтому ли тот все время так холоден? Но как тогда объяснить все произошедшее в гостинице? И ту проведенную вместе ночь в Академии? Неужели Алеорн… играл?

От такого жуткого предположения Лана вздрогнула, а на душе девушки стало тяжело и гадко. Воспользовался ее беспомощностью и развлекался, наслаждаясь тихой местью? «Нет, не верю! — воспротивилось все внутри нее. — Не может такого быть! Этот Астаниэль, видимо, что-то не так понял! Или попросту лжет. Но как проверить?»

— Астаниэль, — осторожно позвала Лана. — Простите за глупый вопрос, но раз уж мы знакомы, вы случайно не знаете, я вегетарианка или нет?

В глазах эльфа отразилось искреннее недоумение.

— Нет, конечно, — мотнул головой Астаниэль. — Я вообще не знаю ни одного темного эльфа-вегетарианца, Ланатиэль.

— Понятно, — выдохнула девушка.

В душе Ланы назревал бунт. «Играл! Играл! А я вела себя как последняя дура! Верила, надеялась, любила…»

— Хотя многие девушки во время беременности, бывает, ограничивают себя в мясе, — задумчиво добавил Астаниэль, словно не замечая ее терзаний. — Существует специальная калорийная овощная диета, если для вас это так важно. Но точнее о ней вам лучше узнавать у Алеорна.

— Почему у него? — кусая губы, механически спросила Лана.

— Ну, у меня детей пока нет, — усмехнулся эльф.

— Гхм?.. — От этой новости Лана споткнулась и закашлялась. — То есть у Алеорна еще и дети имеются?! — ошарашенно воскликнула она, совершенно утратив над собой контроль и даже не обратив на это внимания.

— Ну да, сын, — охотно подтвердил Астаниэль. — Это и неудивительно в общем-то в его возрасте и при его известности, — добавил он и заботливо уточнил: — Лана, вы в порядке?

— В полном! — со злостью рыкнула девушка, ускоряя шаг.

О, Алеорну безумно повезло, что в этот момент его не было рядом, иначе обуреваемая болью и яростью полуэльфийка попросту бы вцепилась ногтями в его лицо.


Выйдя из портала, Антуан не слишком заботливо сбросил Наташу на пол. Девушка охнула, но тотчас испуганно стихла, судорожно оглядываясь по сторонам. Просторный холл, в котором они оказались, был пуст и погружен в полумрак. Единственный источник света — виднеющаяся сквозь огромный витраж над лестницей луна не давала достаточного обзора. Непривычные к темноте глаза Наташи только и смогли выхватить цепочку колонн да ниши, в которых угадывались то гобелены, то широкие проходы.

Взгляд девушки вновь метнулся к вампиру. А тот неожиданно вытащил кинжал и полоснул себя по руке. Потом обмакнул пальцы в собственную, почти черную кровь, и, быстро склонившись над замершей Наташей, мазнул по ожерелью.

— Uinculum rumpitur sanguine eorum, — прошептал Антуан и лишь после этого с облегченным вздохом выпрямился. — Вот так-то лучше, — удовлетворенно произнес высший. — Теперь Охотнику артефакт не засечь.

— Что? — невольно удивилась Наташа. — А разве раньше…

— Да, раньше мог, что наверняка и сделал. — Высший фыркнул. — В общем, наемникам я не завидую. Однако сейчас связь разорвана, так что тебя он уже не обнаружит.

— Он узнает, кто меня похитил! Наемники знают ваше имя и лицо!

— Девочка, ты думаешь, я настолько глуп, чтобы при общении с какими-то отбросами показывать им свой настоящий облик и сообщать истинное имя? — Вампир презрительно улыбнулся, а потом вдруг провел рукой по лицу и… изменился. Теперь мужчина выглядел старше, черты его лица стали более резкими и жесткими, а в руке он держал тончайшую маску!

— Маска?! — охнула Наташа.

— Да, банальная маска. — Лже-Антуан искренне забавлялся. — Есть у меня знакомый вампир-театрал, очень качественные вещи делает. Любую магию можно обнаружить, а хорошо сделанная маска избавит от этой проблемы. Так что вампира Антуана твой несостоявшийся жених может искать хоть до второго пришествия Грега Кровавого. Ну а мы пока займемся делами насущными.

Вампир убрал маску в карман, а потом вновь подхватил девушку и, перекинув через плечо, бодрым шагом направился куда-то в глубь замка. Куда и как они шли, Наташа не видела. Обзору перепуганной девушки открывался только потемневший от времени мраморный пол да лестничные ступени.

— Знаешь, — на ходу откровенничал высший. — В любом другом случае я бы обратил тебя в вампиршу и приказал пойти и убить Охотника. Было бы весьма забавно наблюдать, как он страдает, но собственноручно лишает жизни свою невесту. Однако, к сожалению, этот засранец слишком предусмотрителен, и из-за твоего ожерелья такое развлечение недоступно. Камешек не даст обратить тебя в вампиршу. Поэтому выбор невелик: ты просто умрешь. Но обещаю, я постараюсь, чтобы это была долгая и весьма неприятная смерть.

— Послушайте, я еще раз говорю, вы ошибаетесь, — прохрипела Наташа. — Я не его невеста.

— Анхайлиг надел на тебя «Слезу Тьмы», дет