home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Часть вторая.

-Что у тебя сегодня, брат Енул? Докладывай.

-Плохие новости, мой владыка.

-Ну, мне к этому не привыкать. У тебя все новости или плохие или лишь в меру обнадеживающие.

-В этот раз мне действительно нечем порадовать вас, владыка. Старший послушник монастыря Всех Богов Рагосс убит. Также, да не гневается владыка, приданный ему в подчинение отряд, оба мага Черного Круга и наши 'алые' с 'дублями' уничтожены. Единственное, что достигли эти безрукие идиоты, это гибель льера Саурса от посмертного заклинания, владыка.

-Но это и было нашей целью, брат Енул. Чем ты недоволен? Потерями? Подобное 'мясо' и других магов мы найдем в потребном нам количестве и в любой момент. Все любят золото. Даже тупые измененные и заносчивые маги. И все считают за великую честь оказать хотя бы малую услугу Церкви Всеблагого к вящей славе Ее. Надеются на милости и стремятся доказать свою полезность, наивные глупцы! Итак, ты хочешь обрадовать меня, брат Енул, и сообщить, что проклятый артефакт у твоих людей? Верно?

-Простите меня, мой владыка, но артефакт не у нас. Проклятый виконт успел произнести предсмертное желание, владыка. Обет был принят и артефакт обрел нового владельца.

-А вот это уже нехорошо, Енул. Истинно молвлю тебе, это плохая новость. Ты огорчаешь меня, брат Енул, сильно огорчаешь.

Сутулящийся, с болезненным румянцем на щеках, темноволосый мужчина в белой сутане с громким треском переломил в пальцах самописку. Застыл в кресле, вперив взгляд остекленевших водянисто-зеленых глаз в противоположную стену, не замечая, что капли чернил заливают лежащий перед ним лист бумаги, украшенный позолоченными гербами и вензелями.

Стоящий перед столом хозяина кабинета неприметный, какой-то весь блеклый как моль, человечек, окаменел в полупоклоне, боясь даже шумом дыхания потревожить огорченного господина.

-Так, это хорошо, то есть это плохо. Ты уверен, что проклятый артефакт находится у принявшего обет. В этом я не сомневаюсь, ибо в твоей голове Енул, ведь не может возникнуть даже призрака желания обмануть меня? Молчи! Так, так! А если это? Или же?

Человек в белой сутане вдруг стремительно покинул кресло, промелькнул стремительным росчерком мимо съежившегося Енула, замер, выглянул в широко распахнутое окно. Несколько минут вглядывался в вид за окном, затем с силой оттолкнувшись от подоконника, вернулся за стол. Поменял местами литую фигурку вставшего на дыбы жеребца с изящной работы чернильницей. Чуть подумал и вернул их на места. Потер подбородок и без паузы выговорил, словно выстрелил в сторону еще более сжавшегося Енула:

-Если принявший обет достигнет Западного замка, то магистр Огранна произведет обряд и все, абсолютно все, что я делал долгие годы во имя славы нашей Матери Церкви, просыплется сухим песком. Ключ обретет носителя. Наше королевство, а это весьма и весьма возможно, потеряет провинции Дурсс и Нортоне. Длинноухие твари получат еще один козырь для своих игр. На мой епископат падет тень подозрения в нерасторопности и попустительстве темным культам. Это плохо для дела Веры. И плохо для меня. У меня в Конклаве слишком много врагов. Нет, такое развитее ситуации меня категорически не устраивает. Кто именно принял обет, брат Енул? Знаешь его? Кто он? Имя его? Верит ли он во Всеблагого?

-Мне ничего не известно о нем, владыка. Но я полностью уверен, это не человек. Это измененный.

-Измененный? Измененный из Гнезда принял обет? Мясо? Глупое мясо? И боги подтвердили? Ты не мог ошибиться, Енул?

-Нет, мой владыка, я не ошибся. Боги подтвердили. В этом сомнений нет. Были явлены знаки. Но я по-прежнему уверен - это измененный. Но очень необычный измененный.

Епископ изумленно вздернул выцветшую бровь.

-Так.... Разъясни же мне, Енул, основания для твоей уверенности.

-Слушаюсь, владыка. Он двигался быстрее 'алых', сдерживающее заклинание даже не заметил, прошел сквозь него так, как будто его не было. Мечом пробил тройную сферу защиты и убил черного хламидника четвертой ступени. Просто отрубил ему голову. 'Дублей' он убил за пять ударов сердца. Разрубил пополам одним ударом. От арбалетных болтов и выстрелов из огненных копий он уворачивался или отбивал. Он отбивал мечами огненные копья, мой владыка! Да-да, когда мне об этом доложили, я тоже подумал о Темных пророках! Но нет, мой владыка - лошади его не боятся. И после боя он обессилил. Наш наблюдатель не рискнул напасть на него - один из наших 'алых' сам передал ему свои 'поводья'. Не наказывайте его, господин - он поступил правильно, он не боец.

-Ладно, ладно. Значит, он двигался быстрее самых быстрых. Его не боятся лошади. Он не замечает защитной магии. Наш 'алый' переходит к нему в подчинение. 'Алый', с нерушимой привязкой к 'поводырю'. Он принимает посмертный обет, и боги это подтверждают.

Человек за столом пристально взглянул на Енула:

-Я ничего не упустил, Енул? И что же они там начали выращивать, в своем дьявольском Гнезде, Енул? Детей богов или демонов? Узнай о нем, все, что возможно. А потом этого необычного измененного - сидящий за столом недовольно скривился, наконец-то заметив испачканный чернилами лист, раздраженно стиснул челюсти, раскрыл тонкую полоску губ, обнажая мелкие острые зубы: - Убей. И не постарайся без разных накладок забрать проклятый артефакт. Не сможешь забрать - уничтожь. Ты знаешь с кем тебе связаться и к кому обратиться за силовой поддержкой. Магия и Сила, вот что сокрушит наших врагов во имя Всеблагого! Аминь! И ты все еще здесь, Енул?

-Меня уже нет, мой господин.



-Что ж, на этом этапе нас обыграли, Маас.

-Я так не считаю, брат.

-Почему же? Наша восходящая звезда, наш прима-оператор Саурс, виконт Баллорт, мертв, а медальон ключа неизвестно у кого. Противник опережает нас на ход.

-Почему же неизвестно, Тасс? Очень даже известно.

Мужчина в черном комбинезоне с тремя серебристыми полосками на рукаве, неторопливо срезал пласт мяса с грудки запеченного фазана и ловко наколов на кончик ножа, отправил его в рот. Тщательно пережевал, неторопливо запил глотком белого вина. Обвел взглядом блюда на столе, выбирая, что бы еще съесть. Седой собеседник гурмана в комбинезоне нервно пробарабанил пальцами:

-Ты испытываешь мое терпение, Маас!

-Ну-ну, не бесись, младший. Надо же тебя иногда спустить с небес на землю. А то - человек в комбинезоне, вновь поднес к губам бокал - ты стал излишне заносчив и высокомерен. Ну, еще бы, ведь ты нынче граф Тасс рода Грол, старший контролер Гнезда Форта, после моей внезапной и преждевременной смерти. И еще - не забудь в ближайшее время извиниться перед трой-оператором Буртом. Пусть он и простолюдин, но - Маас со значением посмотрел на младшего брата - тут у нас, в Гнездах, своя иерархия. И эпитеты 'туповатый', 'растяпа' и прочее оскорбительны для брата по Гнезду.

-Извини, брат. Иногда меня действительно заносит. Про Бурта я не забуду.

-И впредь не позволю себе его оскорблять. Повтори, младший.

Седой скрипнул зубами, но отвел взгляд в сторону и, не выдерживая плещущегося гневного пламени в зрачках старшего брата, послушно повторил:

-И впредь не позволю себе его оскорблять. Я все понял, старший.

-Прекрасно. Теперь поговорим о наших делах. Медальон ключа находится у трансформированного твоим бывшим протеже. Сам трансформированный направляется в Западный замок в компании графини Орданской, владычицы долины Туманов и горы Золе. Дроны, брат! Летучие глаза трой-оператора Бурта - отвечая на незаданный вопрос, махнул рукой поклонник белых вин.

-То, что эта якобы юная и ветреная супруга маркиза Чкасса, встретилась с принявшим обет абсолютно случайно, уже подтверждено. Просто стечение обстоятельств. И их совместное путешествие пока не нарушает наших планов. Если они благополучно достигнут замка, то магистр Огранна тут же проведет над принявшим обет нужный обряд. Ключу безразлично, кто станет его хозяином. Как и магистру. Он истинный фанатик науки. Изучение загадочных артефактов для него важнее судеб мира, политических раскладов и прочего, мирского. В отличие от нас. Что ты знаешь, брат, об этом измененном виконта? Все данные о нем стерты в памяти Умника по приказу твоего бывшего любимчика. Знаешь, я не ожидал от покойника такой удивляющей меня предусмотрительности.

-Он был совсем неглуп и очень дальновиден, брат, не смотря на свою молодость. Помнишь ту многоходовую интригу, благодаря которой он стал прима-оператором? Изящество и точный расчет. Я недаром приблизил его к себе. Он был умен. И я возлагал на него большие надежды. Даже предполагал, что когда-то он заменит меня на посту старшего контроллера.

-Я все помню, брат. И я вижу, как ты пытаешься уйти от ответа.

-У меня нет ответа на твой вопрос, старший - седой удрученно развел руками - каюсь, я не следил за, как мне тогда казалось, баловством виконта.

-Плохо, но не критично - старший брат так же нервно пробарабанил пальцами по столешнице, практически отзеркалив движения и посадку младшего. Хмыкнул, дернул щекой, улыбнулся:

-Дурные привычки неистребимы, да, брат? Так, если суммировать первоначальное состояние объекта вместе с установленными ему имплантами, чипами, полной переделкой тела и закаченным массивом баз, то твой покойный любимец создал совершенное существо. Умное, сильное, быстрое, живучее и самостоятельное. С нестертой личностью. На дублирующем сервере сохранилось пара разбитых фрагментов графиков и протоколов процесса трансформации объекта. Я их восстановил. И мне их вполне хватило для данного вывода.

-Тогда это катастрофа. Он по определению уже враг нам. Вряд ли он простит нам свое изменение и чип полной привязки. Саурс хотел превратить его в беспрекословного раба. Сильного, быстрого, умного, но раба.

-Почему же катастрофа? Не вижу тут ничего неразрешимого. Мы с ним подружимся, я уверен. Сделаем так - отправим к нему в подарок пару особых, 'заряженных' 'алых' с нашими искренними извинениями и заверениями в дружбе. И пришлем с ними письмо с всемерным осуждением преступных действий гнусного виконта. Еще пошлем с ними значительную сумму денег и небольшую Черную жемчужину с инструкциями по ее правильному использованию. Катализаторы к ней будут прилагаться. У него же пятерка в параметрах, я ведь не ошибаюсь?

-И в итоге твоих действий, брат, если он нас не простит, мы получим во врагах не только не простого измененного с нестертой личностью, но и сильного, инициированного Черной жемчужиной мага.

-И что? Он непременно пройдет обряд в замке, а наши катализаторы будут с небольшой добавкой. Может и предположит 'закладку', но от жемчужины он отказаться все равно никак не сможет. Никто ранее не смог и он не устоит. Магия, ее сила, ее возможности - это непреодолимое искушение. Наш измененный обязательно захочет стать сильнее и проглотит жемчужину. А после обряда, архимаг он там или кусок измененного мяса - Ключу безразлично. Ключ подчиняет всех. Это Ключ. А у нас есть императивный код управления Ключом. И он будет вшит в катализаторы.

-Что ж, в таком случае может задуманное и получится.

-У нас все получится. Я не сомневаюсь в этом. Так, ты пока займись подбором надежных и молчаливых людей для сопровождения 'алых' и подготовкой нашей посылки. А я тем временем получу разрешение Совета контролёров на разовый поиск со спутника. Мне они не откажут. И после того, как все завершится, мы перейдем ко второй части наших планов. Ты ведь все еще хочешь, брат, задать кое-кому пару неудобных вопросов с позиции силы, а не с колен? Ты ведь все еще желаешь отомстить за погибшего старшего брата, младший? Желаешь, так же как и прежде, всем сердце, всей душой?

-Да, брат, я этого желаю.



-Они зашевелились.

-Ну и что?

-Так надо что-то делать, его величество скоро очнется от балов и охот и спросит с нас полной мерой. Спросит, куда мы глядели и что предприняли? Что мы ему ответим? Выжидали? Не уверен, что его величеству понравиться такой ответ! А мне очень нравится мой домик у моста и мой любимый камин. Мой славный камин, жаркий как огонь бездны, сложенный из жаропрочного коррунского камня! А его резная панель и облицовка драгоценным мрамором из султаната! А решетка, решетка, выкованная самим покойным ныне мастером Липором! Это же настоящее произведение искусства! Я не хочу всего этого лишиться и доживать свой век, где-нибудь в северных провинциях, в их самом глухом углу! И судить оленей с филинами!

-Твой чертов камин! Тебе сложили его три года назад, и каждую нашу встречу, ты постоянно рассказываешь мне о нем! Долго, нудно и с подробностями. Ты в нем еще не спишь? Или с ним?

-Поспишь тут, с этими заботами о благе короля и королевства! День и ночь бумаги, доклады, сводки, донесения агентов. Все надо просмотреть, принять решение, наградить, наказать, арестовать, пресечь. А я ведь уже очень стар, мои кости ноют в дождь, суставы грызет подагра, а вечерний туман заставляет меня дрожать и кутаться в меховую накидку. Как ее называют твои дальние родственники, северные варвары? В шупу? В шубу!

-Ты младше меня на два года.

-И что? В моих предках нет глупого молодого северного варвара, что вышел из леса поменять шкуры на соль, а вместо соли притащил в племя ведьму, что свела в могилу жреца, воинского старшего и сделала его вождем. Мои корни с южных склонов нашего благословенного богами королевства, где наливается соком виноградная лоза под жаркими лучами солнца, и теплые волны ласкают горячий песок Нисмисских пляжей. А какие там рассветы! Какие там....

-Достаточно. Прекращай ныть. Если тебе дать волю, то ты будешь стонать до полуночи, а дело так и не сдвинется с места.

Прерванный в начале рассказа о достоинствах южных краев королевства, высокий старик с выправкой гвардейца свирепо пошевелил бровями цвета соли с горчицей, сердито поджал обескровленные губы:

-Вечно ты, Верет, прерываешь меня. Не даешь поностальгировать и повспоминать молодость.

-Что тебе там, в молодости, вспоминать Фуссор? Как ты подавлял бунты в восточных провинциях и вырезал семьи заговорщиков в их замках? Или как развешивал на деревьях вольных баронов? А может, как мы с тобой вырезали 'рудные кресты' на спинах имперских егерей? Или проклятую седмицу в Утакских болотах? Помнишь, как мы с тобой гнили заживо от укусов болотной гадюки? Славные воспоминания, ничего не скажешь!

Сосед по креслу высокого старика, массивный, словно вырубленный из мореного дуба причальный столб, громко хмыкнул и отложил на край ажурного столика очередной просмотренный свиток. Ловко вытянул из чуть уменьшившейся стопки следующий, развернул, покосился в сторону отвернувшегося к огню собеседника:

-Хватит злиться, Фуссор. Скажи лучше, кто там у нас зашевелился? Эльфы и тролли? Или Гнезда? Или все вместе?

-Пока только эльфы и Гнездо у Форта. Тролли еще размышляют - влезть ли им в равнинные дрязги или выждать и присоединиться к победителям. Но у них в гостях замечали людей из Церкви, из подручных епископа. Пока тролли ведут себя как всегда - все проспят, на всех обидятся, полезут разбираться сразу со всеми - высокий старик сделал паузу и язвительно улыбнулся - И получат по тролльей крепкой башке сразу от всех.

-Ну, им к этому не привыкать. Значит, говоришь, провинции Дурсс и Нортоне?

-Да.

-Нортоне граничит с троллями, Дурсс с Великим Лесом. И сами с собой. От королевства они почти отрезаны языком Мертвой пустыни, так тонкий перешеек в семнадцать лиг шириной. Но провинции богаты лесом и металлами. Дурсс металлом, Нортоне лесом. И более ничем. Кристаллов там нет, предрасположенных к магии людишек тоже мало. В чем здесь интерес Гнезда? Или церкви?

-Сам не могу понять. Тролли не рубят лес, а ушастые не добывают металл. Гнезду плевать на все вместе взятое. Церкви интересно все, но пока у обритых сил маловато чтобы заявлять о воле Всеблагого.

-Да, ерунда какая-то получается. Нам нужно все вместе, нашим 'друзьям' с гор и из Леса не нужно ничего по отдельности. Гнездо вещь в себе, но я не вижу тут их интересов. Епископ, понятно, сует свой нос всюду, но пока получает только щелчки по нему.

-Сепаратизм и затем протекторат? Рядом же Туманный Зеленый, а там выход к морю. Есть на Туманном Зеленом пара интересных мест - бухты, залив Дельфина. Король Лурсса был бы не прочь получить еще один неплохой порт для своего флота.

-Вряд ли. Я не вижу на доске сильных фигур. Тут что-то другое. Что-то, что мы пока не понимаем, потому что не видим всю картину целиком. И еще этот таинственный Ключ. Надо заставить моих бездельников поискать данные о нем в архивах.

-Не таинственный - буркнул высокий старик - тебе неверно доложили, упустили главное. Это медальон ключа.

-Опять этот таинственный артефакт неких Ушедших, овеянный кучей страшных рассказов, таинственных легенд, нелепых домыслов и предположений? Он вновь всплыл?

-Всплыл. С грязной пеной, склизкими водорослями и парочкой утопленников.

-Это плохо.

-Да уж, ничего хорошего. Крови из-за него за все эти годы, когда его пытались донести до Западного замка, пролито с Ваерское море. Королевство лишилось многих достойных представителей старых родов.

-Тяга людей к силе и власти неистребима. Больше силы! Больше власти! Что за сила? Что за власть? Неважно! Тьфу! Высокородные кретины! Знают ведь, что до сих пор почти никто не смог пройти ритуал до конца и все равно устраивают охоту за этим дурацким артефактом. Как же! Большая Игра! Великий Приз! Тупые болваны! И их ведь совсем не пугает, что два носителя медальона ключа, вроде бы удачно прошедшие обряд, потеряли разум и умерли от неизвестной болезни в течение пары часов. Изошли кровью из пор на коже. Страшная смерть, думаю.

-Так было до сих пор. Кое-что изменилось. Сейчас медальон ключа у измененного из Гнезда Форта, хотя начиналось все, как и раньше - вез артефакт в замок виконт Саурс из рода Баллорт. Ныне этот измененный на пути к Западному замку, после того как прибил верного пса епископа, полукровку Рагосса. Рагосс пытался выполнить волю епископа и принести артефакт хозяину. Да, кстати, вместе с измененным, ну совсем-совсем случайно, путешествует и твоя фальшивая троюродная племянница, наша милашка Аспекта.

Фуссор ехидно покосился на собеседника, подмигнул, сделал неприличный жест, вопросительно вскинул брови. Верет досадливо поморщился, махнул рукой, знаю мол. И без тебя знаю!

-Ты старина, помолчи, не сбивай с мысли!

Мощный старик сильно потер щетинистый подбородок, громко хлопнул раскрытыми ладонями по коленям:

-О том, что медальон у некого измененного это тебе из епископата птичка напела. А то, что Аспекта лезет в Игру - мне на это плевать. Хочет свернуть себе шею, боги ей в помощь! Надоело вытаскивать ее из разных неприятностей. Так, что-то стало немного проясняться. Думаю, Гнездо решило сыграть чуть по-другому. Они, я предполагаю и есть для этого у меня основания, нашли союзников в столице и выставили на доску новую фигуру. Но каков же будет у них общий выигрыш в Игре? Что же будет Призом? Что открывает Ключ? Как делить будут? И не захочет ли епископ влезть в дележку?

-Подавиться. Да и недолго ему осталось - болеет он. По остальному - не знаю. И не догадываюсь - буркнул собеседник массивного старика - и Аспекта будто бы ничего не знает. Или врет, что не знает. Она, якобы, совершенно случайно встретилась с носителем медальона ключа, у нее в тех краях будто бы другие интересы. Да и мозгов ей пока хватало, чтобы глубоко не лезть в эту навозную кучу. Я недавно общался с ней через магошар. Просила помощи в разрешение одной из ее проблем. Я пока не ответил ни да, ни нет. К тебе она обращаться боится.

-Ну да, ты всегда относился к ней неравнодушно, мерзкий развратник! Прикрывал и выручал. А что такое случилось? Милашка Аспекта решила сделать два дела одновременно и переоценила свои силы? Вновь посчитала за ничего непонимающего глупца своего очередного мужа, и он узнал, что она совсем не та, кем представлялась? И сейчас стремительно удаляется от него с тем, что успела стащить? То, что она что-то украла это, очевидно. Кто она сейчас?

-Имперская графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе. Теперь уже вдова. Маркиз не пережил расставания - медленно действующий яд в вине.

-Вот ведь дура, убереги нас боги! Лживая и опасная дура! Лезет же, точно лезет она в Игру, это я тебе говорю, Фуссор! Вернуть бы ее в столицу и выпороть, чтоб и сидеть не могла на своей роскошной заднице, а затем закрыть в сырой келье самого дальнего монастыря!

-Согласен. Годы ее не меняют, но и ума не добавляют. Интересно, в Гнездах есть такие штуки, что поставил в голову и стал умнее?

-Темные Пророки знают, что у них есть.... Может и есть - там совсем не дураки собрались.

-Может спросить об этом гостей со звезд?

-Упаси боги! Что за дурная мысль у тебя возникла? Пойми, они ответят положительно, уверен, даже дадут на пробу и сами поставят, вот только, что именно там будет, в этой штуке? Хочешь себе за спину шпиона звездных зайцев?

-Нет, не хочу.

-Вот и не неси всякую чушь.

Старики немного помолчали, наблюдая за игрой языков огня в очаге камина.

-Значит, пока ничего не делаем, ждем, наблюдаем?

-Да, ждем. Но, думаю, не помешает отправить в те края пару-тройку, а лучше с десяток глазастых и внимательных ребятишек из моего Таможенного отдела экзотических товаров.

-Тогда я добавлю боевую пятерку своих крепких мальчиков из Службы срочной почтовой доставки. И еще Амира с его тройкой.

-А не передерутся наши горячие парни?

-Я им передерусь - высокий старик вновь грозно шевельнул кустистыми бровями - до окончания выслуги они у меня Анагурские рудники охранять будут! Без отпусков и увольнительных!

-Своих мальчиков я тоже.... напутствую.

Старики понимающе переглянулись и одновременно широко оскалились, вскрывая иссохшие губы в злорадных улыбках. Странно было видеть улыбающихся друг другу руководителей вечно конкурирующих служб королевства - Внешней разведки и Внутренней стражи.



Я валялся в своей комнате на огромной кровати и изучал потолок. К моему удивление, чтобы полностью восстановиться мне хватило всего трех часов сна. Ночь еще только вступила кошачьими лапами на кривые улочки городка, обернула чернотой своего тела здания, гася взмахами пушистого хвоста редкие лепестки масляных огоньков за окнами домов. До рассвета еще было далеко.

Алый вытянулся во весь рост на лавке у стены и спал на спине, не двигаясь, не сопя, не ворочаясь и не почесываясь, размеренно дыша с механической точность метронома. Вдох - выдох. Вдох-выдох.

Спал полностью обнаженным, накрытый облезлой волчьей шкурой. Пришлось приказать ему сдать всю одежду в стирку и залезть после меня в лохань с уже остывшей водой. Не знаю его предыдущего хозяина, но то, что он был отъявленным апологетом антисанитарии, не сомневаюсь. Так дать зарасти грязью дорогой вещи, а алые стоили далеко за пару сотен эргов, было выше моего разумения. Какой из такого алого телохранитель, если от него смердит на лигу, как от стада свиней, лет сто не видевших помывки? С ним же стоять рядом невозможно! Тем более с моим обонянием.

М-да, нюх как у собаки и глаз как у орла. Мешать начинает. Запахи со всех сторон. Из щелей под дверью и кривых оконных переплетов втекают тяжелыми пластами в комнату оттенки сырости, плесени, смолистый дух дерева, бесцветный вкус камня. Клубится роем комаров тусклая вонь плохо выделанных шкур, наваливается душным полотном запах немытого пола, стен, прелой соломы тюфяка. Острый тон стали, горячее, разморенное тепло спящих в соседних комнатах людей густым облаком повисает надо мной, забивая тугим кляпом прозрачный вкус прохлады ночного воздуха. Нехорошо. Что-то надо с этим делать.

Развернул интерфейс нейросети. Сдвинул, легко касаясь невидимым пальцем, трогая-царапая вверх в угол ненужные иконки, вроде корзины, табло каких-то непонятных графиков и таблиц быстродействия многочисленных процессов, серых, мертвых квадратиков неизвестных инсталляторов. Чуть поразмышляв, создал длинные пустые полоски и объемные ползунки на них. Раскрасил их в фиолетовый цвет, красный и золотой. Немного подумав, добавил еще пару. В одну из полосок щедро плеснул голубого, в другую зеленого цвета. Голубой полоски что-то не понравилось, ползунок шевельнулся, ленивой гусеницей отполз почти к началу, подергался туда-сюда, сдвинулся вперед. Замер, превратившись в серый камень. Зеленая полоса распрямилась охотящейся змеей, головой которой послужил налитый неярким сиянием ползунок. Хмыкнул, осторожно потрогал напряженную как струну полоску. В невидимый палец слегка кольнуло, словно недовольный еж выдвинул на встречу иголку. Не очень то и хотелось. Потом разберусь, что я тут.... наваял. Может тут об онлайн - играх в Содружестве и не ведают.

Сунулся чуть глубже, в сферу, в шар темноты, нашел и снял галочку с 'по умолчанию'. Мазнул кончиком пальца, чуть сокращая спектр воспринимаемых запахов. Немного поколебавшись, выставил чувствительность рецепторов на семьдесят процентов. Повздыхал над скорбно мерцающим где-то внизу слева и далеко динамическим отображением расхода энергии, погрустил над скоростью распада жировых и мышечных клеток. Не стал ничего трогать, боясь, что убавлю свою скорость. Порадовался, что нервные клетки и клетки мозга пока являются для всепожирающего пламени моего форсажа священной коровой. Для верности повторил запрет от имени администратора, не хватало еще в очередной схватке сжечь себе мозги.

Легкость оперирования не удивляла, чувствовалась рядом умелая, направляющая рука, что ненавязчиво подталкивала в нужную сторону и открывала директории раньше, чем я задумывался об их местонахождении. Все интуитивно понятно и кто-то ненавязчиво помогает интуиции понять. Страшно подумать, что мне даст подобная надстройка над лобными долями при вхождении в океан информации, если даже сейчас я знал, сколько в этом здании людей, их примерный возраст, температуру тел, толщину стен, общую занимаемую площадь, количество трещин в фундаменте, глубину залегания грунтовых вод.

Резко вымахнул из водопада данных, сел на кровати, очумело затряс головой, вытряхивая ненужное, лишнее, бесполезное на данный момент. Для верности пару раз ударил ладонью по уху, словно выбивал капли воды, попавшую в ушную раковину. Че-е-рт! Так и захлебнуться недолго в этом потоке градусов, мер длины, веса, объема и количества.

Вот зачем мне сейчас знать, что температура одного из спящих критически повышена из-за неизлечимого заболевания печени? А уж предложение оказать доступную медицинскую помощь, не лезло ни в какие ворота. Ни в высотой три метра сорок один сантиметр, диаметр левого опорного столба больше другого на сантиметр и шесть миллиметров, нижняя петля шарнира полотна ворот подвержена усталостной деформации, но еще сможет совершить один миллион триста тысяч поступательно возвратных движений!

Осторожно, на цыпочках, не дыша вернулся к рабочему столу, аккуратно вытащил из темной глубины фильтры и быстро навесил запрет на все и всюду, густо понатыкав красных флажков с грозной надписью: 'Информация только по запросу!'.

Внутри, под толстой лобовой костью кто-то обиженно и расстроено вздохнул, маленький и любопытный. Ничего, потерпишь. Расти, набирайся опыта, узнавай - кто против? Мне не мешай, помогай, но не забывай спрашивать и при соблюдении данных правил, все ресурсы твои. Изнутри еле ощутимо повеяло теплом благодарности.

Я вскочил с кровати на ноги, резко крутанулся на пятках, обжег все вокруг взглядом, выискивая этого признательного за полученное разрешение. Тень чужого веселья тысячью мурашей пробежала по вискам, расплескалась брызгами смеха. Показалось или нет, но смех был женский.

Действительно, смешно. Туплю. Ищу зачем-то снаружи то, что во мне. Упал обратно на кровать, улыбаясь и стараясь удержать ощущение присутствия друга? Подруги? Не важно. Я не один. Чувство пришло, уверенность - мне всегда помогут, поддержат, подскажут. Улыбка стала шире, рискованнее. В прошлой жизни я так не улыбался. Скалил зубы, растягивая резину губ, судорожно тянул уголки губ верх, заставляя этому представлению завидовать цирковых клоунов, но не улыбался.

Мне начинает нравиться моя нынешняя жизнь. Хотя бы возможностью улыбаться. А сейчас я еще немного посплю - близится утро.



-Нет, высокий льер, это глупые вымыслы неучей и невежд. Ни один маг не может прочесть мысли и заглянуть в память. Ну, кроме шарлатанов-обманщиков - короткий сухой смешок миира мага и следом за ним быстрый вопрос - А как вы, льер, вообще, это себе представляете? Сам процесс чтения мыслей? Мысли человека как строчки на бумаге, память как череда ярких картинок? Так вот, это предположение есть вселенская глупость и чудовищный бред, я вас уверяю! Не сомневаюсь, вы будете согласны со мной, что пока мы общаемся, вы, высокий льер, передумали за это время более сотни мыслей, выдвинули и задвинули обратно в тайники мозга десятки гипотез, предположений, версий, огляделись по сторонам, сменили положение тела, поправили перевязи ваших драгоценных клинков и одарили их своим мысленным вниманием. И вот эту колоссальную по объему информации гору чувств, ощущений, цветных картинок, криков ворон, шума от экипажей, море звуков, запахов, и как вишенку на торте, объемный образ нашего славного барона, хотите предложить мне к рассмотрению? Хотите свести меня с ума? Хотите утопить мой слабый разум в этом бескрайнем океане информации? Чем я вам не угодил, высокий льер? Цвет волос не тот? У меня пахнет изо рта? Или у вас идиосинкразия на цвет моей хламиды? Уверяю вас, я не из этих, о которых вы подумали!

-Но ваше управление птицами, миир маг? Это что, по-вашему, не менталистика?

-Ну, конечно же, нет! Хотя.... Да, что-то рядом и вблизи, но.... Но вот вороном я управлять уже не смогу. И дятлом! Да и какое там управление к демонам! - миир маг махнул рукой - Так, сущая ерунда! Накинул сеть заклинания на мелкую птаху, а она с перепугу начинает носиться по округе. Вязь заклинания скидывает мне статичные картинки, которые я с трудом разбираю. Какая уж тут менталистика? Так что, как говорят в Портовых кварталах городка Адесса, 'не путайте теплое с мягким', высокий льер!

И маг графини, жизнерадостный Синий Ваарт громко захохотал, даже заржал как могучий боевой жеребец, ввергая в смущение свою смирную кобылку, на которой восседал боком, 'женской' посадкой. И вновь приложился к фляге, в которой, по его словам, бережно хранился драгоценный многокомпонентный эликсир, крайне необходимый для восстановления магических сил. Но разило от эликсира почему-то чем-то высокоградусным, а не настоем трав.

Нравится он мне. Общительный, компанейский, открытый и щедрый на разговор. Умный, внимательный. Ловко обрывающий или переводящий на что-то иное разговор, если ему казалось, что мне этого знать не стоило. Дядюшка графини? Вряд ли. Так, как графиня разговаривала с магом, с родственниками не разговаривают. Даже с нелюбимыми. Пробежало когда-то между ними толпа блохастых черных кошек и, тем не менее, они вместе путешествуют, и маг скрупулёзно исполняет свои обязанности.

Вот и сейчас Синий Ваарт замер, словно общался с кем-то невидимым, вперил выпученные глаза в хмурое небо, затем болезненно скривился и громко выдал пару грязных ругательств.

-Прошу извинить меня, высокий льер за несдержанность, но.... Но когда эти комки перьев внезапно дохнут, это очень неприятно, смею вас заверить.

-Очень больно, мозг словно взрывается, поднимается давление, в глазах двоится и нарушается координация движений.

-Верно, совершенно верно, высокий льер Саурс. Могу ли я осмелиться и поинтересоваться у вас, не проходили ли все же начального обучения в одном из Кругов?

Глаза синего Ваарта заледенели, превратились в перекрестия прицелов, сам он как-то весь подобрался, встряхнулся, словно крупный пес при встрече с врагом.

-Расслабьтесь, миир маг, не напрягайтесь так в неуместной подозрительности. И не выдумывайте себе лишнего. Это же элементарно, Ват..... Гхм, миир Ваарт, понять по вам, что очередная птица сдохла, оставив вас без видения окружающей обстановки.

-Расслабьтесь... Элементарно... Интересные у вас обороты речи, высокий льер. Емкие по смыслу. И все же, вы не ответили, высокий льер на мой вопрос. И прошу простить за настойчивость в вопросах, высокий льер.

Маг склонился в седле, чуть вытянув вперед правую руку с открытой ладонью в позе вопрошающего младшего старшего, словно просил подаяния. Кобылка мага, почувствовав отпущенные поводья, резво дернулась в сторону дикой яблони, намереваясь полакомиться скукожившимися от холодов плодами. Синий Ваарт заполошно дернулся, с трудом восстановил равновесие, пробормотал-прорычал пару нехороших слов. Дурацкие все же тут предписанные этикетом позы и другие невербальные способы общения. Кто бы мог подумать, что вытянутый и опущенный вниз указательный палец левой руки является страшным оскорблением, а вытянутый вверх средний палец правой десницы, при одновременном круговом движении вокруг головы, это знак беспредельного восхищения? Болгары, одним словом. Или румыны, ибо какая разница? Впрочем, не стоит излишне дразнить лишь только с виду добродушного мага.

-Ответ на ваш вопрос прост, уважаемый миир Ваарт. Вы покачнулись в седле, сильно покраснели, пальцы дрожат, на вашем лице болезненная гримаса, капли пота на висках, в глазных яблоках повышенное давление. Несколько сосудов в глазах у вас лопнуло. Ну, то есть, ваши глаза чуть выпучены и зрачки болезненно сужены. Следовательно, вам весьма нехорошо. А причина всему - я лишь предполагаю - неожиданная гибель ваших 'глаз' с крыльями. Это всего лишь внимание к мелочам и более ничего. И никакого обучения ни в каких либо Кругах.

-М-да, все причины абсолютно верны и следствия описаны верно, высокий льер. Вы очень, очень наблюдательны. И термины у вас, льер..... Интересные термины, многозначимые. Я бы с огромным моим удовольствием продолжил наше общение, но сейчас, высокий льер, прошу меня простить - я должен подобрать себе новые глаза, с гм-м, с крыльями. А это не очень легко сделать, уж поверьте мне на слово, высокий льер.

Я в ответ лишь пожал плечами. Но под доспехом это движение было малозаметно и пришлось вдобавок переворачивать ладонь вверх в жесте понимания и согласия. Хорошо хоть, что на руке нет латной перчатки, а то выворачивать ладонь, преодолевая сопротивление сочленения доспехов малоприятно. Все-таки, мысль о смене громоздкого доспеха на усиленную металлическими вставками легкую кожаную броню упорно не оставляет меня. Пусть совсем недолго, но уже надоело таскать на себе эти килограммы стали. Не на турнире же я рыцарском! А снижение уровня защиты тела...

Так подставляться не надо! Двигаться надо! В движении - жизнь! Очень умный человек эти слова изрек. И пулеметов тут, кроме как в Гнездах, нет, а от арбалетных болтов я увернусь. Уже уворачивался.

Я чуть сжал бока лошади, посылая ее вперед и пристраиваясь за крупом жеребца барона. Мой алый, на худой и дерганной пегой кляче, последовал за мной. Свободных лошадей у графини, получше, для него, к моему сожалению, не нашлось. Так и двигались, не меняя мест в колонне и меся грязь копытами коней почти до полудня. Молча, без разговоров, громких песен, кратких остановок для любования прелестными видами на звонкий ручеек, горбатый мостик, светлую рощицу и прочую чушь. Даже шитых золотом флагов и ярких штандартов не доставали и не разворачивали. А было. И то и это. И пара трубачей-герольдов понуро тащилась в одном из фургонов, иногда настороженными усатыми сусликами, выглядывая из-под темной ткани, натянутой на крутобокие дуги фургона. Наверное, из окрашенной в черный цвет обыкновенной холстины или дерюги.

А я ведь ошибочно считал, что графиня Орданская, суровая и единовластная владычица горы, долины, озер, полей и огородов собралась в далекий путь без надлежащего ее статусу сопровождения. Растеряла свиту, не взяла с собой пару-тройку десятков лакеев, камеристок, снимателей хрустальных башмачков, подавателей плащей, расчёсывателей волос и прочих подносителей яств на полированных золотых блюдах. Рядом это толпа была, лишь на один квартал дальше к Воротам Купцов, что ведут на юг данной провинции. В постоялом дворе на пару уровней пожиже проживала. Вместе с четырьмя десятками дружинников барона. Одинаково обезличенных мужчин. Ширококостных, коренастых, кривоногих. Все поголовно черноволосые с туго-мясистыми телами, облитыми кольчугами из толстых колец аж тройного плетения. С наручами, нагрудниками и наплечниками из светло-черной с холодным отблеском стали. Вспоминаю, что мельком видел двоих из них ближе к выходу из корчмы. А причина их отсутствия вблизи проста - графиня просто изволила покапризничать, остановившись в не отвечающей ее положению корчме-ресторане без 'надоевшей за время пути мельтешащей толпы бездельников'. Женщина, однако. Высокая льера, обладающая достаточной властью, что бы ее прихоти являлись абсолютным категорическим императивом для остальных.

Но всё же и без сомнения, пусть и с флагами и камеристками, но графиня бежит. Ага, с бледным лицом в руках к темному пруду. И все же мчит она в прекрасное далеко без конкретной цели, без видимого мне четкого направления к определенному месту. Сорвалась с места впопыхах и стремительно удалилась в ночь, ни с кем не прощаясь. По-английски. И экипаж графини, монструозная лакированная карета подходит для путешествий по этой местности так же, как кабриолет с низкой посадкой для проезда по проселочным дорогам. Еще с дверец кареты неаккуратно, наспех сбиты гербы владельца. Не графиня, а какая-то яростно-безбашенная авантюристка с серьезной и многочисленной группой поддержки.

Впрочем, мне это не очень интересно. Страшные и жуткие тайны ее загадочного прошлого равнодушным меня оставляют. Я собираюсь вскоре в ближайшем населенном пункте расстаться с милой графиней. Обстоятельства непреодолимой силы, срочно вынужден вас покинуть, дабы как можно скорее исполнить волю умершего, мои искренние извинения прелестная графиня, и прочее бла-бла-бла. Да и подвергать опасности эту дамочку с ее прелестной и нравящейся мне, что уж тут скрывать, своей очаровательной наивностью компаньонкой, я не хочу. Сомневаюсь, что неизвестный, отправивший за виконтом Саурсом тролля-полукровку оставит уничтожение своих людей без последствий. И мой, прямой как стрела, маршрут к неведомому Западному замку стоит превратить в замысловатый зигзаг заячьих петель, а то пру как носорог к водопою. Слепой, но грозный. Сильный, но тупой. И мне это не нравится.

-Высокий льер не будет против легкой беседы об оружии, скакунах и винах?

Это ко мне приблизился, чуть натянув поводья, на короткогривом, каурой масти, массивном дестроэре льер Торун, барон Дунарский.

-Нет, барон, я совсем не против беседы с Вами.

Польстил мужику и легко пару баллов заработал к репутации. А всего лишь назвал его просто бароном, а него милостью. Странно, да? Но тут так, без приставки льер и без милостей, называют истинных баронов, что именно бароны, а не высокие льеры бароны. Не те, что получили титул из рук сюзерена, купили или получили по наследству. Бароны самородные, так сказать. Которые либо сами свое баронство создали, либо завоевали. А также это те бароны, что находятся на государственной службе, содержат на свои средства немалой численности дружину. Абсолютно верный им отряд полностью одоспешенных кнехтов числом, бывает, и до сотни. Для большего осмысления их положения, это как Teniente Coronel, то есть полковник армии Колумбии содержит за свой счет взвод спецназа или штурмовую роту. С артиллерийской.... То есть, с магической поддержкой. Еще их называют 'истинными', хотя в геральдических реестрах и документах королевства они именуются 'действительными'. Не очень-то звучит на слух и логика со стилистикой хромают на обе правые, но традиции, тонкости и нюансы отношений между высокородными льерами рулят. Серьезные и суровые мужчины эти бароны, соль местной земли. Был бы тут город Челябинск, то все они были бы его почетными горожанами.

Вот такой у меня неординарный собеседник и что-то мне безошибочно подсказывает, что высокий льер Торун, истинный барон Дунарский совершенно не доверяет мне. Я для него нечто среднее между перебежчиком и агентом местных спецслужб - мутное, опасное и мерзкое существо. Ядовитое насекомое. Про 'не нравлюсь' я и тем более промолчу.

Но лицо барон держит и разговаривает корректно. Вежливость, приличествующую высокому льеру, всенепременно соблюдает.

-О чем первом желает поговорить, господин барон? Именно об оружии и скакунах? Или же сразу перейдем к обсуждению разных выдающихся достоинств высоких льер из столицы королевства? Высших и низших?

Ну и как отреагируешь, как ты мне ответишь, истинный? Фраза то из разряда тех, коими обмениваются близкие приятели, сослуживцы и так далее, а у нас с льером бароном пока до зубов вооруженный нейтралитет.

-Хотелось бы вначале беседы повести разговор об оружии, льер виконт. Разном оружии, оружии для воинов. Ну и о вашем оружии тоже. Прекрасном оружии.

Красава, че! Не помню где я этот паразитный 'мем' себе в лексикон подхватил, но эмоциональную и смысловую составляющую передает он четко. Уел меня барон. Холодноватым - но в меру, в меру! - тоном и акцентированной направленностью темы для общения дал четко понять границы дозволенного в общении с ним, дал понять, что он понял, что я это понял, что он понял.... Бррр! И сильно задел, точнее оскорбил, поставив мое оружие, моих славных 'Братьев' на второе место после разного оружия. И обозвал 'братьев' 'прекрасными'. Еще бы прелестными назвал! Редкая сволочь, наш фон барон. Надо бы мне оскорбиться и вызвать его в 'Круг благородства'. Но нет, не буду. Лучше мы с ним пока поговорим. О прелестном. Убить я его всегда успею. М-да, а это одна из самых затертых фраз шаблонных злодеев....

Что-то нервничаю я, и нервничаю.... Тревожит меня что-то... Кто-то, где-то.... Совсем рядом.

-Виконт Саурс?

-Барон?

-Гх-м, но мне на мгновение показалось, любезный льер, что вы не с нами. Где-то витаете, подобно птицам небесным. Приношу свои извинения, высокий льер, если каким-то образом неумышленно прервал ваши размышления. О чем-то высоком и чистом, без малейшего сомнения.

С вами я барон, с вами. Только с нами кто-то еще. И совсем нам недружелюбный. Точнее, враждебный.

-Барон, и вы меня простите, но вам не кажется, что еще, помимо моих полетов в эмпиреях, за нами наблюдают? Где-то уже с половину лиги.

-Наблюдают или следят, льер виконт? Было бы неплохо, высокий льер, если бы вы уточнили свои... ощущения. И вы меня тоже простите, но высокий льер виконт сумел определить это с помощью э... некоторых возможностей, что дарует своим птенцам Гнездо? Вот так, вдруг, и за нами наблюдают при наличии выдвинутых вперед и по сторонам разъездов из моих людей? А мои люди опытны и внимательны. И если бы кто-то за нами сейчас наблюдал, либо следил, то непременно мне об этом сообщили, при всем к вам моем глубоком уважении, виконт динс Саурс!

Барон чуть наклонил вниз подбородок, движением вежливым, но с толстой подложкой из неприкрытого неприятия моих слов.

Откровенно ведь нарывается, барон, но не ко времени его ребячество, не ко времени. Внутри меня нарастает, усиливается ощущение, словно примеряются в спину, не ударить, нет, а плюнуть или плеснуть помоями. Презрение, застарелая ненависть и пренебрежительная брезгливость с предвкушением, как будто ты занес газету над отвратительно жужжащей, зелено-осклизлой, навозной мухой.

-Нет, ЛЬЕР барон. У меня нет подобных способностей - и ведь не вру совсем, нейросеть моя вовсю светит зеленым кругом радара, не метя красным цветом никаких агрессивных существ.

-Я это просто чувствую, барон - а вот это чистая как слеза, правда - Без подробностей чувствую - человек это или животное, следят за нами или наблюдают. Но что-то такое вокруг - я неопределенно пошевелил пальцами - витает. Висит в воздухе. Как туман. Холодный, липкий, неприятный. Можете мне не верить, барон, но.... Но кто-то враждебный рядом есть и это точно. Без малейших сомнений. Я в этом полностью уверен и очень обеспокоен безопасностью наших прекрасных высоких льер.

-И где же они, по-вашему, прячутся, льер виконт, эти наблюдатели? Возможно под землей, подобно хищным и коварным кротам?

-Я бы тщательно проверил дорогу впереди и лес справа. Ближе к тому, покатому холму или это грива, отсюда я не вижу. И вон те облезлые кусты в лиге от нас, слева, я бы осмотрел.... Возможно, там тоже, но не совсем в этом уверен. А землю барон рыть совершенно ни к чему. Кроты для нас совершенно безобидны. Даже хищные и коварные.

Барон внимательно и с какой-то заботливой чуткостью всмотрелся в мое лицо. Всмотрелся взглядом доброго доктора Фрейда с двумя матерыми санитарами за спиной. Набух желваками, неприятно прищурился, словно совмещал прорезь прицельной планки с мушкой. Я ответил безмятежным взглядом, сдернул с седельной петли шлем, одел, шевельнул рукояти 'братьев'. Без нужды, и так выхвачу их за доли миллисекунд из ножен, но рефлексы, непроизвольная моторика...... Барон мигом переменился, ожесточил лицом, одеревенел спиной. Энергично махнул правой рукой влево, вправо, складывая пальцы руки в 'рожки', в кулак, в кольцо.

Следующие рядом, на некотором расстоянии и по бокам, дружинники барона по паре, по тройке, молча выдвинулись вперед и вбок, скрылись за кустами, деревьями. Пропали из вида, забирая с собой лязганье навешенного на них острооточенного железа, яркий блеск начищенных медных блях упряжи и стальных оплечий. Унося за деревья тухлый запах переваренного жира от кольчуг, едкий конского и человечьего пота. Растянувшийся более чем на сотню метров обоз льеры Аспекты, графини Орданской, владычицы долины Туманов и горы Золе встал по требовательному жесту командира дружины барона, напряженно замер. Кучера и погонщики, мордатые лакеи графини, даже герольды в расшитых серебром камзоло-сюртуках, сдутой ветром пылью посыпались с облучков, с запяток карет. Быстро и ловко, отработанными движениями извлекли из потайных ниш арбалеты, сдернули навешанные на борта карет и фургонов ростовые щиты. Четко, выверено, выдрессировано. А лакеи ли и кучера эти люди с настороженными взглядами из-под невесть откуда взявшихся шлемов? Совсем я в этом не уверен и глубоко сомневаюсь в их профессиях, но отнюдь не в профессионализме.

Миир Синий маг Ваарт примчался ошалело из головы колонны к барону, обменялся с ним взглядами, ожег меня взором, словно хлестнул языком синего пламени, буквально плещущимся из его зрачков. Сгорбился, зашептал, забормотал взрыкивая, и одновременно постанывая, что-то себе под нос. Шея мага напряженно, тугой свивкой стальных жил, вытянулась вверх, будто его плечи просели, принимая непосильный, гнущий хребет груз. Доблестный и неприлично радостный льер Иррун, рыцарь ордена Ястреба извлек из ножен свой 'всесокрушающий' клинок, яростно раздул ноздри, пламенным взором грозно обвел окружающие нас заросли зеленной и коричнево-красноватой флоры. Лучше бы щит воздел, по примеру слуг графини. И шлем на свою пустую голову бы надел, как я, например. Хоть и пусто там, наверху, но пустота-то своя, родная, безмерно любимая. Жаль будет, если наполнят ее чем-то, плохим, с ней несовместимым. Мой 'алый' соскочил с клячи, встал расслабленно чуть слева от меня, готовый мгновенно переместиться в сторону опасности, грозящей его 'поводырю'. Да, кавалерист из него никакой. Как и из меня.

Короче, все готовы и все готово ко всему. Стоим, ждем.

Через семь минут и сорок две секунды напряженного ожидания - встроенный в мозг хронометр рулит - в голове колонны пошло бурное движение, кто-то выкрикнул пару резких команд, громко и часто залязгало, передние фургоны подались назад, к нам. Задние наоборот стали подтягиваться, уплотняя, сбивая в плотный комок рыхлое тело колонны. Скакуны всхрапнули, громко зафыркали, волнуясь, чуя своей простой лошадиной душой обхватившую людей тревогу. Запряли чутко ушами. Из эпицентра расползающейся по колонне тревоги выметнулся всадник, быстро приблизился к нам. Остановился возле барона, сказал, словно выплюнул:

-Проклятые эльфы, мой барон. Из Непримиримых. Отошли, но не ушли. Стали в двух лигах. Три полных 'звезды'. С 'лучами'.

-Ты ведь не ошибся, старший десятник Первого клина Маггурус? Это именно эльфийские 'звезды' с 'лучами' тех самых непримиримых? Полные 'звезды'?

А наш славный барон в родственниках, неимоверно дальних, но невероятно близких по духу, наших славных генералов имеет. Прусских, русских, пиндовских.... Настоящих, не 'паркетных', генералов. Одной интонацией дал понять старшему десятнику Первого клина Маггурусу, что если он ошибся, то.... В общем, не быть более ему ни старшим, ни десятником.

-Нет, мой барон. Они сами нам показались. Вышли из-под пологов все, полным составом. И еще оставили на дороге вот это - десятник с коротким поклоном как бы почти передал, почти протянул барону небрежно обернутый шелковистой на вид, с золотистой искрой, словно текущей, как вода тканью, остановив неизвестную хреновину в считанных сантиметрах от руки барона.

-Вы это прове... - барон резко оборвал сам себя, раздраженно дернув бровью на непроизнесенную им вслух глупость, и тут же вознес вверх другую бровь, недоумевая на движение десятника чуть отодвинувшего назад, к себе, завернутый в ткань предмет.

-Мой барон.... Простите меня, мой господин, но один из 'лучей' прокричал... Я это расслышал четко, мой барон.... - десятник еще чуть отклонился назад, не давая потянувшемуся к нему барону дотянуться до эльфийской посылки - 'Луч' сказал на нашем: 'Это передай меченному руной Вага, диан`гх хомо`р длэ эссос`сллиш'.

-Ты ведь мог ошибиться, мог неверно не расслышать, мой Маггрус. Луч произнес именно это слово - эссос`сллиш? И назвал он эту штуку точно так - барон плотно стиснул зубы, вытолкнул, произнес с шипением, имитируя произношение Туулл`далионских эльфов - 'Диан`гх хомо`р'?

-Мой барон, я никак, я... Я не мог ошибиться, мой барон. Я расслышал все хорошо.... Вы же знаете, мой господин, я слышу полет стрелы, когда она только.... Я на спор.... И.... - десятник сбился, замолчал, глубоко вдохнул, собираясь с силами и набираясь решимости для противоречья своему командиру, своему обожаемому барону.

Честно говоря, мне неприятно было смотреть на десятника, разрывающегося между верностью к барону, долгом и обстоятельствами, вынуждающими его поступать вопреки всему этому. Плохо это, когда цельный мужчина, воин, ломает себя, гнет под ситуацию.

-Льер Тарун, барон Дунарский! Я понимаю, что это идет вразрез со всеми таким и прочим всяким.... Но я вынужден вмешаться в ваш разговор с подчиненным, барон! Эта посылка от 'луча' предназначена мне и только мне - ну и контрольный выстрел, как без него - Гесс диан`гхс хомо`рсс длэ эссос`сллиш`сс, кеесс оттканусс эваллинтсс олсс эссос`сллиш`сс. Рослс`сса`алсс олук`асса паннитинс дианнс`неессур лааминнтс`эс`нолламисс, шеаами`сс длэ эссос`сллиш`сс.

Глубоко сомневаюсь, что клубок разозленных гадюк смог выдать более впечатляющее шипение.

Ага, ага, гори факел в ночи, вставай солнце на рассвете. Безответственные лица, нарушающие светомаскировку в тОмное время суток, будут отданы под трибунал и расстреляны путем повешения. Подпись, точка, без даты.

-Знаете эльфийский, льер динс Саурс?

-В совершенстве, мой барон. Это туулл`далионский диалект. Только они так обожают шипеть и добавлять звук 'с' в окончание и середину слов.

-И вы, высокий льер, разумеется, знаете, что все это означает?

-Да, мой барон, я это знаю. Это древний эльфийский ритуальный танец с расшаркиванием и многочисленными поклонами. Исполняется с непременным соблюдением всех положенных поз и фигур. Звуковое сопровождение не обязательно, но допускается. Сокровенный его смысл в приглашении ко встрече и беседе, в месте и во время, удобное приглашаемому эссос`сллиш`сс - пока не другу, но и не врагу. И обязательно дорогой подарок без обязательств для принимающего. Чаще всего, обертка многократно дороже самого подарка. Скорее всего, там, под 'паучьей' тканью, в футляре из драгоценного для эльфов дерева, сладкие пластинки шеа`ами`сс. Графине и льере Мюрэлл эти лакомства непременно понравятся. Ваш десятник, мой барон, спутал аэссос`сллиш с эссос`сллиш`сс. 'Почти друг, но еще не брат', взамен 'Еще не друг, но и не враг'. Всего две добавочных буквы 'с' и одна 'а', а смысл сказанного меняется очень сильно. При всем к вам моем уважении, мой барон, но строение человеческой гортани и челюстей не позволяет без жуткого акцента общаться на высоком Даус`уис`шелл`сс. Ну, для льеров эльфов, высоком - сказал я и извиняющиеся улыбнулся, совершенно забыв, что на мне шлем.

-Да и слышим мы с ними звуки совсем по-другому - продолжил я, снимая с головы железный горшок.

-Если бы я, сам своими глазами, не видел, что вы это вы, то был бы полностью уверен, что вы самый настоящий эльф. Истинный Непримиримый. - барон потянул паузу - И миир Ваарт в вас, льер.... В вашей принадлежности роду людскому уверен полностью, высокий льер. Но, все же, услышав вас, я на мгновение был уверен, что вы....

-Вы были уверены, мой барон - невежливо перебиваю его я - что я действительно эльф, из тех самых-пресамых непримиримых. Эльф, обрезавший себе уши, научившийся растить щетину и коварно проникший в ваш караван. Для того что бы всех тут ночью перебить, а затем сложить курган из вываренных черепов во славу Тоогллс`сс`гута?

Холодом повеяло жутким от присутствующих. Ветром душу леденящим потянуло.

Ох, ну что же я за дурак-то такой?! Дурак редкостный, болван элитарный. Нашел ведь с чем шутить! Складывали тут курганы из вываренных человеческих черепов, еще как складывали, господа Перворожденные эльфы. И именно во славу их темного и кровавого эльфийского бога Тоогллс`сс`гута складывали. Из детских черепов, из женских. Давно это было, правда, почти с сотню лет назад, но память человеческая долгая. Не забыли и вряд ли забудут. А я тут шутки с этим шучу. Кретин я, и это не лечится. Если только хирургическим способом. Путем отсекания от тела сосуда бестолкового топором дезинфицированным.

-Мои глубокие извинения, господа высокие льеры, лар десятник. Моя шутка была глупой и неуместной.

-Да, льер виконт. Ваше умение шутить точно не является одним из ваших многочисленных достоинств.

Синий маг миир Ваарт молчаливо, но с многоговорящим взглядом, соглашается со словами барона. Ну, а десятник Маггрус, скорее всего, прирезал бы меня, и кинжал в кусты выкинул, кровью мерзкого типа оскверненный. Вон смотрит на меня как на предателя всего рода людского, убивает просто взглядом. И малыш Иррун, и величаво приблизившаяся графиня, и юная виконтесса так же глядят. Прямо публичное аутодафе на костре из пылающих праведным гневом взоров.

Впрочем, пусть их смотрят, а мне пора на встречу с неизвестным приглашающим. Ну, почти мне неизвестным. Есть у меня некоторые смутные предположения. Туманные, но определенные. Ух, какой бодрый неологизм сваял я, однако.

-Господа мои, высокие льеры! Льера графиня, льера виконтесса, брат мой рыцарь льер Иррун! Прошу меня извинить, но я вынужден вас оставить. Когда столь настойчиво приглашают такие убедительные приглашающие как эльфийские 'лучи', то заставлять их ждать будет совершенно неучтиво. Могут счесть за невежу и обидеться. А обиженные Непримиримые эльфы, это полная ладонь серьезных неприятностей. Если боги будут ко мне благосклонны, то мы с вами еще непременно увидимся. Желаю вам дотащить вашу гусеницу в ваш муравейник. Беспрепятственно.

Я коротко кивнул, скорее, боднул воздух и тронул пятками бока лошади. Туда вон поедем, на гриву или это холм? Впрочем, разницы нет, но на холме, мне кажется, более сухо.


-И что это было, друг мой Торун? Что это было, мой любезный Ваарт? Что все это означает, семь язв святой длани?! Я вас, вас спрашиваю, мои высокие льеры?! Что? Все? Это? Было? И кто он на самом деле, наш новый 'жупел' для охотников?! Это же ваша идея, любезный мой совсем 'синий' миир Ваарт, дождаться этого.... Этого виконта Саура из Гнезда, как дымовую завесу и одновременно лампу для мотыльков? Ну и как вам, мои льеры, все нравится?! А вы ведь тоже поддержали магистра, барон! Вы говорили, что ваши знакомые из столицы тоже обещали вам 'яркую бабочку' для булавок наших недоброжелателей! И кого мы в итоге дождались вместо виконта? Измененного! С обетом!

Малышка Аспекта, то есть, конечно же, графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе шумно выдохнула и грязно выругалась. Можно было. Все слуги, лакеи, дружинники барона и телохранители графини, а также наивный Иррун и юная виконтесса, были удалены на сотню метров, а над головами беседующих знойным маревом парил 'полог тишины'. Сами барон, маг и графиня напряжённо восседали в походных креслицах вокруг разожжённой жаровни. Расставленные по бокам ширмы прикрывали их от любопытных и нежелательных взглядов.

Барон пошевелился в жалобно скрипнувшем под его весом креслице, выдвинул наполовину из ножен кинжал, с лязгом вбил обратно. Заговорил, неторопливо, медлительно:

-Я думаю.... Я предполагаю, но я полностью в этом не уверен, что это... Что это один из участников в гонке за Призом. Думаю, он от Гнезда. Скорее всего, их фаворит, которого нам подсунули, ювелирно к нам подвели. И он совсем не обманка. Настоящий Игрок.

Барон говорил тяжело, копотливо, словно с натугой прокалывал каждое слово, что бы нанизать его на нить фразы.

-И, возможно, но я вновь в этом полностью не уверен, его подвели к нам известные всем присутствующим 'кукловоды' с неясной мне целью, неожиданно сговорившиеся с Гнездом.

-Ну, это уже точно полная чушь и абсолютный бред, Торун! Вы просто разочаровываете меня своими умозаключениями и натужным мленьем! Зачем, объясните мне, глупой женщине, по простому, на пальцах, зачем Гнезду вдруг менять участника? На такого вот.... Именно такого вот участника? Еще не друга, но и не врага! Не друга, но и не врага эльфов! Как эти-то ушастые тут оказались замешаны? Зачем им это? Они никогда не лезли в наши Игры! Это, видели те, недостойная для Перворожденных мелочная возня презренных хомо! И еще объясните мне Торун и вы Ваарт так же приведите веские причины - чем был плох покойник, настоящий виконт Саурс? Молчите? Правильно! Ничем он был неплох! Ни для кого! Самый обыкновенный человечек с железками внутри, вдруг почуявший Возможность и ринувшийся к Призу со всем пылом и энергией незримо направляемого к цели глупца! И поэтому, после его смерти Гнездо бы просто сменило участника, а не устраивало этот глупый спектакль с принятием посмертного заклятия тупым трансформированным мясом. Они что, ваши 'кукловоды' и люди в Гнезде, все вместе ясновидцы? Они предвидели нашего тролля-людоеда и предугадали приказ его хозяина-святоши? Нет! Не предвидели! И не могли предвидеть! Они на это не способны, ибо все они просто жалкие неудачники, подбирающие крошки со стола их хозяев со звезд! Собачки на задних лапках! Напыщенные и самовлюбленные болваны!

И Малышка Аспекта, черт, конечно же, графиня, вновь выругалась.

-А если это другой Игрок? Самостоятельный Игрок? Без команды поддержки, без силы за спиной, ибо он сам сила? Такое допустить мы ведь можем? И еще это его загадочное на первый взгляд пожелание перед уходом: 'Желаю вам дотащить вашу гусеницу в ваш муравейник'.

Синий Ваарт так же избегал взгляда графини, как и барон, но говорил уверенно и жестко, что совсем не вязалось с его образом добродушного толстяка.

-Вы же с ним разговаривали, общались, и видели и ощущали как его 'маска' всюду топорщится, не 'лежит' на нем? Неужели вы этого не замечали? Не замечали, что он от нас отличается как нобиль империи от грязного смерда? Отличается буквально всем - манерой говорить, двигаться, смотреть, думать. Да его 'не местность' буквально коробила любого, находящегося с ним рядом, своей неприкрытой чуждостью! Он же всем своим поведением, речью и другим и прочим точно кричал, тыкал нам под нос - я не ваш, я не отсюда, я другой! Он привлекал к себе внимание всех, абсолютно всех, и это его ничуть не тревожило! Он был словно огонь в ночи. Ярким и сильным. Замечали же?

-Да, мы это замечали, уважаемый магистр, как такое не заметить. И барон замечал и провоцировал, игрался с ним как мальчишка. С огнем игрался наш барон.

Барон Дунарский, льер Торун досадливо скрипнул зубами и вновь раздраженно и зло залязгал сталью кинжала. Вжу-уж - вытащил, взз-лягз - затиснул обратно. Вжу-уж - вытащил, взз-лягз...

-Хватит, Торун! Свое раздражение и досаду извольте проявлять в другом месте и тем более не сейчас!

Льера Аспекта чуть отпила когда-то подогретого, а теперь остывшего вина. Скривилась, сплюнула на землю, не чинясь, по 'черному', промокнула губы тыльной стороной ладони. Синий Ваарт тактично отвел взгляд в сторону.

-Гадость! Такая же гадость, как и наша с вами ситуация. Хорошо, давайте успокоимся и вернемся к теме беседы. Да, многоуважаемый магистр, мы все это видели и замечали. Но я, как и барон, не придавала этому существенного значения. Я так до сих пор считала, что это просто иной 'маячок', 'звонкий колокол' для других, вместо виконта. У нас же были договоренности! Глупость для меня непростительная да, но.... Но все так ровно и без шероховатостей ложилось в сценарий. Ах! Все иногда ошибаются! - графиня взмахнула кистью, будто сбрасывая с ладони невидимое, прилипшее - Давайте не будем сейчас трясти воздух пустопорожними предположениями! Примем версию многоуважаемого магистра за основную и продолжим свой путь. Ведь этот Игрок, если он, конечно, именно Игрок, а не что-то другое, все равно прибудет в Западный замок и будет вынужден пройти обряд. Свернуть с пути он не сможет - НАШИ боги этого не допустят. Вы согласны со мной, друзья мои? Ведь у него просто нет никакого другого выбора, ведь он же, я надеюсь, не бог? Барон? Магистр?

-Разумеется, нет, графиня.

-Уверен - нет.

-И это замечательно! И еще замечательно то, что боги, пусть и не по своей воле нам помогут! Вознесем же им хвалу!

И графиня обвела собеседников смеющимся взглядом с еле заметной искоркой безумия.

Все трое одновременно коротко взглянули на небо. И взгляды их набожностью не отличались. Как и кротостью. Так голодные волки смотрят на пастушка залезшего испуганной белкой на дерево.

А что, разве посреди полей не бывает деревьев? Хотя бы одного и только для пастушка?



Сухих сучьев для костра я наломал достаточно. Сложил высокой пирамидкой, все равно котелок на огонь ставить не буду, разжег, ткнув пальцем прямо в середину. Можно было бы и просто пожелать, но моторика, такая моторика. Этому телу нужны жесты, овеществленное действие. Можно приглашать к костру желающего со мной пообщаться. Я чуть ослабил, разрядил на мгновение напряженность полей сферы 'не места и не времени'. Основа этого мира болезненно дрогнула, еле слышно застонала. Прости, не хотел, не рассчитал, сейчас исправлю. Все, вот так, думаю достаточно и гость пройдет. Ну а если не сможет пройти, то стоило ли ему тогда искать встречи со мной?

-Считаю, что на 'ты' общение будет более приемлемым по 'формату'. Согласен?

-Как пожелаешь, неведомый гость.

Вышедший из неподвижного тумана к костру приветливо кивнул головой, не глядя, бросил плащ на кресло возникшее из воздуха. Уселся, вытягивая ноги и раскладывая локти на подлокотники, неотрывно смотря на меня смеющимися глазами.

-Это настоящий твой облик или нет? Мне не хочется нагружать скрепы этого мира неуместным усилием.

-Не совсем, неведомый гость, но в основном.

-Ты один из Сынов Древа? Один из Последних?

-Нет. Я потомок одного из Младших Сынов. Дальний, дальний, потомок. Самая дальняя ветвь Древа.

Солгал гость из тумана, попытался обмануть. Плохо поступил.

-Это хорошо, для тебя, что дальняя ветвь, а то мое Настоящее Целое с Сынами как-то не сдружилось. По многим и разным причинам.

Он дернулся еле заметно, так пылинка дрожит на ресницах, но я заметил. Боится.

-Твое Настоящее Целое из Старших или Древних? Или Ушедших?

-Не гадай, ни к чему. На все вопросы - нет. Не из тех и не из других. Я Тень Тени аватары Того, Кто Будет.

-Даже вот так....

А теперь он испугался откровенно, не скрывая испуга. Сменил вальяжную позу на собранную, вцепился с силой в подлокотники. Не осуждаю, ему, именно ему, есть чего бояться.

-Истинно так. Надеюсь, проблемы в нашем с тобой общении из-за этого не возникнут?

-Да нет, какие могут быть проблемы в общении с одной из Аватар Старшего Демиурга? Твое Настоящее Целое славится в том Сущем тем, что не имеет проблем, так как сразу их решает. Ну, а то что вместе с проблемами исчезают целые миры.... Разве для Того Кто Будет это проблема?

-С Тенью Тени Аватары. Сам понимаешь, этот мир слишком хрупок даже для Тени. И Тенью Тени я могу быть недолго - это тоже слишком тяжело для этого мира. Поэтому спрашивай и я постараюсь ответить. Только по существу, будь добр. Время на вопросы и ответы есть, но оно ограниченно.

-Да уж, постарайся мне ответить Тень Тени. Ибо я пришел спрашивать и спрошу - сидящее напротив меня древнее существо гордо выпрямилось, развернуло плечи, взглянуло смело. Медленно и уверенно провело, расправляя, сильной рукой по золотым волосам. Тяжелым даже на вид, по-конски толстыми, лежащими на плечах волнами расплавленного металла. Хороший он себе облик выбрал, пиетет вызывает.

-Этот мир вскоре погибнет? Если так будет, то я хотел бы забрать с собой своих детей.

-Когда-то все миры погибают. Погибнет и этот. Когда - мне неизвестно. Спроси об этом Того Кто Будет. Он, может быть, и знает.

-Ну да, прости, глупость спросил. Волнуюсь.

-За местных ушастых? Считаешь их своими детьми?

-Да, считаю!

-Ну и считай. Я не против.

-Это слово твоего Настоящего Целого?

-Это лишь слово Тени.

-Хорошо, пусть будет и так. Твое слово, Тень Тени, на Весах тоже не пушинка.

Согласен с данным утверждением. Конечно, не Слово Настоящего Целого, но тоже значит и весит не мало.

Помолчали, поглядели на огонь.

-Можно спросить - зачем тогда ты здесь, Тень Тени? Для чего?

-Меня послали и я пришел. Тут очень странный универсум, необычная вселенная, абсолютно неестественная, но равновесная. Местные Весы не склоняют Чаши. Так быть не может, но так стало. Тут стало. Эта Вселенная не должна быть, но она есть. Ты не видишь этого, не можешь, но это Слово Настоящего Целого. В Его Слове ты ведь не усомнишься?

-Нет. Это невозможно.

Я кивнул подтверждая и продолжил:

-Тут вместе существуют и не поглощают друг друга Магия и Сила. Стальные мечи прекрасно уживаются со звездолетами, развитые нано и биотехнологии не препятствуют наличию разумных драконов. В этом универсуме разумные пауки покоряют человеческие миры и эльфы, твои дети, летают между звезд. На гипердрайвовых и репульсорнных звездолетах, а не на священных ладьях из Забытых Королевств и не по Звездным Дорогам.

-Те, с других планет, не истинные эльфы и не мои дети. Они... Они наши отбросы, они выродки. А разумные драконы более не существуют. Сущее их.... Сущее их стерло, исторгло из Себя. Их Чаша переполнилась и их Время истекло.

Я пожал плечами:

-Верно. Там, у нас, драконы не существуют. А вот в этой вселенной они существуют. И вполне прекрасно себя чувствуют. Плодятся и размножаются. И среди них есть даже вегетарианцы. Как есть и хищники. Они разные. Хищники умнее.

-И поэтому ты здесь? Из-за драконов? Твоему Настоящему Целому стало интересно понаблюдать за ними?

-Нет, не только из-за драконов, хотя они и забавные. Тут многого не должно быть, но есть. Не надлежит быть, но существует. Бытиет. Живет. Развивается. Целому это стало интересно. Целое не может понять, как этот мир возник. И Он не знает, кто его создал, куда и почему затем ушел.

-Он и не знает?! И Он хочет узнать?!

Я кивнул головой.

-Не только узнать, но и сохранить. Сейчас этот универсум беззащитен.

-Я понял тебя Тень Тени. Спасибо тебе за ответы.

Древнейший помолчал, пошевелил прутиком угольки костра. Я ждал. Вопросу у него еще не закончились.

-У меня еще вопрос, Тень Тени. Для тебя он личный.

-Задавай, Древнейший.

-Что за 'маска' на тебе, Тень Тени? Что за странный, что за.... Особый 'костюм'? Я не знаю подобных твоей 'маске' существ, не знаю такой расы. Не знаю существ, у кого есть такие.... Такие интересные тела. Живая плоть на не живой основе. Два мозга. Обычный и.... И оживший. Никогда и нигде не встречал. Подобных им знаю, почти совсем подобных, но вот таких... - мой собеседник неопределенно покрутил рукой - таких именно я не встречал. Повторюсь - нигде и некогда.

-Да, это очень необычная раса. Мое Настоящее Целое приглядывает за ними. Сам. Они Ему очень интересны. Интересней драконов. Это единственная такая раса во всем Существующем. Абсолютно уникальная. Подобных им, других таких же, нет. Не было и еще не появились. Тот, Кто Будет считает их 'куколками' демиургов. Это Его Слово. А 'костюм' моей 'маске' 'сшили' местные умельцы в Гнезде. Ты знаешь о местных Гнездах и о том, что именно они там..... Что именно они делают со своими соплеменниками. Я лишь немного его, 'костюм', улучшил. Доделал. Вот и получилось то, что тебя удивляет. Хотя тебя, Древнейший, я предполагаю, удивить трудно.

-Да, это трудно, но не невозможно. Ты смог. И о Гнездах я знаю. Плохие места, плохие разумные, делающие плохие, мерзкие вещи. Местные боги ими недовольны, но.... Но пока их не трогают. Не трогаю и я. Но твое Настоящее Целое и..... Тень, я не могу даже позволить себе предположить, что Он может.... Но Он так их и назвал - 'куколки' демиургов?!! Он полагает, что они способны стать.... Эти, простые как травинка сорняка, ординарные белковые, и вдруг способны стать выше Предназначенного?! Слабые и ничтожные, злые, завистливые, жадные и лживые? Они, предающие, продающие, убивающие и поедающие друг друга?! Даже свое потомство?!

-Да, именно они, по Слову Его, способны выйти за рамки Предназначенного. Это может Быть.

И не давая продолжить речь возмущенному Древнейшему, я продолжил, медленно, подбирая слова:

-Поверь теперь моему Слову, Древнейший, они очень необычные. У них нет и не было истинных богов или бога. Но, тем не менее, апологеты их религий и другие разумные, они называют себя, так же как и все человеческие расы - люди, сами в богов абсолютно не верящие, под другими правда, именами, перечислили всех существующих и пребывающих в Силе. Даже развоплощённых и уснувших богов. Даже стертых Сущим еще на заре нашего мира. И того, Кто Будет описали. Не совсем точно, но.... Но описали. Даже некоторые Истинные имена богов им известны. Еще они не имеют магии, но знают о ней и постулируют безошибочные принципы ее применения. Знают о Верхних и Нижних планах, о Сферах Сияющего, о кавернах и пустотах Сущего. Не летают к звездам, но знают и красочно живописуют существующие звездные миры. И чертят точные чертежи звездолетов. До малейших деталей. Местное Содружество и Звездную Империю у себя в книгах и фильмах обрисовали с точностью до количества пуговиц на мантии Императора и количества ритуальных полосок на панцире воина-арахнида.

-До количества пуговиц?

-Ну да. Но в этом случае им ошибиться было трудно - на мантии Императора всего одна пуговица. И еще они знают про твоих детей, хотя не то что их не видели, но и нигде и никогда не слышали Песнь Леса. Они вообще очень много знают о Сущем, совершенно не зная о Нем.

-И они все там.... Такие?

-Нет. Мизерная часть от целого. Но постоянно рождаются такие же. Немного, но постоянно.

-Раса Видящих? Хотя твое Настоящее Целое тогда не назвал бы их 'куколками' демиургов.

Я пожал плечами. Кто я такой, чтобы говорить и делать выводы за Целое? Для чего гадать?

Вновь помолчали.

-А почему ты именно тут? Именно на этой планете?

-Здесь Узел, которого быть недолжно. Впрочем, и универсума этого быть не должно, но он есть, так что.... Но тут уж слишком много линий сплелось и для этого должна быть причина. Я должен ее найти и идти дальше. Решение примет ОН.

-И именно поэтому ты и светишься как факел в ночи? Твоя 'маска' непросто выбивается из всего, она просто кричит о своей чуждости. Громко кричит.

-Я знаю об этом. Но ты же ведь пришел. Может быть, и кто-то мне действительно нужный, придет на мой свет?

Проглотил, даже не поморщившись. Да, сильно изменился Древнейший. Лично я с ним ранее не встречался, но в памяти тех, кто был до меня, он был горд и вспыльчив. Укатали сивку тысячелетние горки....

-Тебе так не жаль эту 'маску' и этот 'костюм'? Добротный 'костюм', цельная 'маска'. Много кто может прийти на твой свет из темноты..... И не все станут с тобой говорить прежде, чем действовать. Не все знают о твоем Настоящем Целом. Мы, бо.... Г-хм... Я хотел сказать, что не все местные сущности отличаются мудростью и терпением. Я, разумеется, попробую их остановить, но местные боги, они такие боги....

-Ты прав, вы тут разные. Есть юные и неопытные. Не пуганные. И мне жаль 'маску' и 'костюм', но я вынужден рисковать. Да, хотелось бы сберечь и остаться с ней и в нем. С ними. Эта 'маска' точная калька с личности неординарной, там, у себя, погибшей. Он носил обычное для того мира имя Сергей. Он был не хорошим человеком, он был злым. И не очень умным. Не глупым, но и не умным, да. Убивал и насиловал. Душа его была темна. Но он никогда не предавал и ни разу об этом не подумал, не был слаб и очень любил жизнь и жить. Ярко, полностью, каждый миг, каждый вдох. Он проживал каждое мгновение... Мне это в нем понравилось, и я выбрал его душу. Одну из многих предложенных. Задержал ее на Грани, дал ей шанс. Он разрешил. 'Костюм'.... 'Костюм' мне удобен. Я носил, бывало, и получше, но чувствовал себя в них не совсем комфортно. Где-то терло, где-то натирало. Тебе ведь ведомы желания Теней, Древнейший? Конечно же, ведомы. Теням ведь всегда хочется обрести свое Я, свою личность и жить жизнью не Тени. Он мне обещал, что если я справлюсь с Его поручением, то для меня это станет возможным.

-Я тебя понимаю, Тень Тени.

-Да ни хрена ты не понимаешь, Внук Сынов!

Что-то иррационально свирепое оттолкнуло меня в сторону, задвинуло небрежно, как мешающий проходу стул. Мир дрогнул, испуганно взъерошился, чувствую присутствие чего-то огромного и неистового. Понятно, Старший на огонек заглянул. Тень пришла к Тени. Старший стиснул мои зубы, с ненавистью и презрением смотря через мои глаза на это древнейшее ....

Ну да, существо. На этого неистребимого таракана, спрятавшегося от тапка Сущего в этом мире, которого быть не должно. Трусливо сбежавшего от наказания за содеянное. Это, оно, оно его понимает! Он, якобы, знает, как это невыносимо больно каждый раз полностью растворяться в Настоящем Целом, терять все, терять себя. Нескончаемую вечность падать в Великое Ничто, а потом вновь воскресать, по щелчку пальцев Его. Склеивать измельченные в пыль осколки, по живому сшивать разорванное. Каждый раз, теряя что-то и не знать, что именно ты потерял. Но чувствовать это, ощущать дыры и прорехи на месте Целого. Как занозы, как язвы. Чувствовать себя ущербным. И самое страшное, это никогда, никогда не знать когда ты вновь исчезнешь в Великом Ничто до твоего следующего воскрешения. И бесконечно дробиться на тени и тени теней......

-Что ты можешь понимать, в нашей жажде жизни? Ты, Глодающий Души? Разве ты когда-то умирал? Хоть раз ты развоплощался? Разве испытал на себе мертвую пустоту Великого Ничто? Таял бесконечно расползающимися клочьями тумана в месте, где ничего нет и которого нет?! Ты этого не испытал и не тебе утверждать, что ты его понимаешь! А может тебе напомнить, за что именно были стерты с полотна мира Сыны Древа? Не нужно? Ну да ты это и так знаешь. Ты, кто сознательно, как и они, стал вампиром! Как и Сыновья Древа, ты сосешь всю свою неимоверно долгую жизнь души. Питаешься ими, чтобы продлить свое никчемное существование! Да, ты стал таким из-за бесконечного страха перед Пустотой, что ждет нас всех. Но тебя это не оправдывает. Другие, подобные тебе, не сбежали, сами ушли в Ничто, когда истекло их Время. Ты же ускользнул, поскуливая от страха, и забился в эту щель. А ведь ты и своих, так тобой любимых эльфов сейчас гложешь, ешь понемногу, а они считают тебя богом во плоти! Так ведь? Конечно же, они считают богом тебя, обычного паразита. Мудрые эльфы возвели в боги клопа....... Да, Сущее шутит порой жестоко. Создавать и жертвовать ты же так и не научился за эти эоны лет, Древнейший, как и Сыновья? Верно, не научился, не смог стать выше своей природы. Ты можешь только бесконечно гнить и без конца дрожать от страха, боясь утерять свое бессмысленное существование. Ты жалок, Древнейший и Нам жаль тебя.

Старший отвел мой, свой гневный взгляд от бога эльфов, глухо обронил в ненавистную пустоту:

-Уходи. Существуй, как существуешь - мы тебе не Судьи. И Целое ты не интересуешь - это его Слово. Если сочтешь выгодным для себя, то помоги Младшей Тени и 'маске', может и зачтется. Это Слово мое, Слово Старшей Тени.

М-да, а 'маска' то тут причем, Старший? За что его почти без всего оставил? Мне теперь только наше тело часов пять восстанавливать! Не слышит, ушел. И вот за что любить смертным всех высших сущностей и прочих? За их явление своей мощи, после которой иногда некому и восхищаться этим?


Очнулся я от холода. И голода. Всепоглощающего голода, грызущего нутро не зубами, а фрезами с алмазными, корундовыми зубьями. И у каждого зуба был свой рот, полный острых клыков. С кислотой вместо слюны. Или щелочью. Мышцы затекли, окаменели и одновременно раскалились, вздулись бугристыми шарами от непосильной, непрерывной нагрузки. Болело все. Зубы, печень, спина, голова. Казалось, что болят даже волосы на теле. Мысли.... А не было мыслей, одни.... Нет, таких слов я не знаю.

Определение к моему состоянию подбирается такое, что и думать об этом не хочется..... Чувствую я себя, как.... Как будто меня изнасиловали. Изнасиловало стадо взбесившихся слонов, нажравшихся без меры виагры и предварительно потоптавшееся по мне. Насиловали меня слоны долго, комплексно и вдумчиво, согласно всем оттенкам злобного. А потом они мне поставили клизму из жидкого азота. Не пропустили ни одного отверстия, ни одной дырки, даже дупла в кариозном зубе. У меня дырки в зубах? Есть, были? Не помню....

-Охренеть, охренеть, охренеть....

Простонал-провыл и не услышал себя. Горло - раскаленный горн, язык как истертый наждак. А губы вообще шевелились? А легкие выхаркивали опаляющий воздух через истончившиеся от жара голосовые связки?

По миллиметру, рывками, двинул-толкнул руку к поясу, к фляге с вином. Не нашел. Ни пояса, ни фляги. Замечательно, великолепно, превосходно. Отымели и вдобавок обокрали. Здешний мир не перестает радовать. Ну что, что я вновь не так сделал?!

Что-то холодное и звонкое коснулось сухих губ, в иссушенное горло водопадом хлынула благословенная влага. Не вода и не вино. Что-то другое. Возвращающее силы и изгоняющее боль с каждым выпитым глотком. Мой алый где-то нашел волшебный источник?

Я приподнял голову, отталкивая горлышко сосуда с 'живой' водой.

-Твоя вода.... Господин.

Голос звонкий, напевный и одновременно такой весь мужественный и уверенный. Таким голос баб в постель укладывать самое то, но говорит неизвестный так, словно каждое букву через мясорубку пропускает. А 'господина' в конце фразы он так просто выплюнул.

Приподнялся на локтях, огляделся - кто тут и что тут у нас? И где? Последнее, что я помню, это тревогу внутри себя и ощущение слежки. Еще помню, барона предупредил об этом и ..... И все. Больше я ничего не помню. Совсем. Лишь стена бетонная, серая и холодная на месте потерянного. И ей крайне не хватает грозной надписи: 'Ахтунг! Пытающихся вспомнить - расстреливаем без предупреждения!'. Пугает она меня, стена эта.....

Что же тут такое со мной случилось? Куда я опять попал, куда влип? А в самом деле, где я тут?

Я полулежу на вершине холма. Или косогора. Никак пока не пойму. Рядом прогоревший костер, а вокруг меня клочья перевязи, обгорелые ошметки сапог, оплавленные, перекрученные и исковерканные обломки моего доспеха. Стального доспеха из закаленной стали. Мечи, кинжалы и пистолеты без кобур и ножен аккуратно сложены рядом со мной. Фляги тоже. Рядом с голым, абсолютно голым мной. Огляделся еще раз. Тело без ран и ожогов. Выходит, ни с кем не бился и ничего под кинжальным огнем 'крупняков' не штурмовал. И что же тогда со мной случилось? Что произошло? Что, бля, тут такое было!?

А еще рядом со мной негнущимися выструганными жердями застыли три эльфа. Или эльнура по местному.

Стоят, молчат, небо бирюзовыми глазами сверлят. Двое. У третьего глаза изумрудные и уши не такие острые как у тех двоих. И ощущение у меня, что он постарше и старший среди них.

-Вы кто?

-Мы Дети Леса, Господин.

Очень информативно. Ну и я хорош... Вы кто такие? Идите на..., я вас не знаю. Дипломат, понимаешь, в пятом поколении. Хорошо, попробуем по-другому, чуть прогнемся - Перворожденные к лести неравнодушны.

-Перворожденным Детям Леса не приличествует называть хомо господином.

-Тот, к кому снисходит сам ГОСПОДИН Детей Леса, не может не быть Господином.

Как сказал, а?! Как произнёс-то эту фразу эльф с изумрудными глазами! Каждую букву словно отлил из чистого золота, отполировал, украсил бриллиантами и водрузил..... В общем, водрузил трепетно и едва дыша. Не то, что прежде, говорил, как будто цедил-выдавливал каждый слог из себя.

М-да.... Оху.... Э-э.... Гм, слов нет. Если я все правильно расслышал и верно понял, то ко мне, презренному хомо, снизошел сам ГОСПОДИН эльфов. А кто у нас им тут именуется? Верно, пятерка в зачетку! Господином у нас тут зовется местный бог эльфов. Бог Во Плоти. Моя самооценка перескочила за верхнее деление шкалы и умчалась в небесные дали....

А критическое мышление хмыкнуло и проворчало - бог, богом, а убытки кто возмещать будет? Правило 'Богу - богово, а кесарю - кесарем по....' и тут сбоев не дает. Требовать возмещения нанесенного мне ущерба, путем восхождения на местные небеса - идея заранее провальная.

-Твоя одежда, Господин. И.... будь снисходителен, Господин.

Ага, значит, бог эльфов снизошел ко мне, в порыве страсти изничтожил все на мне надетое, затем жестоко надомной надругался, а теперь одаряет, маньяк и извращенец. Ну-ну, мечтай хомо. Никак не срастается. Не настолько я привлекателен, чтобы эльфийских богов возбуждать. Не так все было, совсем не так. Уверен. Останки доспехов выглядят так, будто в них влез кто-то огромный и могучий, затем поворочался, напрягся, надулся и мы имеем.... А ничего мы больше не имеем, это, разбросанное вокруг меня, теперь только в переплавку. Восстановлению не подлежит. А влазил этот могучий в меня, а не в доспех. Это точно. На теле видны тонкие нити исчезающих шрамов точно в тех местах, где были края нагрудника, горжета, наручей и другого, стального и прочного. И лопнувшая перевязь мечей еще одна монетка в копилку подтверждений моего предположения. Точно лопнувшая, не разорванная. М-да, все интереснее и интереснее. И кто же такой в меня входил, с кем было незазорно и эльфийскому Богу Во Плоти у костерка посидеть? Что-то даже и предполагать-то нет никакого желания. И что за костер я жег? Из каких дров? Ветви местного меллорна, ничтоже сумнящесе, на растопку пустил?


Одежда была не новой. Дорогой, красивой, чистой, но ношенной. Ношенной эльфами. Вон один без плаща, другой в плаще, но без куртки, в одной рубахе, мерзнет, ежится ушастый на холодном ветру. Сапоги... Нет, все трое обуты. Значит, с собой были, запасные. Тесновато, сильно жмет под мышками и в плечах, ну да все не голый. Теперь понятно, почему эльфы меня о снисхождении просили. Ко мне их бог на огонек заглядывает по-простецки, а они мне обноски суют.... Я бы на их месте тоже себя чувствовал весьма некомфортно.

М-да, недокормленные мне эльфы попались, худые и узкоплечие. Где их богатыри? И стопа как у детей - еле втиснул, пальцы ног пришлось в плотный кулак сжимать, голенища сапог резать. Хотя... Я пригляделся к обуви - ну зайцы, ну я вас! Сапоги-то женские! Сапожки мне подогнали, сволочи! Впрочем, до ближайшего городка дотерплю, а там все это изукрашенное и шелковистое - на помойку. Там ему и место. Ибо чувствую я себя во всем этом обтягивающем и изящном не.... Нетрадиционно. Ибо я не эльф. А брутальному хомо подобное носить не к лицу. Еще подумают люди разное и нехорошее. Я оглянулся, поискал взглядом своего 'алого', кивком подозвал к себе. Интересно, а он мог видеть, что тут происходило?

'Миникластер 'алый' находился на расстоянии тысяча триста двадцать метров и пятьдесят один сантиметр от управляющего кластера. Управляющий кластер, по данным миникластера 'алый' был скрыт сферой, непроницаемой для всех доступных миникластеру методов сканирования. Какой либо информацией о происходящем с управляющим кластером 'алый' не обладает. Потеря связи с управляющим кластером составила временный период с девятнадцати часов ноль минут до пяти часов двух минут. Миникластер 'алый' сообщает, что полностью функционален и готов к выполнению любой задачи. Внимание! Возможен сбой в алгоритмах программ миникластера - объект 'алый' при исчезновения сферы, самостоятельно покинул назначенную ему точку нахождения и перешел в охранный режим. Внимание! Возможен сбой в блоке подчинения. Внимание Центру управляющего кластера! Предложение: осуществить проверочную диагностику блока программ управления. Выберите команду: 'Да', 'Нет', 'Напомнить позже'.

-Стоп, милая, стоп! Я сам решу, как его наказать, без напоминаний. Или, скорее, наградить. И ябедничать нехорошо на малень.... На мини.... Не хорошо, в общем. И будь добра, смени свой канцеляризм на нормальный язык. И ты у меня женщина или девушка?

'Девушка я! Или ты женоненавистник? Нами не интересуешься? Мне мужчиной стать?'.

Женщинами интересуюсь! И сильно интересуюсь! Особенно тобой, неизвестная дамочка в моей голове! И только попробуй мне стать мужиком, сразу женщиной сделаю!

Гх-м, я это вслух произнес? Ну и ладно.

-Дети Леса сопроводят тебя и твою.... Твоих слуг до жилищ людей, Господин. Там есть женщины хомо.

-Нет. В вашем сопровождении я не нуждаюсь, льеры эльнуры. Идите.... Направляйтесь, куда вы направлялись, Дети Леса.

Грубо, но.... Но не хочу их более видеть. Смотрят на меня так, словно я бронзовею прямо на их глазах. Хомо, видевший их бога. Долго до них доходило. А теперь, предполагаю, еле сдерживаются, чтобы не опутать меня сетями и не утащить с хвалебными песнопениями к себе в святилище для непрерывного поклонения. Обойдутся. Мне еще армию создавать, в замок Лебедя крайне необходимо прибыть на коронацию - тьфу, эко меня заносит-то! - и Умника выручить из его пещерного узилища. Награда с нетерпением ждет своего героя. А армия из эльфов.... Никакая из них армия. Диверсанты, да, неплохие получатся. Но из окопов да на пулеметы.... Нет, так только люди могут.

-Ездовые животные ждут тебя внизу, Господин.

-Что? А... Спасибо, льеры эльнуры. Светлого Неба и Чистой воды вам, Дети Леса. Прощайте.

-Светлого Неба тебе, Господин.

А чистой воды не пожелали, жлобы ушастые. Засуха у них в лесах, что ли?



Часть первая. | Коктейль номер 7. Часть 1 | Часть третья.